Jules Verne - O Fantezie a Doctorului Ox

of 41/41
1 JULES VERNE O FANTEZIE A DOCTORULUI OX Prima ediţie în limba română: 1975 Jules Verne — Une fantaisie du docteur Ox, 1872 Collection Hetzel
  • date post

    30-Jun-2015
  • Category

    Documents

  • view

    460
  • download

    28

Embed Size (px)

description

Roman de fictiune al cunoscutului autor francez

Transcript of Jules Verne - O Fantezie a Doctorului Ox

JULES VERNE

O FANTEZIE A DOCTORULUI OX

Prima ediie n limba romn: 1975 Jules Verne Une fantaisie du docteur Ox, 1872 Collection Hetzel1

I Orelul Quinquendone Pentru ce ar fi zadarnic s cutai orelul Quinquendone chiar pe cele mai bune hri? Dac vei cuta orelul Quinquendone pe o hart a Flandrei, veche sau nou, e foarte probabil c nu-l vei gsi. Atunci Quinquendone este un ora care va fi disprut? Nu. Un ora care se va ntemeia n viitor? Deloc. El exist, n ciuda geografiei, de vreo 8 sau 900 ani. Ceva mai mult, are o populaie de 2.393 de suflete, dac admitem c fiecare locuitor are cte un suflet. Este situat la 13 kilometri i jumtate spre nord-vest de Audenarde i la 15 kilometri i un sfert spre sud-est de Bruges, n mijlocul Flandrei. Vaarul, un mic afluent al fluviului Escaut, trece pe sub cele trei poduri acoperite cu acoperiurile vechi din Evul Mediu ca la Tournay. Este pe acolo un castel vechi, a crui temelie a fost pus n 1197 de ctre contele Balduin, care avea s fie mpratul Constantinopolului i o primrie cu ferestre gotice, mpodobit cu un ir de creneluri i un turn nalt de 357 de picioare deasupra pmntului. La fiecare ceas se poate auzi glasul clopotelor n 5 octave, adevrat piano aerian, al crui renume l ntrece pe al celui din Bruges. Strinii, dac a venit vreunul prin Quinquendone, nu prsesc acest ciudat orel, fr s fi vizitat sala stathouderilor mpodobit cu portretul n picioare al lui Wilhelm de Nassau executat de Brandon; amvonul bisericii St. Magloire, capodoper a arhitecturii din secolul al XVI-lea; puul cu acoperi de fier din mijlocul pieii mari St. Ernuph, a crui lucrtur minunat se datoreaz pictorului fierar Quentin Matzys; mormntul construit odinioar Mriei de Bourgogne, fiica lui Carol Temerarul, care se odihnete acum n biserica Notre Dame din Bruges etc. n sfrit, trebuie s se tie c cei din Quinquendone au ca ocupaie principal fabricarea pe o scar foarte ntins a cremei numit fric i a acadelelor. Domeniul este administrat din tat n fiu de mai multe secole, de familia van Tricasse. i cu toate acestea Quinquendone nu figureaz pe harta Flandrei! L-au uitat geografii? L-au scpat anume din vedere? Nici eu nu v pot rspunde; sigur e c, cu toate acestea Quinquendone exist, cu strzile-i strmte, cu ntriturile, cu casele lui n stil spaniol, cu hala i primarul lui i c a fost de curnd teatrul unor fenomene surprinztoare, extraordinare, de necrezut, dei adevrate, i care vor fi credincios redate n povestirea de fa. Negreit, nu putem gndi nimic ru despre flamanzii din Flandra apusean. Sunt oameni de treab, cumini, economicoi, potrivit de veseli, ospitalieri, poate puin cam greoi la limb i la minte, dar toate acestea nu explic deloc faptul c, unul dintre cele mai interesante orae de pe teritoriul ei, nu e nc trecut n cartografia modern!2

Scparea aceasta din vedere, desigur, este regretabil. Cel puin dac istoria sau n lipsa ei cronicile sau n lipsa cronicilor tradiia rii ar pomeni de Quinquendone! Dar nu, nici atlasele, nici ghidurile, nici itinerariile nu vorbesc de el. Chiar domnul Jonnes, iscusitul explorator de ctune nu spune nimic. i poate oricine nchipui ct de mult ar putea s veteme aceast tcere interesele comerciale i industriale ale oraului. Dar ne grbim s spunem c nu are nici industrie, nici comer i c triete foarte bine i fr ele. Acadelele i frica nu se export, ci se consum pe loc. ntr-un cuvnt, Quinquendone nu are nevoie, de nimeni. Dorinele lor sunt restrnse, viaa lor e modest; sunt linitii, reci, moderai, nepstori, adic flamanzi cum nc se mai gsesc uneori ntre Escaut i marea Nordului. Primarul van Tricasse i ajutorul de primar Niklausse vorbesc de nevoile oraului Crezi? ntreb primarul. Cred, rspunse ajutorul dup cteva minute de tcere. Nu trebuie s procedm cu uurin, relu primarul. Iat, s-au mplinit 10 ani de cnd tot vorbim de afacerea asta aa de important, zise ajutorul de primar Niklausse, i-i mrturisesc, venerabile van Tricasse, c nc nu m pot hotr. i neleg oviala, zise primarul, care nu deschise gura dect dup vreun sfert de or de gndire. i neleg nehotrrea i i-o mprtesc. Am face mai bine dac n-am hotr nimic fr o cercetare mai amnunit a chestiunii. E sigur rspunse Niklausse, c postul de comisar este inutil ntrun ora att de panic cum e Quinquendone. Predecesorul nostru, rspunse van Tricasse cu un ton grav, predecesorul nostru nu zicea niciodat, nu ar fi ndrznit niciodat s zic despre ceva c e sigur. Orice afirmaie poate da natere la contraziceri neplcute. Consilierul ddu din cap afirmativ, apoi rmase tcut aproape o jumtate de or. Dup trecerea acestui timp, n care consilierul i primarul nu micar nici mcar un deget, Niklausse l ntreb pe van Tricasse dac predecesorul su, cu 20 de ani nainte, nu s-a gndit cumva i el s suprime postul de comisar, care n fiecare an mpovra bugetul oraului Quinquendone cu suma de 1365 de franci i nu tiu cte centime. ntr-adevr, rspunse primarul ducndu-i mna la inteligenta-i frunte, cu o ncetineal mrea; ntr-adevr s-a gndit, dar demnul brbat a murit mai nainte de a fi ndrznit s ia o hotrre, nici n privina aceasta, nici n vreo alt chestiune administrativ. Era un om tare nelept! De ce n-a face i eu ca el? Consilierul Niklausse nu a fost n stare s aduc un argument, care s contrazic prerea primarului.3

Omul care moare fr s se fi hotrt n nici o privin n viaa lui, aproape c a atins perfeciunea n via, adug van Tricasse, grav. Zicnd aceste cuvinte, primarul aps cu vrful degetului mic pe butonul unei sonerii cu clopoelul lui nbuit, care scoase mai mult un suspin dect un sunet. Aproape ndat se auzir pai uori clcnd ncet pe sal. Un oarece mergnd pe un covor gros, n-ar fi fcut mai puin zgomot. Ua odii se deschise, nvrtindu-se n balamalele unse bine. Apru o feti blond, cu codie lungi. Era Suzel van Tricasse, unica fiic a primarului. Ea ddu tatlui ei, o dat cu o farfurioar cu crbuni aprini, luleaua ndesat cu vrf, nu zise nimic i dispru numaidect, fr ca plecarea ei s fac mai mult zgomot dect intrarea. Onorabilul primar i aprinse pipa uria i dispru curnd ntr-un nor de fum albastru, lsndu-i pe Niklausse scufundat ntr-o cugetare adnc. Camera n care vorbeau astfel cele dou persoane de seam, avnd conducerea, era bogat mpodobit cu sculptur n lemn negru. O sob mare cu o vatr n care ar fi putut arde un stejar ntreg i s-ar fi putut frige un bou la frigare, ocupa jumtate din peretele camerei i avea n fa o fereastr zbrelit, ale crei geamuri colorate ndulceau lumina zilei. ntr-o ram strveche se vedea portretul unui brbat oarecare, portret atribuit lui Hemling i care trebuia s reprezinte pe vreun strmo al lui van Tricasse, a crui genealogie se urc cu siguran pn n secolul al XIV-lea, epoc n care flamanzii i Guy de Dampierre au avut de luptat contra mpratului Rudolf de Habsburg. Camera asta fcea parte din locuina primarului, una din cele mai plcute din Quinquendone. Cldit n stil flamand i cu tot capriciul, pitorescul, imaginaia pe care o cere arhitectura ogival, era citat ca unul dintre Cele mai curioase monumente ale oraului. Un azil de surdo-mui n-ar fi fost mai tcut dect casa aceasta. Nu se pomenea zgomot n ea; acolo se aluneca, nu se mergea; nu se vorbea, se optea. i cu toate acestea nu lipseau femeile, cci n afar de primarul van Tricasse, mai locuia acolo i soia lui, Brigitta van Tricasse, fiica sa Suzel van Tricasse i servitoarea Lotchen Lanshen. La acestea trebuie s o mai adugm i pe sora primarului, tua Hermance, fat btrn, creia tot i se mai zicea Tata Nemance, cum o numea nepoata sa Suzel cnd era mic. Ei bine, cu toate elementele acestea de discordie, de zgomot, de plvrgeal, casa primarului era linitit ca un pustiu. Primarul era un om de vreo 50 de ani, nici gras nici slab, nici scurt nici nalt, nici tnr nici btrn, nici rou nici palid, nici vesel nici trist, nici mulumit nici plictisit, nici energic nici moale, nici mndru nici umil, nici bun nici ru, nici darnic nici zgrcit, nici curajos nici fricos, nici prea-prea, nici foarte-foarte, ne quidnimis, un om moderat n toate, dar dup ncetineala neschimbat a micrilor sale, dup falca interioar puin cam lsat n jos, dup ochii venic ntredeschii; dup fruntea neted4

ca o plac de metal galben fr nici o cut, dup muchii subiri, un fizionomist ar fi recunoscut fr greutate c primarul van Tricasse era linitea personificat. Niciodat btile inimii nu i s-au iuit nici de mnie, nici de pasiune, niciodat vreo emoie oarecare nu i-a mbujorat faa, niciodat nu s-a ncruntat din cauza vreunei suprri, orict de uoar ai vrea s-o presupunei. Era ntotdeauna mbrcat n haine bune, nici prea largi, nici prea subiri, pe care nu izbutea s le rup. Se ncla cu nite pantofi cu 3 tlpi i cu catarama de argint care prin trinicia lor, l dezndjduiser pe cizmar. Pe cap, purta o plrie mare, desigur de pe vremea cnd Flandra a fost desprit de Olanda, ceea ce face s-i dm o vrst de peste 40 de ani. Dar ce vrei? Pasiunile sunt acelea ce ne sectuiesc corpul ca i sufletul, hainele ca i corpul i demnul nostru primar, apatic nepstor, nu se pasiona pentru nimic. Nu istovea i nu se uza i tocmai de aceea era omul care trebuia s conduc cetatea Quinquendonului i pe linitiii ei locuitori. Oraul, ntr-adevr, nu era mai puin linitit dect casa lui van Tricasse. n casa aceea tcut atepta primarul s-l ajung sfritul vieii, dup ce mai nti va fi vzut de doamna Brigitte van Tricasse, soia lui, precedndu-i n mormnt, unde desigur nu avea s gseasc o linite mai adnc dect aceea pe care o gusta de 60 de ani pe pmnt. Aici este nevoie de o explicaie. Familia van Tricasse ar fi putut s se numeasc pe drept cuvnt familia Jeannot. i iat de ce: Oricine tie c cuitul acestui personaj este tot aa de celebru ca i stpnul lui i tot aa de puin uzabil, graie ndoitei operaii, nencetat nnoit, care consta n nlocuirea mnerului cnd s-a uzat i a lamei cnd s-a tocit. Aceeai era operaia absolut identic, practicat din timpuri imemoriale n familia van Tricasse i la care natura se nvoise ntr-un mod cu totul neobinuit. De la 1830, se vzuse mereu fr schimbare, un van Tricasse rmas vduv nsurndu-se cu o van Tricasse mai tnr dect el, care rmnnd vduv, se consola cu un van Tricasse mai tnr ca ea, care rmnnd vduv etc... la infinit. Fiecare murea la rndul lui cu o regularitate matematic. Ori venerabila doamn Brigitta van Tricasse era mritat a doua oar i, afar numai dac ar fi avut de gnd s lipseasc de la ndatoririle sale, trebuia s plece pe lumea cealalt cu cel puin 10 ani naintea soului ei cu 10 ani mai tnr dect ea, ca s fac loc unei noi doamne van Tricasse. Lucrul acesta era foarte sigur c se va ntmpla dup credina onorabilului primar, cci altfel s-ar fi stricat tradiia familiei. Astfel era casa aceasta panic i tcut; uile nu-i scriau, geamurile nu zngneau, courile nu trgeau cu zgomot, mobilele nu trosneau, cheile nu clnneau la broasc i musafirii nu fceau mai mult5

zgomot dect umbra lor. Hipocrate ar fi ales-o cu siguran ca templu al tcerii! Comisarul Passauf vine zgomotos i pe neateptate La nceputul interesantei convorbiri pe care am redat-o mai sus, era ora dou i trei sferturi dup-amiaz. La ora 3:45, van Tricasse i-a aprins pipa lui uria n care putea s ncap cam un sfert de kilogram de tutun i abia la 5:35 isprvi de fumat. n tot timpul acesta, cei doi brbai nu rostir nici un cuvnt. Pe la ora 6:00, ajutorul de primar deschise vorba astfel: Aadar hotrm... ... a nu hotr nimic, complet primarul. Ai dreptate, van Tricasse. Cred i eu, Niklausse. Vom lua o hotrre n privina comisarului, atunci cnd vom fi bine lmurii... mai trziu... O lun, mai curnd, o lun mai trziu, nu are importan. Ba chiar i un an, zise Niklausse, deznodndu-i batista de care se servi cu o discreie desvrit. ncepu iar o nou tcere, care inu cam un ceas. Nimic nu tulbur acest nou popas n conversaie, nici chiar apariia cinelui casei, a credinciosului Lento, care tot aa de linitit ca i stpnul su ddu o rait prin camer. Bravo cine! Un model pentru toi cinii. Dac ar fi fost de carton, cu rotie la labe, nu ar fi fcut mai puin zgomot cu vizita lui. Pe la 8, dup ce Lotchen aduse lampa strveche cu glob de sticl mat, primarul ntreb pe ajutorul su: Niklausse, nu mai avea alt afacere urgent de rezolvat? Nu, van Tricasse, nici una, dup ct mi amintesc. Dar, nu mi s-a spus oare c turnul porii dinspre Audenarde st gata s se prbueasc? Adevrat, rspunse autorul i drept s-i spun, nu m-a mira dac ntr-o bun zi ar strivi vreun trector. O! continu primarul, sper c vom lua o hotrre n privina turnului stuia, mai nainte de a se ntmpla o asemenea nenorocire. i eu sper, van Tricasse. Sunt alte chestiuni i mai grabnice de rezolvat. Negreit, rspunse Niklausse, hala de pielrie de pild. Tot mai arde? ntreb primarul. Tot; de 3 sptmni ntruna! N-am hotrt n consiliu s-o lsm s ard? Ba da, van Tricasse, dup propunerea dumitale. Nu-i acesta mijlocul cel mai sigur s punem capt focului? Fr ndoial. Ei, atunci s ateptm. Atta? Atta, rspunse ajutorul de primar, scrpinndu-i fruntea ca i cum ar fi vrut s se asigure c nu uit vreo chestiune important.6

Ah! zise primarul, n-ai auzit de revrsarea de ap care amenin cu necul mahalaua Sf. Iacob? Adevrat! rspunse ajutorul. i ce ru este c revrsarea asta nu se face mai sus de hala de pielrie? Ar fi stins focul i ne-ar fi scutit de atta discuie. Ei, ce vrei, Niklausse, rspunse neleptul primar, nimic nu este mai lipsit de logic dect ntmplrile. N-au nici o legtur ntre ele i nu poi, cum ai vrea, s te foloseti de una mpotriva celeilalte. Trebuia s treac puin timp pentru ca observaia asta fin s fie neleas de toat lumea. Ei dar, vorbi peste cteva clipe Niklausse, nu vorbim de chestiunea cea mare! Ce chestiune mare? Avem i o chestiune mare? ntreb primarul. Negreit. Iluminatul oraului. Ah! da, rspunse primarul dac mi aduc bine aminte, vrei s spui de iluminatul doctorului Ox. ntocmai. Merge bine, Niklausse. Acum au nceput s aeze evile, iar uzina e gata n ntregime. Poate c ne-am cam grbit n chestiunea asta, zise Niklausse cltinnd din cap. Poate, rspunse primarul, dar scuza noastr este c doctorul Ox face toate experienele pe cheltuiala lui; n-o s ne coste nici un ban. ntr-adevr, asta ne este scuza. i apoi trebuie s fim la nlimea vremurilor prezente. Dac reuete ncercarea, Quinquendonul va fi primul ora din Flandra iluminat cu oxi... Cum i zice? Gazul oxihidric. Aa, oxihidric. n clipa aceea se deschise ua i Lotchen l anun pe primar c masa e gata. Niklausse se ridic s-i ia bun seara de la van Tricasse, cruia i se fcuse foame de attea hotrri i attea chestiuni discutate; apoi, hotrr s convoace consiliul comunal la o dat destul de deprtat, pentru ca s se discute dac nu trebuie luat vreo msur provizorie n chestia cu adevrat urgent a turnului Audenarde. Cei doi diregtori se ndreptar apoi spre ua care ddea n strad. Ajutorul de primar ajuns pe ultima treapt a scrii, aprinse un felinar mic, care trebuia s-l cluzeasc pe strzile ntunecoase ale Quinquendonului pe care nu-l lumina nc gazul doctorului Ox. Noaptea era ntunecoas i se lsase o cea subire peste ora. Cu pregtirile de plecare ale lui Niklausse trecu un sfert de or, cci dup ce i-a aprins felinarul, trebui s ncale nite pantofi de piele de vac i s-i pun mnuile de piele de berbec; pe urm i ridic gulerul mblnit al hainei, i ls plria pe ochi, strnse bine n mn umbrela grea cu mnerul ncovoiat i se pregti s ias.7

n clipa n care Lotchen, care lumina stpnului su vru s trag zvorul porii, se auzi un zgomot neateptat afar. Da! chiar dac vi s-ar prea cu neputin, un zgomot, un zgomot adevrat, aa cum desigur c nu a mai auzit oraul de cnd au cucerit spaniolii fortreaa n 1513, un zgomot nfricotor detept ecourile aa de adnc adormite ale casei strmoeti a lui van Tricasse. Btea cineva n poarta aceea, neprihnit pn atunci de orice atingere brutal! Btea mereu cu ceva care prea a fi un baston noduros, purtat de o mn puternic! Cu loviturile se amestecau strigte, chemri. Se auzeau lmurit cuvintele acestea: Domnule van Tricasse! Domnule primar! Deschidei, deschidei repede! Primarul i ajutorul, eu totul uluii se uitau unul la altul fr s zic nimic, asta era mai presus de nchipuirea lor. Chiar de s-ar fi tras atunci n cas, lng ei, cu tunul cel vechi din castel, care amuise din 1385 i locuitorii casei van Tricasse n-ar fi rmas mai mpietrii. n tot timpul acesta, strigtele, chemrile, nu mai ncetau! Lotchen lundu-i inima n dini, ndrzni s ntrebe: Cine-i acolo? Eu sunt. Eu! Eu! Care eu? Comisarul Passauf! Comisarul Passauf! Chiar acela al crui post era vorba de 10 ani s i se desfiineze. Ce se ntmpl oare? S fi nvlit bourguignonii n Quinquendone ca n secolul al XIV-lea? Numai o astfel de ntmplare ar fi putut s-l emoioneze n aa mod pe comisarul Passauf, pe care, n ceea ce privete linitea i nepsarea, nu-l ntrecea nici chiar primarul. La un semn al lui van Tricasse, cci demnul brbat nu era n stare s scoat un cuvnt, se trase zvorul i se deschise ua. Comisarul Passauf nvli nuntru ca o vijelie. Ce este, domnule comisar? ntreb Lotchen, fat curajoas care nu-i pierdea cumptul nici n cele mai grele mprejurri! Ce este! rspunse comisarul Passauf ai crui ochi holbai exprimau o emoie mare i adevrat. Este c vin din vizit, de la doctorul Ox i acolo... Acolo? izbuti s ntrebe ajutorul de primar. Acolo am fost martor la o ceart aa cum... domnule primar, s-a discutat politic! Politic! repet van Tricasse nspimntat punndu-i mna n peruc. Politic! urm comisarul Passauf, ceea ce nu s-a mai fcut poate de 100 de ani n Quinquendone. Atunci s-a aprins discuia. Avocatul Andrei Schult i doctorul Domenic Custos s-au luat la ceart cu o violen care va atrage desigur un duel!8

Duel! strig ajutorul de primar. Un duel! Un duel la Quinquendone! i ce i-au spus avocatul Schult i doctorul Custos? i-au spus tocmai aa: Domnule avocat, a spus doctorul adversarului su, te-ai cam ntins, dup ct mi se pare i nu-i iei seama la vorb! Primarul van Tricasse i frnse minile. Ajutorul se nglbeni i scp felinarul. Comisarul cltin din cap. O fraz aa de provocatoare rostit ntre doi fruntai ai oraului! Doctorul sta Custos, murmur van Tricasse, este de bunseam, un om primejdios, un nebun. Venii ncoace, domnilor! i ajutorul de primar Niklausse mpreun cu comisarul Passauf intrar n cas cu primarul van Tricasse. II Doctorul Ox apare ca un fiziolog de mna nti i un experimentator ndrzne Dar cine este omul cunoscut sub numele ciudat de doctorul Ox? Este un original, negreit, dar n acelai timp un nvat ndrzne, un fiziolog ale crui lucrri sunt cunoscute i apreciate de toat Europa nvat, un rival fericit al lui Davy, Dalton, Rostock, Menzies, Godwin, Vierordt, al tuturor acestor mini luminate, care au pus fiziologia pe prima treapt a tiinelor moderne. Doctorul Ox era un brbat nici gras nici slab, de statur mijlocie, n vrst de... dar n-am putea s-i precizm vrsta, nici naionalitatea. De altfel, nici nu ne intereseaz; e destul s se tie c era un om ciudat cu sngele fierbinte i nvalnic, un excentric adevrat scpat dintr-un volum al lui Holfmann i care contrasta, nici nu mai ncape vorb, cu locuitorii Quenquendonului. Avea o ncredere deplin n el i n teoriile lui. Surznd mereu, mergnd cu capul sus, cu pieptul scos n afar, uor, liber, cu privirea sigur, cu nrile deschise larg, aspirnd adnc aerul, i plcea cnd l vedeai. Era vioi, foarte vioi, bine fcut, mergea repede ca i cnd ar fi avut argint viu n vene i sute de ace sub tlpi. De aceea nu putea s stea niciodat locului i fugea, vorbind grbit i cu gesturi repezi. Era oare bogat acest doctor Ox, care voia s lumineze un ora ntreg pe cheltuiala lui? Desigur, de ce altfel s fac asemenea cheltuieli; i acesta este singurul rspuns ce-l putem da unei asemenea ntrebri indiscrete. Doctorul Ox venise de 5 luni la Quinquendone, ntovrit de preparatorul lui care rspundea la numele de Gedeon Ygene, un om nalt, slab, usciv, dar tot aa de vioi ca i stpnul su. i acum, pentru ce doctorul Ox a luat asupra sa, pe cheltuiala lui, iluminatul oraului? Pentru ce i alesese tocmai pe panicii quinquendonieni, pe cei mai flamanzi dintre flamanzi i voia s le9

nzestreze cetatea cu binefacerile unei iluminri nemaivzute? Sub pretextul acesta nu cumva voia s ncerce vreo experien fiziologic, opernd n anonimat? Ce avea s ncerce omul acesta ciudat? Nu putem tii, pentru c doctorul Ox nu spune nimnui nimic dect preparatorului, Ygene, care i se supune orbete. n aparen cel puin, doctorul Ox se obligase s lumineze oraul, care avea mare nevoie de lumin mai ales noaptea, spunea comisarul Passauf cu finee. n acest scop, instalase o uzin pentru producerea gazului de iluminat. Gazometrele erau gata i conductele, aezate pe sub caldarmul strzilor, trebuiau s se rspndeasc n scurt timp sub form de becuri, n toate cldirile publice i chiar n unele case particulare ale iubitorilor de progres. Van Tricasse, n calitatea lui de ajutor de primar, apoi i ali fruntai crezuser de datoria lor s-i introduc n case iluminatul acesta modern. Dac n-a uitat cititorul, n cursul lungii convorbiri dintre ajutorul de primar i primar, s-a spus c luminatul oraului Quinquendone nu se va face prin arderea hidrogenului carburat obinuit, pe care-l d distilarea huilei, ci prin ntrebuinarea altui gaz mai modern i de 20 de ori mai strlucitor, gazul oxihidric, dobndit din amestecul hidrogenului cu oxigenul. Doctorul, chimist priceput i fizician ingenios, tia cum s obin gazul acesta n cantiti mari i cu cheltuieli mici, nu ntrebuinnd manganatul de sodiu, dup procedurile domnului Tessie du Motay, ci foarte simplu, descompunnd apa uor acidulat cu ajutorul unei pile, compus din elemente noi i inventate de el. Aadar, nu era nevoie de substane costisitoare, platin, de vase de sticl, de combustibili de aparate delicate pentru a produce deosebit cele dou gaze. Un curent electric strbtea nite vase mari pline cu ap i lichidul se descompunea n cele dou elemente constitutive ale lui: oxigenul i hidrogenul. Oxigenul se ducea ntr-o parte; hidrogenul, mai mic n volum ca tovarul lui, se ducea n partea opus. Amndou erau culese n dou rezervoare desprite, msur de cea mai mare nsemntate, pentru c amestecul lor ar fi produs o explozie ngrozitoare dac s-ar fi aprins. Pe urm, evile trebuiau s le conduc la becuri, care erau construite n aa fel, nct s evite orice explozie. Se producea atunci o flacr foarte strlucitoare, flacr a crei lumin poate s rivalizeze cu lumina electric, despre care se tie, n urma experienelor lui Casseiman, c este egal cu lumina a 1171 de lumnri, nici mai mult nici mai puin. Desigur c oraul Quinquendone avea s dobndeasc o lumin minunat prin aceast combinaie ingenioas; dar, tocmai de acestea se ocup mai puin doctorul Ox i preparatorul su, dup cum se va vedea.10

Chiar a doua zi dup ce comisarul Passauf apruse cu atta zgomot n casa primarului Gedeone Ygene i doctorul Ox sttea de vorb n cabinetul lor de lucru comun, n parterul cldirii principale a uzinei. Ei, Ygene ei! zise doctorul Ox frecndu-i minile mulumit. I-au vzut ieri la vizit pe quinquendonienii tia care, n ceea ce privete intensitatea pasiunilor, in mijlocul ntre burei i coloniile de mrgean! Tu i-ai vzut certndu-se i provocndu-se cu glasul i cu gestul? Transformai moralicete i fizicete! i e numai un nceput! Ai rbdare numai, pn le vom da o doz mai mare! ntr-adevr, maestre, rspunse Gedeone Ygene, scrpinndu-i nasul ascuit cu vrful degetului arttor, experiena a nceput foarte bine i dac n-a fi nchis robinetul nu tiu ce s-ar fi ntmplat. I-ai auzit pe avocatul Schult i pe doctorul Custos? urm doctorul Ox. Fraza nu e deloc provocatoare, dar, n gura unui quinquendonian, face ct toate insultele ce i le arunc eroii lui Homer nainte de a ncepe lupta. Ah! Ah! Flamanzii tia! S vezi numai ce am s fac din ei ntr-o zi. Vom face nite ingrai, rspunse Gedeon Ygene, cu tonul celui care cunoate valoarea omului. Ba, zise doctorul Ox, numai s ne izbuteasc experiena i puin mi pas dac ne vom face vreun bine sau vreun ru. De altfel, adug preparatorul zmbind rutcios, nu e de temut c, provocndu-le o astfel de aare le vom zdruncina puin plmnii bieilor quinquedonieni? Cu att mai ru pentru ei, rspunse doctorul Ox. Aici e interesul tiinei la mijloc! Ce ai zice dac broatele i cinii s-ar mpotrivi experienelor de viviseciune? E foarte probabil, credem noi, c dac ar ntreba cineva cinii i broatele, vietile acestea ar face oarecare obiecii n ceea ce privete viviseciunea, dar doctorul Ox credea c a gsit un argument zdrobitor, cci nu scoase un suspin adnc de satisfacie? La urma urmei, maestre, ai dreptate, rspunse Gedeon Ygene cu convingere. N-am fi putut gsi pe alii mai potrivii dect pe quinquendonienii acetia. N-am fi putut, zise i doctorul, apsnd pe fiecare silab. Le-ai pipit pulsul? Numai o dat? i care e media pulsaiilor observate? Nici 50 pe minut! Lucru explicabil ntr-un ora n care de un veac n-a fost nici umbr de discuie, n care cruaii nu njur, birjarii nu se njur, caii nu-i fac vnt, cinii nu muc, pisicile nu zgrie! Un ora n care judectorul moie n fotoliu de la nceputul pn la sfritul anului! Un ora n care nu se pasioneaz nimeni pentru nimic, nici pentru arte, nici pentru afaceri! Un ora n care se pomenete de jandarmi numai n basme i la care nu s-a fcut de 100 de ani un proces-verbal! n sfrit, un ora n care de 300 de ani nu s-a dat un pumn i nu s-a schimbat o11

pereche de palme! nelegi, drag Ygene c asta nu mai poate dinui i c noi vom schimba tot! Foarte bine! Foarte bine! aprob preparatorul cu entuziasm. Dar, maestre, aerul acestui ora l-ai analizat? Da, sigur! Are 79 pri azot i 21 pri oxigen; acid carbonic i aburi de ap n cantiti variabile. Acestea sunt proporii obinuite. Bine, maestre, bine, rspunse Ygene, vom face experiena n mare i ea va fi hotrtoare! i dac va fi hotrtoare, adaug doctorul Ox cu ncredere, vom preface lumea! III Ce se ntmpl cnd primarul i ajutorul de primar fac o vizit doctorului Ox Ajutorul de primar Niklausse i primarul van Tricasse, tiur i ei ce este o noapte de nelinite. Grava ntmplare din casa doctorului Ox le pricinui o adevrat insomnie. Ce urmri va avea cearta asta? Nu putea prevedea. Vor trebui s ia vreo hotrre? Autoritatea municipal reprezentat de ei, va fi nevoit s intervin? Va trebui s dea oarecare ordonane ca s nu se mai ntmple asemenea scandaluri. Nesigurana tulbur grozav acele fire molatice. De aceea, mai nainte de a se despri, cei doi fruntai hotrser s se ntlneasc a doua zi. Aadar, a doua zi nainte de prnz, primarul van Tricasse se ndrept spre casa ajutorului su Niklausse. i gsi prietenul mai linitit. El nsui i mai venise n fire. Nici o noutate? ntreb van Tricasse. Nici una de ieri, rspunse Niklausse. Dar doctorul? Domenic Custos? N-am mai auzit nimic nici de el, nici de avocatul Andrei Schult. Dup o or de conversaie, pe care am putea s-o redm n 3 rnduri, dar de care nu avem nevoie, ajutorul i primarul se hotrr s se duc pn la doctorul Ox, ca s afle de la el ceva, dar fr s bage de seam. mpotriva tuturor obiceiurilor, lund hotrrea asta, cei doi fruntai o i executar. Plecar spre uzina doctorului Ox, aezat n afara oraului, lng poarta Audenarde, tocmai aceia al crei turn era gata s se prbueasc. Primarul i ajutorul nu-i ddur braul, dar mergeau possibus aequis, cu un pas ncet i solemn, care nu-i fcea s nainteze mai mult de 13 centimetri pe secund. Acesta era de altfel mersul obinuit al locuitorilor, care nu-i aduceau aminte s fi vzut un om fugind pe strzile Quinquendonului.12

Din cnd n cnd, la o rspntie tcut, la cte un col de strad linitit, cei 2 dregtori se opreau ca s-i salute pe ceteni. Bun ziua, domnule primar, zicea unul. Bun ziua prietene, rspundea van Tricasse. Nici o veste nou, domnule ajutor de primar? ntreba altul. Nici una, rspundea Niklausse. Dar dup unele figuri mirate, dup unele priviri ntrebtoare, se putea ghici c cearta din ajun era cunoscut n tot oraul. Numai dup direcia n care mergea van Tricasse, ar fi ghicit chiar cel mai prost dintre Quinquendonieni, c primarul avea s ia o hotrre important. Chestia Custos i Schult preocupa toate cugetele, dar nu ajunsese nimeni nc s ia partea unuia sau a celuilalt. Avocatul i doctorul erau dou persoane stimate. Avocatul Schult neavnd niciodat ocazia s pledeze ntr-un ora n care avocaii i portreii nu existau dect de form, nu pierduse prin urmare nici un proces. Ct despre doctorul Custos, el era un onorabil practician care, ca toi confraii lui, i tmduia pe bolnavii de toate bolile, afar de cele care pricinuiau moartea. Obicei ru, luat din nefericire de toi doctorii de pretutindeni! Ajungnd la poarta Audenarde, ajutorul i primarul prevztori, fcur un mic ocol pentru ca s nu treac prin raza de cdere a turnului, apoi, l privir cu bgare de seam. Eu cred c va cdea, zise van Tricasse. i eu cred, rspunse Niklausse. Numai de nu l-am propti, adug van Tricasse. Dar trebuie s-l proptim? Asta-i ntrebarea. ntr-adevr, asta-i ntrebarea, zise i Niklausse. Dup cteva clipe ajunser la poarta uzinei. Putem vorbi cu doctorul Ox? ntreb el. Doctorul Ox era liber ntotdeauna pentru autoritile oraului i cele dou persoane au fost ndat poftite n cabinetul celebrului fiziolog. Poate c au ateptat cam mult, pn s vin doctorul. Cel puin suntem nclinai s credem lucrul acesta, pentru c primarul, ceea ce nu i se mai ntmplase niciodat n via, art oarecare nerbdare, de care nu fusese scutit nici tovarul lui. Doctorul Ox veni n cele din urm i se scuz c i-a fcut s atepte; un plan de gazometru de aprobat, un conduct de rectificat. De altfel, totul mergea bine! evile destinate oxigenului erau puse. Peste cteva luni, oraul va avea un iluminat perfect. Cei doi fruntai puteau chiar s vad gurile evilor care ddeau n cabinetul doctorului. Apoi, doctorul ntreb de motivul care i fcuse onoarea de a primi n casa lui pe primar i pe ajutorul acestuia. Ca s v vedem doctore, ca s v vedem, rspunse van Tricasse. De mult timp n-am mai avut aceast plcere. Noi ieim foarte rar n oraul nostru. Ne numrm paii i vizitele. E bine cnd nimic nu ne vine s ne strice obiceiurile.13

Niklausse i privea prietenul. Niciodat nu vorbise aa mult fr s mai fac popasuri, fr s lase pauze mari ntre fraze. I se prea c van Tricasse vorbea cu oarecare uurin, calitate pe care nu i-o cunotea. Chiar el, Niklausse, simea aa ca o mncrime de limb. Doctorul Ox l privea cu atenie pe primar cu ochii lui rutcioi. Van Tricasse care nu discuta niciodat dect dup ce se aeza ntrun jil moale, acum se ridic n picioare. l cuprinsese o aare nervoas cu totul contrarie temperamentului su. Nu gesticula nc, dar era aproape. Ajutorul de primar i freca genunchii i respira rar i adnc. Privirea i se nsufleea din ce n ce i se arta tot mai hotrt s-l susin, cu orice pre pe primar, tovarul i prietenul su. Van Tricasse se ridicase, fcuse civa pai; apoi se nepenise n faa doctorului. i n cte luni, ntreb el puin cam apsat, n cte luni zici c se vor termina lucrrile? n 3 sau 4 luni, domnule primar, rspunse doctorul Ox. 3 sau 4 luni e prea mult! zise van Tricasse. Foarte mult! adug Niklausse, care neputnd sta locului se ridic i el de pe scaun. Ne trebuie neaprat timpul acesta ca s putem termina lucrrile, cci lucrtorii pe care a trebuit s-i lum dintre quinquendonieni nu prea sunt rapizi la munc. Cum, nu sunt iui! strig primarul, care pru c ia aceast vorb ca pe o insult personal. Nu domnule primar, rspunse doctorul Ox insistnd; un lucrtor francez, de pild, ar lucra ct 10 quinquendonieni... tii, cei de aici sunt flamanzi curai! Flamanzi! strig Niklausse cu pumnii ncletai. Ce neles dai, domnule, acestui cuvnt? nelesul... bun pe care i-l d toat lumea, rspunse doctorul zmbind. Aa, domnule, zise primarul strbtnd cabinetul de la un capt la cellalt, mie nu-mi plac insinurile acestea! Lucrtorii din Quinquendone sunt tot att de buni ca n oricare alt ora din lume i n-au nevoie s ia exemplu nici de la aceia din Paris, nici de la aceia din Londra! Ct despre lucrri, ele v privesc i v rog s v grbii. Strzile sunt desfundate ca s se aeze evile i se mpiedic circulaia. Comerul va ncepe s sufere, i eu, conductorul responsabil al oraului, nu vreau s fiu mustrat pe bun dreptate de altfel. Bietul primar! Vorbea de comer, de circulaie i cuvintele acestea cu care nu era obinuit, nu i se agau de buze? Ce se ntmplase oare? De altfel, adug Niklausse, oraul nu mai poate fi lipsit mult vreme de lumin. Cu toate acestea, observ doctorul, un ora care ateapt de 8 sau 900 de ani...14

Cu att mai mult domnule, rspunse primarul apsat. Alte timpuri, alte obiceiuri! Progresul merge mereu nainte i noi nu vrem s rmnem n urm! Peste o lun strzile oraului vor trebui s fie luminate i va trebui s pltii o sum destul de mare pentru fiecare zi de ntrziere. Nu v gndii ce se va putea ntmpla dac s-ar ncepe o btaie pe ntuneric? Fr ndoial, strig Niklausse, nu trebuie dect o scnteie ca s aprinzi un flamand. i n legtur cu asta, zise primarul lund vorba din gura prietenului su s-a raportat de ctre eful poliiei oraului, comisarul Passauf, c ieri a avut loc o discuie n saloanele dumneavoastr, domnule doctor. Adevrat c a avut loc o discuie politic? Adevrat, domnule primar, rspunse doctorul Ox, care abia putea s-i ascund mulumirea. i a avut loc o ceart ntre doctorul Domenic Custos i avocatul Andrei Schult? Da, domnule ajutor de primar, dar vorbele care s-au schimbat nu erau de cine tie ce gravitate. Nu erau de cine tie ce gravitate! strig primarul. Nu e de nici o gravitate cnd un om spune altuia c nu-i msoar cuvintele!... Dar ce mai vrei, domnule? Din ce fel de rn eti fcut, dumneata domnule? Nu tii c n Quinquendone asta este de ajuns ca s aib urmrile cele mai grave? Dar, domnule, dac dumneata sau oricare altul ar ndrzni s-mi spun aa ceva... i mie! zise i Niklausse. Rostind cuvintele acestea pe un ton amenintor, cei doi fruntai, cu braele ncruciate, cu prul zbrlit, l priveau drept n ochi pe doctorul Ox, gata s-l nhae, dac o micare din mn sau din ochi i-ar fi fcut s bnuiasc la el o prere contrarie celor susinute de ei. Dar doctorul nici nu clipi. n orice caz, domnule, ncepu iar primarul, v fac responsabil de ceea ce se petrece n casa dumneavoastr. Sunt pzitorul linitii acestui ora i nu vreau ca ea s fie tulburat. ntmplarea de ieri nu trebuie s se mai repete sau, altfel, mi voi face datoria. Ai neles? Dar nu-mi rspunzi, domnule? Vorbind aa, primarul peste msur de enervat, ridic vocea la nlimea mniei. Era frumos bietul van Tricasse i desigur, glasul i se auzea de-afar. n cele din urm scos din srite i vznd c doctorul nu rspunde provocrilor sale: Haide, Niklausse! zise el. i nchiznd ua cu atta violen nct zgudui casa, primarul l tr pe ajutor dup el. Puin cte puin, dup ce fcur vreo 20 de pai pe cmp, domnii fruntai se mai linitir. Mersul li se ncetini, gesturile se modificar; din roii aprini cum erau n obraji, i recptar culoarea obinuit.15

i dup un sfert de ceas dup ce ieir din uzin, van Tricasse i zise cu blndee lui Niklausse: Ce om cumsecade e doctorul Ox! Mereu mi face o deosebit plcere cnd m ntlnesc cu el! IV Frantz Niklausse si Suzel van Tricasse fac unele planuri pentru viitor tim cu toii c primarul avea o fat, domnioara Suzel, dar orict ar fi de inteligeni, n-au putut ghici sub nici o form c i ajutorul de primar Niklausse, avea un fiu, pe domnul Frantz. i dac chiar ar fi ghicit, nu iar fi putut nchipui c Frantz e logodnicul Suzelei. Noi vom aduga c aceti doi tineri erau fcui unul pentru altul i c se iubeau, cum se iubete la Quinquendone. Nu trebuie s se cread c inimile tinere nu bat n acel ora excepional; numai c bat cu oarecare ncetineal. Se fac i acolo cstorii ca n toate oraele din lume, numai c se fac mai ncet. Viitorii soi mai nainte de a se lega cu lanurile csniciei, se studiau unul pe altul i studiile acestea ineau cel puin 10 ani, adic ceva mai mult chiar dect studiile liceale. Rar s se fi fcut vreo cstorie mai nainte de a fi trecut acest timp. Da, 10 ani! 10 ani se fcea curte! Oare e mult 10 ani, cnd trebuie s te legi pentru toat viaa? Dar dac studiezi mai mult de 10 ani ca s ajungi inginer, medic sau avocat, nu cumva vrei ca n mai puin timp s se poat ctiga cunotinele necesare ca s devii brbat? Este inadmisibil i fie din cauza temperamentului lor, fie din cauza judecii lor sntoase, ni se pare c quinquendonienii sunt pe calea cea bun cnd i prelungesc astfel studiile. Cnd vezi n alte orae, libere i nflcrate, fcndu-se cstorii n cteva luni, trebuie s dai din umeri i s-i trimii pe biei la liceul din Quinquendone i pe fete la pensionul tot de acolo. Acolo n-a avut loc, ntr-o jumtate de veac, dect o singur cstorie la 2 ani i aceea a ieit ru! Frantz Niklausse o iubea deci pe Suzel van Tricasse dar linitit, cum se iubete cnd mai ai 10 ani pn cnd s dobndeti lucrul iubit. O singur dat pe sptmn i la o or anumit, Frantz o lua pe Suzel i o ducea pe malul rului Vaar. El avea grij s-i ia undia iar Suzel canavaua, pe care degetele ei frumoase fceau nite flori minunate. Trebuie s spunem c Frantz era un tnr de 22 de ani, cu un puf uor ca de piersic ce i acoperea obrajii i c n sfrit, vocea abia se coborse de la o octav la alta. Suzel era blond i roie n obraji. Avea 17 ani i i plcea s pescuiasc cu undia. Curioas ocupaie i asta; te iei la ntrecere n isteime cu un biet petior! Dar lui Frantz i plcea ocupaia aceasta, se16

potrivea de minune cu temperamentul lui. Linitit att ct este posibil s fie cineva, plcndu-i s urmreasc cu privirea cam vistoare pluta ce tremura n cursul apei, tia s atepte i cnd, dup 6 ceasuri, un biet coscel milostivindu-se de pescar, se lsa prins, nu mai putea de bucurie dar tia s se stpneasc. n ziua aceea cei doi viitori soi, am putea spune cei doi logodnici, stteau pe malul nverzit al apei. Valurile limpezi murmurau la civa pai de ei. Suzel petrecea alene acul prin canava. Frantz ridic n mod automatic undia de la stnga la dreapta, apoi o lsa s se coboare n ap, de la dreapta spre stnga. Petiorii se nvrteau n jurul plutei, pe cnd undia sttea degeaba mai la fund. Din cnd n cnd Frantz i spunea fetei. Se prinde, Suzel! i nici nu-i ridica ochii spre fat. Crezi, Frantz? rspundea Suzel i lsa lucrul o clip, urmrind cu bgare de seam undia. Ba nu, zicea iar Frantz. Mi s-a prut c simt o smucitur, dar cred c m-am nelat. Las c o s se prind, Frantz, rspundea Suzel cu glasul ei argintiu. Dar nu uita s smuceti la timp. Totdeauna ntrzii cte o clip i scapi petele. Vrei s iei tu undia, Suzel? Bucuros, Frantz. Atunci d-mi canavaua. S vedem dac sunt mai meter cu acul, dect cu undia. i fata lu undia, cu mna tremurnd, iar tnrul plimba acul pe canava. i timp de ore ntregi schimbau astfel de cuvinte dulci, iar inimile le bteau cnd susura trestia. Ah! Niciodat n-au s poat uita orele acelea fermectoare cnd, aezai unul lng altul, ascultau murmurul rului. n ziua aceea, soarele coborse jos de tot, aproape de orizont i cu toat dibcia lui Frantz, unit cu cea a lui Suzel, nu prinser nimic. Petii nu fuseser deloc politicoi; i btuser joc n toat regula de cei doi tineri, care ns nu se supraser. Vom fi mai norocoi altdat, Frantz, zise Suzel cnd tnrul pescar i strnse undia. S sperm, Suzel, rspunse Frantz. Apoi, amndoi alturi, se ndreptar spre cas fr s mai schimbe vreun cuvnt, tot aa de mui ca i umbrele lor care li se ntindeau n fa. Suzel prea groas-groas sub razele oblice ale soarelui spre apus. Frantz prea slab-slab ca undia pe care o avea n mn. Ajunser la casa primarului. Buruieni verzi acopereau pietrele pavajului i nu le smulgea nimeni, cci cptueau strada i amoreau zgomotul pailor. n momentul cnd era s deschid poarta, Frantz se simi dator s spun logodnicei sale:17

tii Suzel, se apropie ziua cea mare. Se apropie ntr-adevr, Frantz! rspunse fata plecndu-i genele lungi. Da, urm Frantz, peste 5 sau 6 ani. La revedere Frantz, zise Suzel. La revedere Suzel, rspunse Frantz. i dup ce se nchise poarta, tnrul se ndrept linitit spre casa ajutorului de primar Niklausse. V Andante devine allegro i allegro devine vivace Vlva strnit de avocatul Schult i de doctorul Custos se potolise. Cearta nu avusese nici o urmare. Se putea ndjdui deci c Quinquendonul va intra n apatia lui obinuit, din care o ntmplare inexplicabil l tulburase puin. n timpul acesta a fost aezat evria destinat s conduc gazul oxihidric n casele fruntailor din ora. Conductele i evile se strecurau ncetul cu ncetul pe sub pavajul Quinquendonului, dar lipseau becurile cci fiind foarte complicate, trebuiau s fie lucrate n strintate. Doctorul Ox era pretutindeni; preparatorul Ygene nu pierdea nici o clip, grbindu-i pe lucrtori, aeznd prile delicate ale gazometrelor, alimentnd zi i noapte bateriile uriae care descompuneau apa sub influena unui puternic curent electric. Da! Doctorul Ox fabrica gaz, cu toate c evile nu fuseser toate aezate, ceea ce, fie zis ntre noi, era foarte ciudat. Dar peste puin timp, cel puin aa se spera, doctorul Ox avea s inaugureze n teatral oraului, noul su gaz de iluminat. Cci Quinquendonul avea un teatru, cldire frumoas a crui mpodobire extern i intern i amintea toate stilurile. Era i bizantin i roman i gotic, avea i ceva din Renatere, ui cu arcul ntreg, cu ferestre ogivale, cu rozacee nvolburate, ca turnulee fanteziste ntr-un cuvnt, cte ceva din toate stilurile, jumtate Parthenon, jumtate cafenea parizian, ceea ce nu trebuie s ne mire, cci nceput pe timpul primarului Ludovic van Tricasse n 1175 nu a fost terminat dect n 1837 n timpul primarului Natalis van Tricasse. Fusese construit n 700 de ani i se conformase modei arhitectonice a tuturor epocilor. Cu toate acestea era o cldire frumoas, ai crei stlpi romani i bolta bizantin erau s fie de efect cu iluminatul gazului oxihidric. Se juca din toate cte ceva la teatrul din Quinquendone, dar mai ales opere i opere comice. Trebuie s spunem ns, c, nici compozitorii nu i-ar fi putut recunoate operele, att erau de schimbate micrile. ntr-adevr, cum nimic nu se face repede la Quinquendone, operele trebuiesc cutate pe gustul quinquendonienilor. Cu toate c se ridica cortina de obicei la 4 i se lsa la 10, nu se ntmplase niciodat ca n18

cursul acestor ore s se cnte mai mult de dou acte: Robert Diavolul, Hughenoii sau Wilhelm Tell, ocupau de obicei 3 seri, att de nceat era execuia. Vivace la teatrul din Quinquendone devenea un adevrat adagio; allegro se inea ndelung. Notele cu 4 crlige se cntau ca cele ntregi n alte pri. Cele mai rapide pri executate pe placul quinquendonienilor, preau nite imnuri solemne. Titlurile se lungeau ca s nu rneasc urechile asculttorilor. i, ca s artm totul printr-un exemplu, aria iute a lui Figaro la intrarea n primul act din Brbierul din Sevilla se btea cu numrul 33 a metronomului i dura 50 de minute, cnd era actorul mai grbit. Dup cum v putei nchipui, artitii strini trebuiau s se conformeze acestei mode, dar cum erau bine pltii, nu se plngeau i ascultau de bagheta efului orchestrei, care la allegro nu btea niciodat mai mult de 8 msuri pe minut. Dar i ce aplauze culegeau aceti artiti care i ncntau fr s-i oboseasc vreodat pe spectatorii din Quinquendone! Toate minile se izbeau una de alta la intervale destul de ndeprtate, ceea ce n drile de seam ale ziarelor, era trecut ca aplauze frenetice. i dac ntr-un rnd sau chiar n dou rnduri nu s-a prbuit sala de bravo asta se datoreaz numai faptului c n secolul XII nu se fcea economie nici la ciment, nici la piatr. De altfel, ca s nu se oboseasc prea mult firile acelea impresionabile, de flamanzi, reprezentaiile nu aveau loc dect o dat pe sptmn, ceea ce fcea ca actorii s-i nvee rolurile mai bine, iar spectatorii s digere mai mult vreme frumuseile capodoperelor artei dramatice. i de mult vreme mergeau lucrurile aa; artitii strini se deprinseser s fac contract cu directorul din Quinquendone, cnd voia s se odihneasc dup osteneala de pe alte scene. Nu era nici un semn c se vor schimba obiceiurile astea nvechite, cnd la vreo 15 zile dup incidentul Schult-Custos, o ntmplare neateptat tulbur din nou populaia. Era ntr-o smbt, zi de oper. Nici vorb nu era dup cum v putei nchipui, de inaugurarea noului iluminat. Nu! evile se vedeau n sal, e drept, dar din cauzele artate mai sus, becurile nu fuseser nc puse i lumnrile din candelabru mprtiau, ca i mai nainte, lumina lor dulce asupra numeroilor spectatori ce umpluser sala. Se deschiseser uile pentru public la ora 1 dup-amiaz i, la orele 3, sala era pe jumtate plin. La un moment dat, se ngrmdi lumea pn n captul cellalt al pieii St. Emuph, n faa farmaciei lui Iosse Liefrinck. Graba asta fcu s se prevad o reprezentaie frumoas. Mergi disear la teatru? l ntrebase de diminea Niklausse pe primar.19

Desigur, rspunse van Tricasse i o voi lua i pe doamna van Tricasse, pe Suzel i pe iubita Tatanemance, crora le place grozav muzica frumoas. Va veni i domnioara Suzel? ntreb Niklausse nc o dat. Atunci fiul meu Frantz va fi printre cei dinti care vor cumpra bilete. E un brbat prea nflcrat, Niklausse, rspunse primarul grav, prea iute! Trebuie s-l supraveghezi ndeaproape. Iubete, van Tricasse, o iubete pe fermectoarea dumitale Suzel i de aceea este att de aprins bietul biat! Ei bine, Niklausse o va lua n cstorie, o dat ce am hotrt c vom face cstoria asta, ce mai vrea? Nu mai vrea nimic, van Tricasse, nu mai vrea nimic, bietul copil. Dar, n sfrit, nu spun mai mult; nu va fi cel din urm care va lua bilet de la cas. Ah, tineree zburdalnic i nflcrat, urm primarul zmbind, cu gndul la trecutul su. i noi am fost aa, scumpul meu Niklausse! Am iubit, am iubit i noi! i noi ne-am nghesuit la teatru s lum bilete. La revedere deci, pe disear, la revedere! Dar tii c e artist mare Fioravanti sta! Cred ns c nici el nu va uita vreodat aplauzele din Quinquendone! ntr-adevr, celebrul tenor Fioravanti prin talentul, prin metoda lui desvrit, prin vocea lui simpatic, strnise un adevrat entuziasm printre cunosctorii de muzic din ora. De 3 sptmni, Fioravanti avea frumoase succese n Hughenoii. Primul act, jucat pe placul quinquendonienilor, inuse o sear ntreag din prima sptmn. n alt sear din sptmna a doua, prelungit cu un andante nesfrit, i se fcuse adevrate ovaii. Succesul fusese i mai mare la actul al treilea al capodoperei lui Meyerbeer. Dar toi ateptau s-l vad pe Fioravanti n actul al patrulea i actul al patrulea se juca tocmai n seara aceea. Ah, acel duet... Rul cu Valentina, imnul acela de iubire pe dou voci, suspinat adnc, scena aceea n care se gsesc o mulime de crescendo, stringendo, pressez un peu, piu crescendo, toate acestea cntate rar, lungite fr sfrit! Ah!... ce farmec!... De aceea la ora 4 sala era plin. Lojile, orchestra, parterul, gemeau. n primele rnduri se rsfau primarul van Tricasse, domnioara van Tricasse, doamna van Tricasse i plcuta Tatanemance, cu bonet de culoarea mrului creesc; puin mai departe, ajutorul de primar Niklausse cu familia, deci i cu ndrgostitul Frantz. Mai erau: familiile doctorului Custos, a avocatului Schult, judectorului Honore Syntax i a lui Soutman Norbert, directorul societii de asigurare i bancherul Collaert cel gras, nebun dup muzica nemeasc, el nsui cu oarecare talent muzical, perceptorul Rupp i directorul liceului Jerome Resh, comisarul i atia ali fruntai ai oraului, pe care nu-i putem nira aici fr a abuza de rbdarea cititorilor.20

De obicei, ateptnd ridicarea cortinei, quinquendonienii stteau linitii, unii citind ziare, alii schimbnd fr zgomot, fr grab, alii aruncnd cte o privire lene spre frumuseile din lojii. Dar n seara aceea, un observator bun ar fi putut vedea c, chiar naintea ridicrii cortinei, domnea n sal o nsufleire neobinuit. Se vedeau micndu-se n fotolii oameni, care nu se micau niciodat. Evantaiele doamnelor se micau cu o iueal neobinuit. Prea c ptrunsese un aer mai nviortor, n toate piepturile spectatorilor. Respirau toi mai adnc; unele priviri strluceau aproape la fel cu lumnrile candelabrului, care preau c i ele mprtie n sal o lumin mai mare ca de obicei. ntr-adevr, sala era mult mai bine luminat ca alt dat, dei candelabrul era acelai. Ah, dac ar fi funcionat aparatele cele noi ale doctorului Ox! Dar nu funcionau nc! n sfrit, se aeaz orchestra la locul ei. Vioara prim transmite un la discret colegilor. Instrumentele cu coarde, instrumentele de suflat, instrumentele de percuie sunt acordate. eful orchestrei nu mai ateapt dect semnalul ca s bat prima msur. Se aude semnalul. ncepe actul al patrulea. Allegro appassionato al antractului este cntat ca de obicei cu o ncetineal majestuoas, foarte apreciat de quinquendonieni, dar care l-ar fi fcut pe ilustrul Meyerbeer s sar n sus. Dar, peste puin, eful orchestrei observ c nu-i mai poate stpni pe executani. Abia i mai poate conduce, pe ei att de supui, aa de linitii de obicei! Instrumentele de suflat au tendina s iueasc micrile i abia le poate opri cu un gest energic, cci astfel ar lua-o razna naintea instrumentelor cu strune, ceea ce din punct de vedere armonic, ar fi un dezastru. Chiar i basul, fiul farmacistului Josse Liefrinck, un tnr foarte contiincios, ncearc s-o ia nainte. n timpul acesta, Valentina a nceput: Sunt singur acas... Dar se grbete. eful orchestrei i toi muzicanii o urmeaz, poate fr voie, n cantabile, care ar fi trebuit btut rar, ca un 0 20 optime ce este. Cnd Paul apare la ua din spate, ntre momentul n care Valentina se duce spre el i momentul n care l ascunde n camera de alturi, nu trece un sfert de or, pe cnd alt dat, dup tradiia teatrului din Quinquendone, partea aceasta de 37 de msuri inea tocmai 37 de minute. Saint Bris, Nevers, Cavannes i seniorii catolici au intrat n scen cam grbii. Allegro pomposo a nsemnat compozitorul pe partitur. Orchestra i soniorii execut allegro, dar, pomposo deloc i, n bucata de ansamblu, n pagina magistral a conjuraiei i a binecuvntrii pumnalelor, nu mai modereaz deloc acel allegro regulamentar. Cntreii i muzicanii se iuesc mereu. eful orchestrei nu mai ncearc s-i opreasc. De altfel, nici publicul nu o cere, ci dimpotriv, se vede bine c se simte atras i el, c iueala aceasta corespunde dorinelor lui.21

Vrei ca i mine s scpai patria de frmntri noi i de un rzboi nelegiuit? Toi fgduiesc i jur. Abia dac mai are timp invers s protesteze i s cnte printre strmoii si, se numr numai soldai i nici un asasin. Este arestat. Ceilali alearg i jur repede s loveasc toi o dat. Saint Bris execut cu adevrat dou ptrimi de mahala pasajul n care i cheam pe catolici la rzbunare. Cei 3 clugri cu earfe albe se reped pe ua din spate a apartamentului lui Nevers, fr s in seama de recomandarea autorului de a nainta ncet. Toi asistenii i-au scos sbiile i pumnalele, pe care cei 3 clugri le binecuvnteaz dintr-o dat. Sopranele, tenorii i baii ncep cu ipete turbate allegro furioso i din apte optimi dramatic, fac un ase optimi de cadril. Apoi ies urlnd: La miezul nopii, Fr zgomot! Aa vrea Dumnezeu! Da... La miezul nopii! n clipa aceea, publicul este n picioare. Toi se mic n lojii, la parter, la galerie. Se pare c toi spectatorii n frunte cu primarul van Tricasse, se vor repezi pe scen, ca s uneasc cu conjuraii i s-i nimiceasc pe hughenoi, cu toate c mprtesc ideile lor religioase. Toi aplaud, cheam, aclam! Tatanemance mic repede mna cu boneta de culoarea mrului creesc. Lumnrile din sal au o strlucire grozav. Raul n loc s ridice ncet perdeaua, o desface dintr-o dat cu un singur gest i se gsete fa n fa cu Valentina. n sfrit, ncepe marele dans i este executat allegro vivace. Raul nu ateapt ntrebrile Valentinei i Valentina nu ateapt rspunsul lui Raul. Pasajul ncnttor: Primejdia amenin i timpul zboar... Devine dou ptrimi rapide ca acelea care au fcut gloria lui Offenbach, cnd i pune pe conjurai s cnte andante amoroso. Da! Da, m iubeti! Devine un vivace furioso i violoncelul orchestrei nu se mai silete s imite inflexiunile vocii cntreului cum este indicat de autor. Degeaba strig Raul: Mai vorbete i prelungete, al inimii mele plcut somn! Valentina nu mai poate prelungi! Se simte c Raul e consumat de un foc nevzut. Si i do de sus au un sunet nfricotor. Raul se repede, d din mini, e nflcrat de tot. Se aude clopotul; dar ce clopot! Cel care l trage se va vedea c nu este n toate minile. E un zgomot nfricotor, care se ia la ntrecere cu furia orchestrei.22

n fine scena care termin actul: Nu mai e iubire, nu mai e mbtare! O, remucri ce m chinuiesc! Pe care compozitorul o indic allegro con moto, este executat ntrun prestissimo fr fru. Ai crede c trece trenul fulger. ncepe iar clopotul. Valentina cade leinat. Raul se arunc pe fereastr. Era i timpul; orchestra n-ar fi mai putut continua. Bagheta efului se fcu buci de cuca sufleurului. Coardele viorilor s-au rupt i gturile sau ndoit! n furia lui, cel cu capacele le-a spart! Cel cu contrabasul s-a cocoat tocmai n vrful instrumentului su sonor. Cel cu primul clarinet a nghiit mutiucul instrumentului! Cel cu oboiul mestec trestia ntre dini! Clapele trombonului s-au strmbat i bietul gornist nu-i mai poate scoate mna pe care a vrt-o prea adnc n pavilionul instrumentului! Dar publicul! Publicul gfind, nflcrat, gesticuleaz, url! Toate feele sunt roii ca i cum un foc luntric ar fi ncins toate trupurile. Toi se grbesc, se nghesuie s ias, brbaii fr plrii, femeile fr haine! i dau brnci pe sli, se strivesc la ui, se ceart, se bat. Nu mai sunt autoriti! Nu se mai ine seama de primar, de nimeni! Toi sunt egali n faa acestei enervri drceti... i dup cteva clipe, cnd ajung n strad, fiecare i recapt linitea obinuit i se ntoarce ncet acas cu amintirea tulburat de cele ce se ntmplase. Actul al patrulea al Hughenoilor; care inea altdat ase ore, s-a nceput n seara aceea la ora 4 i jumtate i s-a terminat la 5 fr 12 minute. Durase 18 minute! VI Vechiul i solemnul vals german se schimb n vrtej Spectatorii, dup prsirea teatrului, i-au redobndit linitea, s-au ntors acas numai cu o ameeal trectoare, dar suferiser o aare extraordinar, aa c sfrii, zdrobii, czur greoi n paturi. A doua zi fiecare avu o amintire a celor ce se petrecuser n ajun. ntr-adevr unuia i lipsea plria pierdut n nvlmeal, altuia o fie de hain, unuia pantoful de piele subire, altuia haina de zile mari. i aduser aminte bieii oameni i o dat cu amintirea se ruinar tare de incredibila lor aprindere. Li se prea c fr s tie, luaser parte la o orgie. Nu mai vorbeau de ea, nici nu voiau s se mai gndeasc. Dar cel mai mirat din tot oraul a fost primarul van Tricasse. A doua zi dimineaa, deteptndu-se, nu-i mai gsi peruca. Lotchen o cutase peste tot, dar degeaba. Peruca rmsese pe cmpul de btaie i dect s-l trimit dup ea pe Jean Mistrol, crainicul comunei, mai bine lips. Mai bine se lipsea de dnsa, dect s tie toat lumea c el, printele oraului, poart peruc.23

Aa se gndea van Tricasse, ntins n pat, zdrobit, cu capul greu, cu limba umflat, cu pieptul aprins. Nu avea poft deloc s se ridice, dar creierul lui lucra n dimineaa aceea poate mai mult dect lucrase n 40 de ani. Onorabilul primar reconstituia n minte reprezentaia aceea. O punea n legtur cu cele ce se petrecuser cu ceva mai nainte acas la doctorul Ox. Cerceta cauzele acestei ari curioase care i cuprinsese n dou rnduri pe cetenii cei mai panici. Ce s fie? se ntreba el. Ce vrtej s-a abtut asupra linititului meu ora? Oare vom nnebuni cu toii i va trebui s transformm oraul ntr-un balamuc uria? Cci ieri erau toi acolo: fruntai, consilieri, judectori, medici, academicieni i pe toi dup cum mi aduc aminte, pe toi ne-a cuprins accesul de nebunie furioas! Ce putea fi n muzica aceea? Inexplicabil! Nu mncasem, nu busem nimic care s fi produs n mine asemenea aare! Nu! Ieri la prnz, o bucat de friptur de viel fript bine, cteva linguri de spanac, lapte de pasre i dou pahare mici de bere, ndoite cu ap; nu puteau s mi se urce la cap! Nu! E ceva ce nu-mi pot explica i cum mai nti de toate, sunt responsabil de faptele cetenilor, voi face o anchet. Dar cercetarea hotrt de consiliul comunal nu a dat nici un rezultat. Faptele le cunoteau toi, dar cauzele nu le-au putut afla. De altfel se linitiser toi i o dat cu linitea veni i uitarea. Ziarele locale nu spuser nimic i n darea de seam aprut n Cronica Quinquendonului, nu se fcu nici o aluzie la acea fierbineal a ntregii sli. Cu toate acestea, dac oraul i-a recptat linitea obinuit, dac redeveni n aparen, flamand ca mai nainte, n fond se simea c temperamentul i caracterul locuitorilor si se schimba puin cte puin. Te fcea s zici, ca doctorul Dominic Custos, c le crete nervii. Dar s ne explicm: schimbarea aceasta necontestabil i necontestat, nu se producea dect n anumite condiii. Cnd quinquendonienii umblau pe strzile oraului n aer liber, n pia, de-a lungul Vaarului, erau tot oamenii aceia reci i metodici de altdat. Tot aa, cnd stteau acas, unii lucrnd cu minile, alii cu capul, cei dinti nefcnd nimic, ceilali necugetnd deloc. Viaa privat era tcut, lnced ca i mai nainte. Nici o ceart, nici o nenelegere n csnicii, nici o iueal n btile inimii, nici o supraexcitare a mduvei encefalice. Media pulsaiilor rmnea cum era i altdat, de 50 pn la 52 pe minut. Dar fenomen inexplicabil, care ar fi nvins isteimea celui mai mare fiziolog al vremii, dac locuitorii Quinquendonului nu se schimbau foarte mult n viaa lor casnic, se schimbau foarte mult n cea public. Cum se adunau ntr-o cldire public, se strica crua, cum zicea comisarul Passauf. La burs, la primrie, la Academie, la edinele consiliului comunal ca i la adunrile savanilor se producea un ce ca o24

renviere, o aare ciudat i cuprindea pe cei de fa. Dup o or se nfierbntau, dup dou ore se certau, se aprindeau, ajungeau la personaliti. Chiar la biseric, n timpul predicii, credincioii nu-l mai puteau asculta linitii pe preotul van Stabel, care de altfel, se aprindea i el i dojenea mai aspru ca de obicei. n cele din urm, starea asta de lucruri aduse noi certuri mai grave, (vai!) dect aceea a doctorului Custos i a avocatului Schult i dac n-a fost niciodat nevoie de intervenia autoritilor, asta se datoreaz numai faptului c cei ce se certau, ajungnd acas, se liniteau i uitau att insultele aduse, ct i pe cele primite. Totui particularitatea asta nu izbi minile lor cu totul incapabile s recunoasc ceea ce se petrecea n ei. Unul singur din tot oraul, tocmai acela cruia se tot gndea consiliul de 30 de ani s-i suprime postul, comisarul Mihail Passauf, bgase de seam c aarea, care nu exista n casele particulare, aprea n edificiile publice i se ntreba foarte ngrijorat ce s-ar fi ntmplat dac vreodat epidemia aceea, aa i zicea, ar fi ptruns n casele cetenilor, i s-ar fi ntins i pe strzile oraului. Atunci n-aveau s se mai uite insultele, nu avea s mai fie linite, pauze n delirul acesta, ci numai o nflcrare necontenit, care i va face pe quinquendonieni s sar unii la alii. Atunci ce se va ntmpla? se ntreba cu groaz comisarul Passauf. Cum s potoleti furiile acelea slbatice? Cum s domoleti spiritele aate? Atunci funcia mea nu va mai fi o sinecur i consiliul va trebui s-mi ndoiasc leafa, afar numai dac nu voi fi silit s m arestez singur, pentru tulburarea ordinii publice. Temerile acestea ndreptite ncepur s se realizeze. De la burs, de la biseric, de la teatru, de la primrie, de la Academie, de la hal, rul ptrunse n casele particularilor i asta n mai puin de 15 zile de la grozava reprezentaie a Hughenoilor. n casa bancherului Collaert se declarar primele simptome ale epidemiei. Bogtaul acesta ddea un bal sau o serat dansant, n onoarea fruntailor oraului. Emisese cu cteva luni mai nainte un mprumut de 30.000 de franci, care fusese pe trei sferturi subscris i n urma acestui succes financiar i deschise saloanele pentru o serbare. Se tie ce sunt serbrile acestea flamande, n care berea i siropurile sunt ce sunt. Cteva convorbiri despre timp, despre recolt, despre grdini, despre flori i mai ales despre lalele. Din timp n timp, un dans ncet i lin, cteodat un vals, dar un vals nemesc n care nu se face mai mult de o nvrtitur i jumtate pe minut i n timpul cruia, dansatorii se in departe unul de altul, att ct le permite lungimea braelor. Aa sunt de obicei balurile la care se ducea lumea mare din Quinquendone.

25

Polca, dup ce fusese pus n 4 timpi, ncercase s fie introdus, dar dansatorii rmneau mereu n urma orchestrei, orict de rar s-ar fi btut msura, aa c n cele din urm, se renunase la ea. Adunrile acestea linitite, n care tinerii i tinerele gseau o plcere cinstit i moderat nu se sfriser niciodat ru. De ce oare n seara aceea, la banchetul Collaert siropurile parc se transformaser n vinuri vechi, n ampanie spumoas, n punciuri incendiare? Pentru ce i cuprinsese pe toi invitaii, pe la mijlocul serbrii, un fel de beie inexplicabil? Pentru ce menuetul s-a transformat n srb? Pentru ce cei din orchestr au iuit msura? Pentru ce ca i la teatru, lumnrile strluceau mai tare ca de obicei? Ce curent electric ptrunsese n saloanele bancherului? Cum se fcea c dansatorii se apropiar, c minile se strnser mai tare? Vai! Unde s-ar putea gsi un Oedip, care s rspund la toate ntrebrile acestea? Comisarul Passauf vedea bine c sosete furtuna, dar nu putea s-o nfrng, nu putea s fug de ea i simea aa ca o ameeal care-i cuprindea creierul. A fost vzut repezindu-se de mai multe ori la bomboane i golind tvile ca i cum atunci ar fi scpat de o diet lung. n timpul acesta, nsufleirea valsului cretea. Un murmur lung, ca o bzial nbuit ieea din toate piepturile. Se dansa, se dansa chiar cu adevrat. Picioarele se micau cu o iueal tot mai mare. Feele se mbujorau. Ochii strluceau ca diamantele. nflcrarea general atinsese culmea culmilor. i cnd orchestra intona valsul Freischutz, cnd valsul acesta att de nemesc i cu o micare att de lin, a fost nceput de orchestra nfierbntat, ah! Atunci nu a mai fost vals, a fost un vrtej fr seamn, o nvrteal ameitoare, vrednic s fie condus de vreun Mefistofel, btnd msura cu un crbune aprins! Apoi un galop, un galop drcesc, timp de un ceas fr s poat fi schimbat, fr s poat fi oprit, lu cu sine prin coridoare, prin saloane, prin camere, pe scri, din pivni i pn n podul casei, pe tinere, pe tineri, pe prini, pe toi indivizii de orice vrst, de orice greutate, de orice sex, chiar i pe voluminosul bancher Collaert, i pe doamna Collaert i pe consilierii i pe magistraii i pe Niklausse i pe doamna van Tricasse i pe primarul van Tricasse i pe comisarul Passauf, care ns nu-i mai amintea ce tovar de vals a avut n noaptea aceea. Dar ea nu l-a uitat! i de atunci ea l visa mereu pe nflcratul comisar, strngnd-o cu foc la piept. i ea era plcuta Tatanemance. IX Doctorul Ox i preparatorul Ygene nu spun dect cteva cuvinte Ei, Ygene? E gata totul, maestre! S-a isprvit cu aezatul evilor. n sfrit, vom experimenta n mare, asupra maselor26

VII Epidemia a cuprins oraul ntreg. Efectele ei... n zilele care urmar, epidemia n loc s dispar, s-a extins. Din casele particulare epidemia s-a ntins i pe strzi. Oraul Quinquendone era de nerecunoscut! Un fenomen i mai surprinztor dect cele observate pn aici, era c nu numai regnul animal, dar nici regnul vegetal nu scpa acestei influene. Dup mersul obinuit al lucrrilor, epidemiile sunt speciale. Cele care-l lovesc pe om, cru animalul; cele ce lovesc animalul, cru vegetalele. Nu s-a vzut, pn acum cal ciupit de vrsat, nici om bolnav de pest bovin, iar berbecii nu se mbolnvesc de bolile cartofilor. Aici ns toate legile naturii preau rsturnate. Nu numai caracterul, temperamentul, ideile locuitorilor i locuitoarelor Quinquendonului se schimbaser, dar i animalele domestice, cinii i pisicile, boii i caii, mgarii i caprele sufereau influena acestei epidemii ca i cum mediul lor obinuit s-ar fi schimbat. Chiar plantele se emancipau dac ne dai voie s ntrebuinm expresia aceasta. ntr-adevr, n grdinile de flori de legume, n livezi, se ntmplau lucruri foarte ciudate. Plantele agtoare se agau cu mai mult ndrzneal. Plantele stufoase se fceau i mai dese. Arbutii deveneau copaci. Seminele abia semnate rsreau numaidect i creteau de un deget n timpul n care altdat creteau ct muchia cuitului. Sparanghelul cretea de un metru, pepenele galben ct un dovleac mare turcesc, dovleacul mai-mai ct clopotul bisericii, care, pe legea mea!, avea vreo 3 metri n diametru. Verzele erau ca nite movile i ciupercile ca nite umbrele. Fructele urmar exemplul zarzavaturilor. Trebuiau s se ntovreasc cte 2 ini ca s poat mnca o frag ntreag i cte 4 ini ca s mnnce o par. Ciorchinii de struguri erau ct ciorchinele fenomenal, aa de minunat pictat de Poussin n tabloul lui napoierea trimiilor n Pmntul Fgduinei. Florile tot aa: violetele mrite rspndeau n aer parfumuri ameitoare; trandafirii uriai strluceau de culorile cele mai vii; liliacul fceau n cteva zile un tufi de neptruns; margaretele, daliile, cameliile, rododendronii acopereau aleile i se nbueau unele pe altele. De-abia le biruiau foarfecele! Dar lalelele, florile care fac bucuria flamanzilor, ce mai emoii au cunat amatorilor! Poetul van Bistrom era s cad vznd n grdina lui o Tulipa gesneriana uria, monstruoas, al crei caliciu servea drept cuib unei familii ntregi de psrele! Alerg oraul ntreg s vad floarea aceasta, creia i se ddu numele de Tulipa quinquendoniana. Dar vai! Dac plantele, fructele, florile creteau vznd cu ochii, dac toate vegetalele tindeau s ia proporii uriae, dac vioiciunea27

culorilor i tria parfumurilor fermeca privirea i te mbta, n schimb se treceau iute. Aerul pe care l absorbeau, le ardea repede, mureau ndat, sfiate, devorate. Aceasta a fost i soarta frumoasei lalele, care se veteji dup cteva zile de strlucire. Pn i animalele domestice se schimbar, cinele de cas ca i porcul, scatiul din colivie ca i curcanul din curte. Trebuie s spunem c animalele acelea n timpurile obinuite nu erau mai puin domoale dect stpnii lor. Cinii, pisicile mai mult lncezeau dect triau. Niciodat nu aveau vreo micare de bucurie sau de mnie. Cozile nu se micau, parc erau de bronz. Nu-i mai aducea nimeni aminte de vreo muctur de cine sau vreo zgrietur de pisic. Ct despre cinii turbai, erau socotii ca nite fiine nchipuite, de pus n rnd cu celelalte animale din menajeria Apocalipsului. Dar n timpul acestor cteva luni, ale cror ntmplri ncercm s le povestim aici, ce de schimbri! Cinii ncepur s-i arate coli i pisicile ghearele. Avur loc cteva execuii n urma unor atacuri repetate. Se vzu pentru prima oar un cal speriindu-se i lund-o la goan pe strzile Quinquendonului, un bou repezindu-se s ia n coarne un tovar al su dejug, un mgar rsturnndu-se cu picioarele n sus n piaa St. Ernuph i zbiernd, un berbec, pn i un berbec!, aprndu-i cotletele vitejete mpotriva cuitului mcelarului. Primarul van Tricasse a fost nevoit s ia msuri contra animalelor domestice, care, cuprinse de o furie de neneles, fceau ca strzile Quinquendonului s nu mai fie sigure. Dar, vai! dac animalele erau nebune, nici oamenii nu erau cumini! Epidemia nu crua nici o vrst. Copiii devenir nesuferii, ei care fuseser ca nite miei pn atunci i, pentru prima oar, judectorul Honor Syntax biciui spinarea odraslei sale. La liceu a fost o adevrat revoluie; dicionarele au descris multe traiectorii prin clase. Elevii nu mai puteau sta nchii i de altfel, enervarea i cuprindea i pe profesori, care le ddeau pedepse neobinuite pn atunci. Alt fenomen, quinquendonienii, aa de cumptai pn atunci, care aveau frica drept aliment principal, se dedau acum la mari excese de mncare i butur. Hrana obinuit nu le mai ajungea. Fiecare stomac se transformase ntr-o adevrat prpastie i prpastia asta trebuia umplut prin mijloacele cele mai energice. Consumaia oraului se ntrei. n loc de 2 ori, mncau de 6 ori pe zi. S-au semnalat numeroase indigestii. Ajutorul de primar Niklausse nu mai putea s-i potoleasc foamea; primarul van Tricasse nu-i putea potoli setea i nu mai ieea dintr-un fel de semi-beie furioas. ntr-un cuvnt, se artar i se nmulir n fiecare zi simptomele cele mai ngrijortoare.28

Au fost ntlnii pe strad oameni bei i printre acetia chiar unii ceteni de frunte. Gastritele ddur mult de lucru doctorului Domenic Custos ca i nevritele i nevrophlogosele, ceea ce dovedea la ce grad de iritare curioas ajunseser nervii populaiei. Avur loc discuii, certuri zilnice pe strzile Quinquendonului goale altdat i acum pline de lume, cci nimeni nu mai sttea acas. Trebui s se organizeze poliia, ca s poat ine n fru pe cei ce tulburau ordinea public. La primrie se fcu un arest, care era plin, zi i noapte de zurbagii. Comisarul Passauf nu mai tia unde i este capul. O cstorie se fcu n mai puin de dou luni, ceea ce nu se mai ntmplase pn atunci. Da! Biatul perceptorului Rupp se cstori cu fiica frumoasei Augustina de Rovere i asta de-abia dup 57 de zile de cnd i ceruse mna!... Se hotrr i alte cstorii, care n alte timpuri ar fi rmas proiecte timp de ani ntregi. Primarul simea c fiica sa, frumoasa Suzel, i scap din mini. Ct despre scumpa Tatanemance, ndrznise s-l ntrebe pe departe pe comisarul Passauf asupra unei cstorii, care i se prea c ntrunete toate elementele fericirii, averii, onorabilitii, tinereii! n sfrit, culmea culmilor, a avut loc un duel! Da, un duel cu pistolul de cavalerie, la 75 de pai, cu gloane adevrate! ntre cine? Cititorii nu ne vor crede. ntre domnul Frantz Niklausse, domolul pescar i fiul bogatului bancher, tnrul Simon Collaert. i cauza acestui duel era chiar, fata primarului, de care se ndrgostise nebunete Simon i nu voia n ruptul capului s-o lase unui rival aa de ndrzne cum era Frantz! VIII Quinquendonienii iau o hotrre eroic Ai vzut n ce stare de plns ajunsese populaia Quinquendonului. Capetele fierbeau. Nu se mai cunoteau unii pe alii. Oamenii cei mai panici deveniser crcotai. Numai ct te-ai fi uitat la ei, aa mai piezi, i i trimiteau martori. Unii lsar s le creasc mustile, iar alii mai nbdioi, le ridicar drept n sus. n asemenea condiii, pentru administraia oraului, meninerea ordinii pe strzi i n edificiile publice era foarte grea, cci serviciile nu fuseser organizate pentru o asemenea stare de lucruri. Primarul van Tricasse, pe care l-am cunoscut aa de blnd, linitit, aa de incapabil s ia vreo hotrre, era venic mnios. Rsuna toat casa de strigtele lui. Lua cte 20 de hotrri pe zi, i sorcovea pe ageni i era totdeauna gata s aduc el nsui la ndeplinire msurile ce le lua.29

Ce schimbare! Unde era linitea plcutei i tcutei locuine a primarului? Ce mai scene se petreceau acum. Doamna van Tricasse se fcuse argoas, cu toane, ciclitoare. Brbatul su, ca s nu-i mai aud glasul, ipa; mai tare dect ea, dar n-o putea face s tac. De orice lucru se nfuria! Nu mai era de suferit! Treburile casei nu se mai fceau; nu mai avea gata nimic la timp! O nvinovea pe Lotchen i chiar pe Tatanemance, cumnata, care tot aa de necjit i rspundea nepat. Negreit, domnul van Tricasse inea parte servitoarei Lotchen. De aceea primria era venic furioas i mustrrile, discuiile, certurile scenele nu mai aveau nici un sfrit! Dar ce avem? striga cteodat bietul primar. Ce iad ne arde? Ce ne-a gsit? Ah! Nevast, nevast, o s m omori nainte de vreme i o s m faci s calc tradiiile familiei. Cititorii desigur c n-au uitat particularitatea destul de ciudat ca domnul van Tricasse trebuia s rmn vduv i s se cstoreasc din nou, ca s nu strice obiceiul de veacuri al familiei sale. Aceast stare a spiritelor produse i alte efecte destul de curioase i care trebuiesc artate. Aceast aare, a crei cauze n-o tim pn acum, produse schimbri fiziologice neateptate. Ieir din mijlocul mulimii talente ce alt dat poate ar fi rmas necunoscute. Artiti mediocrii pn atunci, aprur sub alt lumin. Se ivir noi personaliti distinse att n literatur ct i n politic. Oratorii ncepur, discuiile cele mai aprinse n privina a tot felul de chestiuni, nflcrnd publicul de altfel foarte dispus la nflcrare. De la edinele consiliului, micarea trecu la ntrunirile publice. Se ntemeie un club, n timp ce peste 20 de ziare: Pndarul Quinquendonului, Neprtinitorul Quinquendonului, Quinquendonianul Radical, nverunatul Quinquendonian .a., scrise cu vioiciune, ridicau chestiunile sociale cele mai grave. Dar despre ce scriau? va ntreba poate cineva. Despre toate i despre nimic; despre turnul Audenarde care se aplecase ntr-o parte i pe care unii voiau s-l drme iar alii s-l ndrepte; despre ordonanele consiliului comunal, crora cetenii voiau s li se mpotriveasc, despre curatul anurilor i al canalelor. i cel puin dac nflcraii oratori i ziariti nu s-ar fi agat de administraia intern a cetii... Dar nu, luai de curent, dac nu ar fi mijlocit Provindena, ar fi srit, ar fi mpins, ar fi dat brnci semenilor lor n prpastia nenorocirilor rzboiului!... ntr-adevr, de 8 sau 900 de arii, Quinquendonul avea n arhiv un casus belli1 de prima calitate, pe care l pstraser cu grij, ca pe nite moate sfinte, aa c avusese tot timpul s devin un motiv rsuflat i s nu mai fie bun de nimic. Iat ce era cu acest casus belli.1

Justficarea unui act de rzboi sau motiv de rzboi (lb. lat.)

30

Quinquendonul este vecin, n colul acela al Flandrei cu orelul Virgamen. Teritoriile acestor dou comune sunt hotar n hotar. n 1185, cu ceva vreme mai nainte de plecarea contelui Balduin cu cruciada, o vac din Virgamen, nu vaca unui locuitor, ci o vac de-a oraului, bgai bine de seam!, a ndrznit s pasc pe teritoriul Quinquendonului. Abia dac biata rumegtoare smulsese iarb de 3 ori ct latul limbii, dar delictul, abuzul, crima, cum vei vrea s-i zicei, a fost svrit i constatat printr-un proces-verbal, cci pe atunci, magistraii ncepur s tie carte. Ne vom rzbuna cnd va sosi timpul exclamase Natalis van Tricasse, al 32-lea nainta al actualului primar, i virgamenezii nu vor pierde nimic ateptnd! Virgamenezii erau deci ntiinai. Ateptar, gndind, nu fr dreptate, c amintirea insultei va disprea cu timpul. i ntr-adevr, timp de mai multe veacuri trir foarte bine cu vecinii lor din Quinquendone. Dar virgamenezii i fcuser socotelile neprevznd epidemia ciudat, care schimbnd cu totul caracterul vecinilor lor, le redetept n suflete dorul de rzbunare. Aprinsul avocat Schult ridic aceast chestiune naintea auditorilor de la clubul din strada Monstrelet i-i nflcra, ntrebuinnd expresiile i metaforele obinuite n aceste mprejurri. Reaminti delictul, reaminti pagubele aduse cetii Quinquendone, iar o naiune geloas de drepturile sale nu putea s admit prescripia. Art insulta venic vie, rana venic sngernd; vorbi de unele nclinri ale capului la Virgamenezi i care artau ct dispre aveau pentru locuitorii Quinquendonului; i rug pe concetenii si, care n mod incontient, poate suferiser veacuri ntregi insulta asta grozav, conjur pe copiii btrnii ceti s nu aib alt int dect s obin o satisfacie strlucit!... La sfrit, fcu apel la toate forele naiunii! Entuziasmul cu care au fost primite aceste cuvinte noi pentru urechile quinquendonienilor se poate nelege, dar nu se poate descrie. Toi auditorii se ridicaser n picioare i, cu minile ntinse, cereau rzboi ct i ineau gura. Niciodat avocatul Schult nu mai avusese asemenea succes. Primarul, ajutorul de primar, toi fruntaii care erau de fa la aceast memorabil edin, n zadar ar fi ncercat s se mpotriveasc avntului mulimii. De altfel nici nu ncercau, ci dac nu mai tare, dar cel puin tot aa de tare ca i ceilali, strigau: La grani! La grani! i cum grania nu era dect la 2 kilometri de zidurile Quinquendonului, era lucru clar c virgamenezii erau ameninai de o mare primejdie, cci ar fi fost atacai mai nainte de a fi avut timp s ia msuri de aprare.

31

n timpul acesta, onorabilul farmacist Josse Liefrink, singurul care i pstrase tot sngele rece n aceast grav mprejurare, voi s-i fac s neleag c nu au puti, tunuri, generali. I s-a rspuns, nu fr oarecare nghionteal c generalii, tunurile, putile se vor improviza; c dreptatea i dragostea de ar sunt suficiente pentru a face un popor de nenvins. Aici lu cuvntul nsui primarul i, ntr-o improvizaie sublim, ddu gata pe oamenii fricoi, care i ascund teama sub vlul prevederii i vlul acesta l sfie cu o mn patriotic. n clipa aceea ai fi crezut c se prbuete sala de attea aplauze. . Se supuse la vot. Votul se fcu prin aclamaii i strigtele se nmulir. La Virgamen! La Virgamen! Primarul se nsrcina atunci s ordone naintarea armatelor i n numele cetii fgdui generalilor care se vor ntoarce nvingtori, toate onorurile triumfului, aa cum se fcea la romani. Farmacistul Josse Liefrinck, un ncpnat i jumtate, nu se ddu btut, cu toate c fusese, i crezu de cuviin s mai fac o observaie. El atrase atenia c la Roma nu se acorda triumful generalilor nvingtori, dect dac omorser cel puin 5.000 de dumani. Ei, i! Ei, i!... strig poporul n delir. ... i cum populaia cetii Virgamen nu se ridic dect la 3.575 de locuitori, va fi cam greu s se ajung la 5.000 de vrjmai ucii, afar de cazul cnd se va omor de mai multe ori aceeai persoan. Bietul farmacist logician nu a fost lsat s termine, ci mbrncit, nghiontit, a fost dat pe u afar. Ceteni, cuvnt atunci bcanul Pulmacher, orice ar zice fricosul de spier, eu m oblig s omor 5.000 de virgamenezi dac vrei s-mi primii serviciile. 5.500! strig un patriot mai aprins. 6.600! strig bcanul. 7.000! strig cofetarul din strada Hemling, Jean Orbideck, care se mbogise din negoul cu fric. Adjudecat! strig primarul van Tricasse vznd c nu mai supraliciteaz nimeni. i iat cum cofetarul Orbideck ajunse generalul armatei quinquendonienilor. IX Preparatorul Ygene d un sfat cuminte care este respins de doctorul Ox Ei, maestre! zise a doua zi Ygene, vrsnd acid sulfuric pe buci de piele uriae.32

Ei, zise i doctorul Ox, nu avem dreptate? Uite de ce atrn nu numai dezvoltarea fizic a unei naiuni ntregi, dar i moralitatea ei, demnitatea, talentele, simul ei politic. Nu-i dect o chestiune de molecule... Fr ndoial dar... Dar? Nu credei c lucrurile au mers prea departe i c nu trebuie s-i am peste msur pe bieii oameni? Nu! Nu! strig doctorul. Nu! Vom merge pn la capt! Cum vrei voi, maestre; numai c experiena mi se pare cu totul reuit i eu sunt de prere c e timpul s... S?... S nchidem robinetul. Cum! strig doctorul Ox. S ncerci numai i te strng de gt! X O dovad mai mult c dintr-un loc nalt se pot domina toate micimile omeneti Ce zici? l ntreb primarul van Tricasse pe ajutorul su Niklausse. Zic c rzboiul acesta este absolut necesar, rspunse Niklausse cu trie, i c a sosit timpul s splm insulta! Ei bine, i eu, zise primarul, i spun c dac poporul din quinquendonian nu se va folosi de prilejul de fa ca s-i cear drepturile, va fi nevrednic de numele lui! i eu susin c trebuie s ne strngem armata ct mai grabnic i s-i dm ordin s nainteze! Cum, domnule, cum? zise primarul, mie mi vorbeti aa? Chiar dumitale, domnule primar, i vei auzi adevrul ntreg, orict de neplcut i-ar fi el. l vei auzi i dumneata, domnule ajutor de primar, rspunse van Tricasse scos din fire, cci eu l voi spune mai bine dect dumneata!... Da, domnule, dar, orice ntrziere nu ne cinstete! De sute de ani oraul Quinquendone ateapt clipa ca s se rzbune i orice ai zice, fie c-i convine, fie c nu-i convine, noi vom merge mpotriva inamicului! A!... Aa este vorba, rspunse furios Niklausse, vom merge i fr dumneata dac nu vrei s vii! Locul primarului este n primul rnd, domnule! i al ajutorului de primar tot acolo, domnule! Prin cuvintele dumitale, contrazicndu-m mereu, dumneata m insuli, strig primarul, ai crui pumni aveau tendina s se schimbe n proiectile. i dumneata m insuli ndoindu-te de patriotismul meu! strig Niklausse pregtindu-se i el.33

Eu i spun, domnule, c armata quinquendonian va porni peste dou zile! i eu i repet c n 48 de ore vom porni mpotriva inamicului. Se poate uor observa din crmpeiul acesta de convorbire c cei doi fruntai erau exact de aceeai prere. Amndoi voiau rzboiul, dar aarea lor predispunndu-i la ceart, Niklausse nu asculta ce-i spunea van Tricasse i van Tricasse nu asculta ce-i spunea Niklausse. S fi avut preri deosebite asupra acestei grave chestiuni: primarul s fi dorit rzboiul i ajutorul pacea, i tot n-ar fi fost discuia mai stranic! Cei doi prieteni i aruncau priviri pline de mnie. Dup btaia rapid a inimilor, dup feele mbujorate, dup pupilele contractate, dup tremurturile muchilor, dup glasurile rguite, nelegeai c erau gata s se repead unul la altul. Clopotul ceasului opri din fericire pe cei doi adversari, tocmai cnd erau s se ncaiere. n sfrit a venit timpul, strig primarul. Ce timp? ntreb ajutorul de primar. Timpul s ne urcm n turnul primriei. Adevrat i, fie c vrei, fie c nu vrei, eu m voi urca, domnule! i eu S mergem! S mergem! Ultimele cuvinte ar fi putut face s se bnuiasc un duel i c adversarii se duceau pe teren, dar nu; se hotrse ca primarul i ajutorul de primar, cpeteniile cetii, s se duc la primrie, s se urce n turn i s examineze mprejurimile, ca s poat lua cele mai bune msuri strategice pentru asigurarea victoriei. Cu toate c erau de aceeai prere n aceast privin, totui se cercetar tot drumul. Se auzeau strigtele lor rsunnd pe strzi, dar toi locuitorii vorbind pe acelai ton, mnia i ndrjirea lor prea natural i nu i se prea curioas nimnui. n mprejurrile acelea, un om linitit ar fi fost socotit drept un monstru. Primarul i ajutorul su, ajungnd la ua turnului erau n culmea furiei. Nu mai erau roii, ci galbeni i se tie c paliditatea este o dovad c mnia este n culmea ei. n capul scrii nguste a turnului, a fost o adevrat explozie. Cine va trece nti? Cine va urca nti scara ntortocheat? Adevrul ne silete s spunem c a fost o mic nghesuial i c ajutorul de primar Niklausse uitnd respectul ce-l datora superiorului su, cel mai nalt dregtor al cetii, l mbrnci pe van Tricasse n lturi i se repezi pe scara ntunecoas. Amndoi urcar de la nceput treptele cte 4, aruncndu-i tot felul de epitete. Era de temut s nu se ntmple vreo dram n vrful turnului, la 357 de picioare de la pavajul oraului.34

Cei doi furioi obosir ns repede i, dup un minut, la a 80-a treapt, abia mai urcar gfind, dac nu le-a trecut mnia cu totul, cel puin, ea nu se mai traducea prin calificative nepermise ntre asemenea persoane. Tceau i, lucru ciudat, se prea c iritarea li se micora pe msur ce ajungeau deasupra oraului. ncepeau s se mai liniteasc. Clocotele sngelui lor se potoleau ca i ale unui ibric de cafea deprtat de foc. De ce? La acest de ce nu putem da nici un rspuns, dar adevrul este c, ajuni la un balcon ce se afla la o nlime de 266 de picioare deasupra nivelului oraului, cei doi adversari statur jos i mult, mult linitii, se privir, ca s zicem aa, fr mnie. Sus mai e! zise primarul tergndu-i faa cu batista. Foarte sus! rspunse ajutorul de primar. tii c turnul nostru e mai nalt cu 14 picioare dect Sf.Mihai din Hamburg? tiu rspunse primarul cu oarecare mndrie, care i st bine celui mai de seam quinquendonian. Dup cteva clipe, cei doi fruntai i continuar urcuul, aruncnd priviri curioase prin ferestrele din zidul turnului. Primarul o luase nainte, fr ca Niklausse s zic ceva. Ba nc, pe la a 300-a treapt, van Tricasse fiind din cale afar de obosit, Niklausse l mpinse de spate. Primarul l ls i, cnd ajunser pe platform, i zise: Mulumesc, Niklausse, i rmn foarte ndatorat. La ua turnului, jos, erau dou fiare slbatice, gata s se sfie; n vrful turnului ajungeau ca doi prieteni! Timpul era foarte frumos. Era n luna mai. Soarele absorbise toi aburii. Ce aer curat! Ce senin! Se vedeau lucrurile cele mai mici pe o mare ntindere de jur-mprejur. Numai la civa kilometri se zreau zidurile albe ale Virgamenului, acoperiurile lui roii, clopotniele sclipind sub razele soarelui. i oraul acesta era menit jafului i focului! Primarul i ajutorul su se aezar alturi pe o banc mic de piatr, ca doi oameni de treab i care se iubesc. Priveau, gfind, apoi, dup cteva clipe de tcere: Ce frumos este! exclam primarul. Da, e ncnttor! rspunse ajutorul. Nu crezi, drag van Tricasse, c omenirea este ursit s stea mai de grab la nlimile acestea, dect s se trasc pe scoara planetei noastre? Sunt cu totul de prerea ta, drag Niklausse; cu totul de prerea ta. Aici nelegi mai bine mreia naturii! O aspiri prin toate simurile! La o astfel de nlime ar trebui s-i formuleze filozoful sistemele lor i s triasc nelepii, mai presus de toate mizeriile lumii acesteia! Facem ocolul platformei? ntreb ajutorul de primar. Facem, rspunse primarul. i cei doi prieteni, sprijinindu-se unul de braul celuilalt i fcnd ca altdat pauze mari ntre ntrebri i rspunsuri, examinar toate punctele orizontului.35

Sunt cel puin 17 ani de cnd nu m-am mai urcat n turn, zise van Tricasse. Eu nu m-am urcat niciodat, zise Niklausse, i mi pare ru, cci ai o privelite minunat de la nlimea aceasta! Vezi, drag prietene, cum erpuiete de frumos printre arbori rul Vaar? i mai ncolo nlimile din Saint-Hermandad! Ce frumos mrginesc orizontul! Vezi irul acela de arbori pe care i-a aezat natura cu atta meteug? Ah! Natura, natura, Niklausse! Va putea mna omului s-o ntreac vreodat? E ncnttor, scumpul meu prieten, rspunse ajutorul de primar. Privete turmele rspndite pe cmpiile verzi, boii, vacile, berbecii... Dar muncitorii aceia care se duc la cmp! Parc sunt nite ciobani din Arcadia; nu le lipsete dect cimpoiul! i deasupra cmpiei roditoare, frumosul cer albastru neptat de nici un nor! Ah, Niklausse, aici devii poet! Nu neleg cum sfntul Simion Stlpnicul n-a fost unul dintre cei mai mari poei ai lumii. Poate c unde coloana lui nu era aa nalt ca turnul nostru, rspunse ajutorul de primar zmbind cu buntate. n clipa aceea renumitele clopote ale oraului se puser n micare i sunar una din ariile cele mai melodioase. Cei doi prieteni rmaser uimii de admirare. Cu vocea lui blajin, primarul ntreb: Dar, prietene Niklausse, oare de ce ne-am urcat n turn? Adevrat, rspunse Niklausse, ne-au furat gndurile... De ce ne-am urcat? ntreb din nou primarul. Ne-am urcat, rspunse Niklausse, ca s respirm aerul acesta curat, nestricat de slbiciunile omeneti. Atunci s coborm, drag Niklausse. S coborm, drag van Tricasse. Cei doi fruntai i mai aruncar o dat ochii asupra privelitii minunate, apoi primarul o lu nainte i ncepu s coboare ncet i msurat. Ajutorul su l urma, cteva trepte mai n urm. Ajunser la balconul unde se opriser la urcare. Obrajii ncepur s li se nflcreze. Se oprir o clip, apoi i continuar cobortul. Dup un minut, van Tricasse l rug pe Niklausse s-i ncetineasc paii, cci l calc pe clcie i l supr. Dup vreo 20 de trepte, porunci ajutorului de primar s se opreasc, pentru a rmne oarecare distan ntre ei. Ajutorul rspunse c nu are poft s stea cu un picior n aer pentru gustul primarului i merse nainte. Van Tricasse i trnti o vorb destul de aspr. Niklausse fcu i el o aluzie jignitoare vizavi de vrsta primarului destinat, dup tradiiile familiei lui, s se mai nsoare o dat. Primarul mai cobor vreo 20 de trepte, ntiinndu-l pe Niklausse c asta nu i-o va ierta.36

Niklausse rspunse c el o va lua nainte i, scara fiind strmt i cu totul ntunecat, cei doi fruntai se ciocnir. Cuvintele de dobitoc i prost-crescut au fost cele mai blnde dintre cele schimbate atunci. Vom vedea noi, vit btrn, strig primarul, vom vedea ce vei face n rzboiul acesta, n ce rnd vei fi! naintea ta, dobitocule! rspunse Niklausse. Urmar alte strigte i apoi ai fi jurat c nite trupuri omeneti se rostogolesc pe scar n jos. Ce s-a ntmplat? Pentru ce s-au schimbat aa de repede? Pentru ce mieii de pe platform s-au schimbat jos n tigrii? Orice ar fi, pzitorul turnului auzind glgie, deschise ua de jos, tocmai n clipa cnd adversarii, cu ochii scoi din orbite, i smulgeau prul de pe cap. Noroc c aveau peruci! mi vei da satisfacie! strig primarul ndreptndu-i pumnul spre nasul adversarului. Cnd vei voi! url ajutorul de primar Niklausse, micnd amenintor piciorul drept. Pzitorul, care de asemenea era aat, nu se tie de ce, gsi scena asta de provocare ca foarte natural. Ba nc, parc l mpingea ceva s se amestece i el n ceart, dar se stpni i se duse s anune prin ora c n curnd va avea loc un duel ntre primarul van Tricasse i ajutorul de primar Niklausse. XI Lucrurile sunt mpinse aa de departe, nct locuitorii Quinquendonului, cititorii i chiar ajutorul cer un deznodmnt imediat Ultima ntmplare dovedete pn la ce grad de aare ajunsese populaia Quinquendonului. Cei mai vechi prieteni i cei mai blajini, nainte de a se fi ivit epidemia, s ajung n ua furiei! i asta abia peste cteva minute de cnd, vechea lor dragoste, blndeea, firea lor contemplativ le revenise n vrful turnului. Auzind de cele ntmplate, doctorul Ox nu mai putea de bucurie. Nici nu voia s asculte argumentele preparatorului su, care vedea c lucrurile iau o ntorstur primejdioas. De altfel, amndoi sufereau de aarea general. Nu erau mai puin agitai dect restul populaiei i ajunseser chiar s se certe cum se certase primarul cu ajutorul su. Aici trebuie s spunem ns c toate ntlnirile pe teren proiectate, au fost amnate pn la rezolvarea conflictului cu oraul Virgamen. Nimeni nu are dreptul s-i verse sngele n zadar, cci el era pn la ultima pictur al patriei primejduite. ntr-adevr, mprejurrile erau grele i nu era de dat napoi. Primarul van Tricasse cu tot zelul lui rzboinic, crezuse c nu e bine s se azvrle asupra dumanului fr s-l ntiineze mai nti. De aceea37

ceru virgamenzilor, prin domnul Hottering, guard silvic, s dea satisfacie pentru clcarea de teritoriu comis n 1195 n dauna Quinquendonului. Autoritile din Virgamen la nceput nu neleser despre ce era vorba i guardul silvic a fost dat afar foarte cavalerete. Van Tricasse trimise atunci pe unul din adjutanii de cmp ai generalului cofetar, pe ceteanul Hildevert Schuman, fabricant de acadele, om foarte energic, care fcu cunoscut autoritilor din Virgamen i minutul n care s-a ncheiat la 1195 procesul-verbal prin ngrijirea primarului Natalis van Tricasse. Autoritile din Virgamen izbucnir n hohote de rs i cu adjutantul de cmp se ntmpl la fel ca i cu guardul silvic. Primarul i strnse atunci pe fruntaii oraului ntr-un consiliu. O scrisoare frumos i viguros a fost redactat n form de ultimatum. Casus belii era artat lmurit i se acorda cetii Virgamen un termen de 24 de ore ca s repare insulta adus Quinquendonului. Scrisoarea porni i se napoie peste cteva ore fcut n mii de buci, fiecare constituind cte o nou insult pentru quinquendonieni. Deci virgamenezii cunoteau de mult fgduina quinquendonienilor i i bteau joc acum de ei, de reclamaia lor, de casus belii, de ultimatum! Nu mai era dect un lucru de fcut: s hotrasc armele, s se invoce zeul rzboaielor i metoda prusian, s se npusteasc asupra virgamenezilor mai nainte ca ei s se fi putut pregti. Aa hotr consiliul ntr-o edin solemn, n care strigtele, batjocura, gesturile amenintoare se ncruciau cu o violen fr seamn. O adunare de nebuni de ndrcii n-ar fi fost mai zgomotoas. Imediat dup declararea rzboiului, generalul Jean Orbideck i strnse armata, adic 2.393 de lupttori, dintr-o populaie de 2.393 suflete. Femeile, copiii, btrnii erau n rnd cu brbaii tineri. Toate lucrurile tioase sau noduroase au fost transformate n arme. Putile din ora au fost rechiziionate. Se gsir 5, dintre c