Anna Carey-Eve-V2 Sacrificiul 1 0

Click here to load reader

  • date post

    21-Apr-2017
  • Category

    Documents

  • view

    221
  • download

    1

Embed Size (px)

Transcript of Anna Carey-Eve-V2 Sacrificiul 1 0

  • Anna CareyEve Vol. 2 Sacrificiul

    innd un cuit n mn, m-am crat pe stnci. plaja era mpnzit de brci cu vopseaua scorojit de soare, de mult euate pe rm. Ambarcaiunea din faa mea fusese adus de ap n aceast diminea. Avea peste ase metri nlime, fiind aproape de dou ori mai mare dect restul. M-am urcat prin lateral, simind vntul rece care adia dinspre mare. Cerul nc era nceoat.

    n timp ce umblam pe puntea scorojit a brcii, l-am simit pe Caleb lng mine, punndu-i mna pe spatele meu. Arta cu degetul ctre cer, spre pelicanii care plonjau n mare, sau spre ceaa care cobora de pe muni, acoperind totul cu un vl alb. Uneori m surprind vorbindu-i, optind cuvinte dulci, pe care numai eu le aud.

    Trecuser aproape trei luni de cnd l vzusem ultima oar. Locuiam n Califia, n aezarea destinat exclusiv femeilor, fondat cu zece ani n urm, ca un refugiu pentru femeile i fetele din slbticie. Veniserm de peste tot, trecnd Podul Golden Gate ctre districtul Marin. Unele rmseser vduve n urma molimei i nu se mai simeau n siguran s triasc singure. Altele scpaser de bandele violente care le inuser ostatice. Altele, ca mine, erau evadate din colile guvernamentale.

    Crescnd n acel fort mprejmuit de ziduri, mi petreceam fiecare zi privind cldirea fr geamuri de dincolo de lac coala de meserii pe care am fi urmat-o dup absolvire. Dar n noaptea de dinaintea ceremoniei, am aflat c eu i prietenele mele nu aveam s cptm deprinderi pentru a contribui la ridicarea Noii Americi. Cu populaia decimat de molim, ei nu aveau nevoie de artiti sau de profesori aveau nevoie de copii, i noi eram menite s i natem. Am scpat cu chiu, cu vai, doar ca s aflu c adevrata mea menire era cu mult mai rea. Ca ef de promoie a colii, eu i fusesem promis Regelui ca soie, pentru a-i aduce pe lume motenitorii. El m va cuta fr ncetare i nu se va opri pn cnd nu voi fi nchis n spatele zidurilor din Oraul de Nisip.

    Am urcat pe o scar ctre cabina cea mai nalt a brcii. n faa parbrizului spart erau dou scaune i o crm metalic att de ruginit, nct nu se mai mica. Hrtii mbibate cu ap erau stivuite ntr-un col. Am cotrobit prin dulapurile de sub comenzi, cutnd

  • conserve cu mncare, mbrcminte care ar putea fi folosit, unelte sau instrumente pe care le puteam duce napoi n ora. Am ndesat o busol metalic n rucsac, precum i nite sfoar din plastic, uzat.

    Cobornd napoi pe punte, m-am ndreptat ctre cabina principal, acoperindu-mi nasul cu tricoul. Am deschis ua din sticl crpat. nuntru, draperiile erau trase. Pe o canapea, pe nite perne umede, zcea un cadavru nvelit ntr-o ptur. M-am micat repede, avnd grij s respir pe gur, i am trecut cu lumina lanternei prin dulapuri, gsind o conserv de mncare fr etichet i nite cri jilave. Verificam starea crilor, cnd barca s-a micat uor sub picioarele mele. Cineva se afla n cabina de dormit de dedesubt. Am scos cuitul i m-am lipit cu spatele lng ua cabinei, ascultnd paii.

    Scrile de dedesubt au scrit. Am strns cuitul n mn. Auzeam respiraia de dup u. Lumina a ptruns printre draperii, o raz de soare micndu-se pe peretele cabinei, ntr-o clip, ua s-a deschis. O persoan s-a strecurat rapid nuntru. Am apucat-o de guler i am trntit-o la podea. Am srit asupra ei, intuindu-i umerii la podea cu genunchii i punndu-i lama cuitului la gt.

    Eu sunt, eu sunt! Ochii de culoare nchis ai lui Quinn m priveau ncordai. Sttea

    cu braele lipite de podea. M-am dat la o parte, simind cum mi ncetinea pulsul.

    Ce caui aici? Acelai lucru ca i tine, a spus ea. n ncierare mi czuse tricoul de pe gur i de pe nas, iar

    mirosul respingtor din cabin ncepuse s m sufoce. Am ajutat-o pe Quinn s se ridice pe ct de repede am putut. i-a scuturat hainele n timp ce ne mpleticeam s ieim, inspirnd cu aviditate aerul neptor i srat.

    Uite ce-am gsit! A ridicat o pereche de tenii de culoare violet, cu ireturile legate

    unul de cellalt. Pe emblema rotund scria Converse ALL STAR. Pe tia nu-i dau la schimb. i pstrez pentru mine. Nu te nvinuiesc. I-am zmbit uor. Pnza era miraculos de intact, ntr-o stare mai

    bun dect majoritatea lucrurilor pe care le gsisem eu. Califia folosea sistemul de troc, i dincolo de asta, cu toii contribuiam n diferite moduri cutnd hran, gtind, plantnd i recoltnd, vnnd, reparnd casele nruite i faadele magazinelor. Eu primisem o slujb la librrie, unde restauram romane vechi i enciclopedii, mprumutam volumele n plus i ddeam lecii de citit tuturor celor interesai.

    Pe gtul lui Quinn apruse o tietur mic. A frecat-o, mnjindu-i degetele cu snge.

    mi pare att de ru, i-am spus. Maeve m-a avertizat ntotdeauna n privina Pribegilor.

  • Maeve era una dintre aa-numitele Mame Fondatoare, o denumire dat celor opt femei care se instalaser primele n Marin. Ea m-a primit, lsndu-m s mpart un dormitor cu Lilac, fiica ei de aptesprezece ani. n timpul primelor mele zile n Califia, eu i Maeve mergeam n fiecare zi s explorm, mi artase care zone erau sigure i cum s m apr n caz c ddeam peste vreun Pribeag.

    Am trecut prin lucruri i mai rele, a spus Quinn, rznd nfundat.

    A cobort de pe marginea brcii pe plaj. Era mai scund dect majoritatea femeilor din Califia, avea un pr cre negru i trsturi delicate pe faa n form de inim. Tria ntr-o ambarcaiune mpreun cu alte dou femei, petrecndu-i majoritatea zilelor la vntoare n pdurile dese din jurul aezrii, ntorcndu-se cu cprioare i porci mistrei.

    M-a ajutat s trec de plaja pietroas. M privea cu ochii ei negri. Cum reziti? Urmream cum valurile lovesc nisipul. Apa era agitat i

    nspumat. Mult mai bine. E mai uor cu fiecare zi. Am ncercat s par optimist, fericit, dar era doar pe jumtate

    adevrat. Cnd ajunsesem prima dat n Califia, Caleb era lng mine, cu piciorul rnit ca urmare a ntlnirii cu trupele Regelui. Dar nu fusese lsat s intre. Nici un brbat n-avea voie era regul. Caleb tiuse dintotdeauna, i m adusese aici nu ca s fim mpreun, ci pentru c el crezuse c era singurul loc unde a fi putut sta n siguran. Ateptasem n tot acest timp s primesc veti de la el, ns nu trimisese nici un mesaj prin intermediul Crrii, reeaua secret care fcea legtura ntre evadai i rebeli. Nu lsase vorb nici paznicilor de la poart.

    Eti aici doar de cteva luni. Ai nevoie de timp ca s uii. Quinn i-a aezat mna pe umrul meu, ndrumndu-m ctre

    marginea plajei, unde roata din spate a bicicletei sale se ivea din iarba de pe dun.

    n acele prime sptmni n Califia, abia dac eram prezent. Stteam cu femeile la cin, nvrtind nite pete alb i moale prin farfurie, ascultnd doar pe jumtate conversaiile din jurul meu. Quinn a fost cea care m-a descusut prima. Ne petreceam dup-amiezile ntr-un restaurant renovat de lng port, bnd bere fcut de femei n nite cuve de plastic. Mi-a povestit despre coala ei, despre cum scpase trndu-se printr-un geam spart i pndind poarta, ateptnd camioanele cu provizii s fac livrarea sptmnal. I-am spus i eu despre lunile petrecute fugind. Celelalte femei tiau doar n mare povestea mea un mesaj codificat detaliind crimele din Sedona ajunsese deja prin intermediul radioului utilizat de ctre Crare. Femeile tiau c Regele m urmrea, i l vzuser pe biatul rnit pe

  • care l ajutasem s treac podul. Dar n linitea restaurantului, i-am povestit lui Quinn totul despre Caleb, Arden i Pip.

    De asta sunt ngrijorat, am spus eu. Trecutul deja disprea, detaliile legate de ceea ce se ntmplase

    devenind mai nceoate cu fiecare zi petrecut n Califia. Era din ce n ce mai greu s mi aduc aminte de rsul lui Pip sau de nuana de verde a ochilor lui Caleb.

    tiu ce simi pentru el, a spus Quinn, desclcindu-i un nod din prul negru.

    Avea o piele ciocolatie fr cusur, exceptnd un petic mic, uscat, rou, de-a lungul nasului, care se cojea de la soare.

    Dar lucrurile or s devin mai uoare. Ai nevoie de timp. Am pit pe-o bucat de lemn plutitor, simindu-m satisfcut

    atunci cnd acesta s-a rupt n dou. Noi eram cele norocoase tiam asta. De fiecare dat cnd priveam n farfurii n timpul meselor, m gndeam la toate lucrurile de care scpasem, la cte fete erau captive n coli, i cte altele se aflau sub controlul Regelui n Oraul de Nisip. ns comarurile nu-mi dispreau numai fiindc aici m credeam n siguran: Caleb, singur n cine tie ce camer, cu snge bltind negru i uscat n jurul picioarelor. Imaginile erau att de intense, nct m trezeau, inima zvcnindu-mi n piept, iar cearafurile erau umede de la transpiraie.

    Eu vreau doar s tiu c e n via, am reuit s rostesc. S-ar putea s nu afli niciodat, a spus Quinn, ridicnd din

    umeri. i eu am lsat pe cte cineva n urm. O prieten de-a mea a fost prins n timp ce eu fugeam. Obinuiam s m gndesc la ea, obsedat de ceea ce a fi putut face. Am fi putut iei pe alt u? Dac a fi fost eu cea rmas n urm? Dac le permii, amintirile te pot distruge.

    Aceea a fost o aluzie din partea lui Quinn: ajunge. ncetasem deja s vorbesc despre asta cu tot restul lumii. n schimb, am pstrat aceste gnduri asemntoare pietrelor, inndu-le s le simt greutatea. Gata cu gndurile despre trecut, mi-a spus Maeve ntr-o zi. Toat lumea de-aici are cte ceva de uitat.

    Mergeam de-a lungul plajei, picioarele noastre afundndu-se n nisip. Deasupra noastr se nvrteau pescruii. Bicicleta mea era ascuns de cealalt parte a dealului. Am scos-o din tufiul cu spini i m-am ndreptat ctre Quinn. Sttea pe bicicleta ei, cu piciorul pe o pedal, i i lega prul cre la spate cu un nur. Purta un tricou turcoaz pe care scria cu litere de tipar I love NY. Acesta se ridica n fa, descoperindu-i cicatricele rozalii care i traversau n lung i-n lat abdomenul. mi spusese cum scpase, dar nu vorbise despre cei trei ani petrecui n coal, sau despre copiii pe care i nscuse. Am struit cu privirea pe acele linii umflate, gndindu-m la Ruby i la Pip.

  • Am pornit, pedalnd n linite, singurul zgomot fiind cel al vntului care se strecura printre copaci. Buci de stnc se prbuiser pe pavaj, lsnd n urm grmezi de pietre i crengi care ameninau s ne sparg cauciucurile. Aveam grij s le evit.

    Undeva, n deprtare, un strigt a reverberat n aer. M-am uitat peste umr, ncercnd s mi dau seama de unde

    venea. Plaja era pustie, iar mareea tocmai ncepuse, pietrele i nisipul fiind prinse ntr-un freamt necontenit de valuri. Quinn prsise drumul, gsindu-i adpost n spatele copacilor groi, i mi-a fcut semn s o urmez. Ne-am ghemuit mpreun n tufiuri, cu cuitele scoase, pn cnd, n cele din urm, a aprut o siluet pe drum.

    Harriet se apropia ncet, cu faa ei deformat i stranie, i pedala ctre noi. Era unul dintre grdinarii care distribuiau plante i legume proaspete restaurantelor din Califia. Mirosea ntotdeauna a ment.

    Harriet ce s-a-ntmplat? A ntrebat Quinn, lsnd imediat cuitul jos.

    Harriet a srit de pe biciclet i a pit spre noi, cu prul vlvoi de la vnt. S-a aplecat i i-a pus minile pe genunchi, ca s i trag rsuflarea.

    S-a observat micare n ora. Cineva se afl de cealalt parte a podului.

    Quinn s-a ntors ctre mine. De cnd ajunsesem aici, la intrarea n Califia erau mereu paznici, scrutnd ruinatul San Francisco, cutnd vreun semn al prezenei trupelor Regelui. Dar nu se vzuse nici o lumin. Nici Jeepuri, nici brbai.

    Pn acum. Quinn i-a ridicat bicicleta din tufri i a pornit ctre drum,

    trgndu-m dup ea. Te-au gsit, mi-a spus ea. Nu avem prea mult timp. Harriet a pedalat dincolo de curb. De aceea avem un plan, a spus Quinn, venind n dreptul meu

    ca s o pot auzi. S-a uitat la mine, cteva uvie negre i fluturau n faa ochilor. O s-i fie bine. Nu m simt bine, am spus, ntorcndu-m s nu mi vad faa. Simeam o ghear n piept, fiecare rsuflare fiind scurt i

    dureroas. Fusesem gsit. Regele nu era departe, i se apropia din ce n ce mai mult.

    ntr-o curb abrupt, Quinn s-a aplecat peste ghidon. Marginea pavajului, o stnc frmiat nalt de cincisprezece metri, se afla la doar civa centimetri distan. Am apucat strns ghidonul bicicletei, alunecos acum din pricina transpiraiei, n timp ce urcam pe drumul ctre pod. Se zvonea c regimul tia despre comunitatea de femei din dealurile Sausalito. Ei credeau c era un mic grup de femei Pribege, i nu un depozit ascuns al Crrii. Ultima dat cnd veniser s verifice

  • aezarea fusese cu cinci ani n urm, iar femeile se mprtiaser pe dealuri, ascunzndu-se pe timpul nopii. Soldaii trecuser prin casele i apartamentele lor, neobservnd adposturile camuflate de pturile de ieder bogat crescut n exces.

    La orizont s-a ivit podul. Structura roie impozant era locul unde se produsese un mare incendiu. Era plin de maini arse, drmturi din grinzi czute i cabluri, i scheletele celor care fuseser prini acolo n timp ce ncercau s prseasc oraul. n minte mi rsunau cuvintele lui Quinn: De aceea avem un plan. Dac s-ar observa trupe prin preajma, eu i Quinn am pleca din Sausalito, oprindu-ne doar n labirintul adnc al pdurilor Muir, unde fusese construit cu ani n urm un buncr subteran. Am rmne acolo, folosindu-ne de proviziile adunate, n timp ce soldaii ar cutreiera prin Califia. Restul femeilor s-ar ndrepta spre vest, ctre plaja Stinson, unde ar atepta ntr-un motel prsit trecerea invaziei. S-ar afla n mare pericol dac aezarea ar fi descoperit i cu att mai mult dac soldaii ar afla c ele m ascundeau de Rege.

    S-au observat ceva micri de cealalt parte, a strigat Isis de la intrarea n Califia, ascuns n spatele unor tufiuri dese.

    Sttea aplecat peste zidul de piatr; avea prul negru strns la spate cu o bandan, i inea n mn un binoclu. Am lsat bicicletele s cad i ne-am adunat n jurul ei. Maeve era cocoat deasupra trapei din spatele zidului, mprind puti i muniie.

    Maeve le-a dat cte o arm lui Harriet i lui Quinn. Aliniai-v la perete! Toate femeile i-au urmat instruciunile. Era una dintre cele mai

    tinere Mame Fondatoare, i cea mai vocal n ceea ce privea obligaiile celor din aezare. nalt, musculoas, cu prul blond mpletit, Maeve arta la fel ca n ziua n care am cunoscut-o, la intrarea n Califia. Ea a fost cea care l-a respins pe Caleb. Am acceptat camera din casa ei, mncarea i mbrcmintea oferit de ea, postul care l gsise pentru mine la librrie, tiind c sta era modul ei de-a spune ceea ce nu putea fi rostit: mi pare ru, dar a trebuit.

    Am nfcat o puc i m-am alturat celorlalte femei, simind n mini greutatea rece a armei. Mi-am adus aminte de ceea ce mi spusese Caleb, atunci cnd fusesem n tabra lui: Uciderea unui soldat al Noii Americi e o infraciune pedepsit cu moartea. M-am gndit la cei doi soldai pe care i mpucasem n autoaprare. Am lsat trupurile pe marginea drumului, lng Jeepul lor guvernamental. Pe al treilea l-am ameninat cu arma, forndu-l s ne conduc spre Califia, cu minile tremurndu-i pe volan. Caleb se lungise pe locul din spate, cu piciorul sngernd acolo unde fusese njunghiat. Soldatul era mai tnr dect mine i-am dat drumul cnd am ajuns la marginea oraului San Francisco.

    Maeve, chiar avem nevoie de arme? Nu ar trebui s folosim

  • Dac le descoper pe evadate, o s le duc pe toate napoi n colile lor, unde i vor petrece urmtorii ani nsrcinate i att de drogate, nct nici nu or s-i aminteasc propriile nume. Asta nu e o soluie.

    Pea prin faa rndului de femei, mpingndu-le umrul pentru a le potrivi inta.

    M-am uitat de-a lungul evii, dincolo de pod i de oceanul cenuiu, ncercnd s nu dau atenie omisiunilor lui Maeve. Nu a menionat ce se va ntmpla cu mine. n schimb, afirmaia avea o uoar tent acuzatoare de parc eu i invitasem pe soldai aici.

    Priveam fix nainte. Ascultam sunetul respiraiei lui Harriet n timp ce siluetele i croiau drumul pe pod. De la o asemenea distan, eu vedeam doar dou figuri ntunecate, una mai mic dect cealalt, care mergeau printre mainile carbonizate. Dup o clip, Isis a pus jos binoclul.

    Are un cine cu el, a spus ea. Un rottweiler. Maeve a luat binoclul. Nu v micai, i dac d semn de agresiune, nu ezitai s

    tragei. Cele dou siluete continuau s se apropie. Brbatul era grbovit,

    bluza lui neagr camuflndu-l pe drumul carbonizat. Nu poart uniform. Quinn i-a slbit strnsoarea de pe arm. Maeve nc se uita prin

    binoclu. Asta nu nseamn nimic. I-am mai vzut fr uniform. Am examinat silueta, cutnd orice asemnare cu Caleb. Cnd s-a aflat la mai puin de aizeci de metri deprtare, s-a

    oprit s se odihneasc lng o main. Privea insistent ctre coasta dealului, cutnd semne de via. Ne-am lsat mai jos ghemuindu-ne n spatele zidului de piatr, dar brbatul nu i-a luat privirea.

    Ne-a vzut, a ssit Harriet, cu obrazul lipit de piatr. Brbatul a bgat mna n rucsac i a scos ceva. E o arm? A ntrebat Isis. Nu pot s-mi dau seama, a rspuns Maeve. Isis i-a micat degetul, aezndu-l pe trgaci. Brbatul a pornit n direcia noastr, foarte hotrt, iar Quinn a

    ndreptat arma spre el. Stai! A strigat ctre el, stnd ghemuit, s nu o vad din

    spatele zidului. Nu mai face nici un pas! Dar acum, brbatul alerga. Cinele fugea alturi de el, corpul su

    negru i mare opintindu-se din pricina efortului. Maeve s-a apropiat, optindu-i la ureche lui Quinn: Nu l lsa s coboare de pe pod! Orice s-ar ntmpla! Ochii ei nu trdau nici o sensibilitate. n ziua n care am trecut

    podul mpreun cu Caleb, eram ngrozitor de obosii, sptmnile

  • anterioare spunndu-i cuvntul, chinuindu-ne la fiecare pas. Cracul pantalonului i era mbibat cu snge, materialul ifonat devenind rigid de la sngele nchegat. Maeve sttea la intrarea n Califia, cu aceeai expresie aspr pe chip. Indiferent de ameninarea pe care o reprezenta acest brbat, n acel moment nu era vinovat dect de nclcarea proprietii nimic mai mult. Am luat binoclul din minile lui Maeve.

    Brbatul se apropia cu pai rapizi de captul podului. Nu mai face nici un pas! A strigat Quinn din nou. Oprete-te! Am potrivit binoclul, ncercnd s zresc faa brbatului. Apoi,

    pre de o clip, acesta i-a ridicat privirea. Faa lui era cadaveric, cu ochii dui n fundul capului i cu obrajii trai. Buzele i erau cenuii i crpate din cauza deshidratrii, iar prul i era tuns foarte scurt. Dar am recunoscut persoana.

    Am privit arma lui Quinn, apoi silueta care alerga ctre captul podului, micndu-se printre mainile rsturnate i grmezile de drmturi carbonizate.

    Nu trage! Am strigat. Am cobort dealul, tufiurile dese zgriindu-mi picioarele. Am

    ignorat strigtele lui Maeve. n schimb, am pus puca sub bra, cu ochii aintii asupra persoanei n timp ce m apropiam. Era o fat.

    Arden, am optit eu, necndu-m. S-a oprit, cu o mn pe capota unei camionete, cu spatele

    ncovoiat i respirnd cu greutate. S-a uitat la mine i a zmbit, cu lacrimile iroindu-i pe obraji.

    Ai ajuns! Cinele s-a npustit spre mine, dar Arden l-a inut pe loc,

    optindu-i ceva la ureche pentru a-l liniti. Am alergat ctre ei i m-am oprit cnd practic eram lipite una de cealalt. I-am mbriat trupul plpnd. Era ras-n cap, slbise vreo zece kilograme, iar umrul i sngera dar era n via.

    Ai reuit, am spus eu, strngnd-o mai tare. Da, a zis ea, lacrimile ei umezindu-mi bluza. Am reuit. n acea sear, am dus-o pe arden acas la maeve. Casa ngust,

    cu dou etaje, era legat de alte ase, ntregul ir fiind adpostit n coasta dealului. Locuinele din Califia erau mai uor de ascuns dac erau rspndite, aa c, din cele ase, a ei era singura ocupat. Pereii erau peticii pe alocuri, podelele fiind un mozaic de plci de gresie de diferite culori i dimensiuni. Arden i cu mine stteam n dormitorul de la etaj, pielea noastr avnd o tent rozalie n lumina felinarului. Maeve dormea n camera alturat, cu Lilac.

    Arden i-a dat jos bluza neagr i lung, rmnnd doar n maiou n faa msuei de toalet, i a nceput s-i tearg faa i gtul cu un prosop umed.

    Cnd am ajuns i tu nu erai aici, m-am gndit la ce-i mai ru, am spus, sprijinindu-m de patul de cazarm.

  • Tapetul cu model floral al camerei se jupuia pe alocuri, cteva buci erau prinse cu piuneze.

    Am crezut c te gsiser soldaii. C erai captiv, torturat sau

    Vocea mi s-a stins treptat, cci nu doream s continui. Arden i freca pielea cu prosopul, curnd poriunile de

    murdrie de pe brae. n lumina felinarului i vedeam fiecare vertebr, ca nite pietricele mici prinse sub piele. Mi-am adus aminte de faa ei atunci cnd o vzusem ultima dat, cnd stteam ascunse n barac. Obrajii i erau plini, iar ochii vioi. Acum era att de slab, nct i se vedeau omoplaii. Pe scalp avea cruste recente.

    Nu m-au prins niciodat, a spus ea, far s se ntoarc. Se privea n oglinda crpat, reflexia ei fiind mprit n dou. Soldaii m-au urmrit n ziua n care te-am lsat la casa lui

    Marjorie i Otis. Prinsesem un avans fa de ei cnd am ajuns la marginea unui ora, dar nu mai aveam unde s m ascund. Am gsit o trap metalic pe una din strzi, o gur de canalizare, i am ptruns n subteran. Pur i simplu am mers de-a lungul tunelurilor, trndu-m prin mocirl, ateptnd s vin dup mine. Dar n-au fcut-o.

    Cinele uria sttea la picioarele ei, cu botul pe podea. M uitam la el, amintindu-mi de toate acele avertismente pe care Ic auzisem la coal despre oameni sfiai de haite de cini slbatici care cutreierau pdurile.

    Unde l-ai gsit? Am ntrebat eu, artnd spre animal, al crui cap era aproape la fel de mare ca al meu.

    Ea m-a gsit, a rs Arden, punnd prosopul jos. Prjeam o veveri. Cred c se separase de haita ei i i era foame. Aa c i-am dat ceva de mncare. Apoi s-a inut dup mine.

    Arden a ngenuncheat, lund capul cinelui n mini. Nu o judeca pe Heddy dup aparene e tare ginga. Nu-i

    aa, fetio? Arden i-a ridicat privirea ctre mine, zmbind, i am observat

    cicatricea roie i lung care erpuia de-a lungul claviculei i pe snul ei drept. nc sngera pe alocuri. M nfioram doar privind-o.

    Eti rnit, am spus eu, ridicndu-m s m uit mai bine. Ce s-a ntmplat? Cine i-a fcut asta?

    Am pus mna pe umrul ei i am ntors-o ctre lumin. Arden m-a dat la o parte. A luat prosopul de pe chiuvet i i-a acoperit gtul.

    Nu vreau s vorbesc despre asta. Sunt aici i nu am nici o mn sau vreun ochi lips. Hai s-o lsm aa!

    Hai s n-o lsm aa, am spus, dar Arden deja se bga n patul de jos, aezndu-se lng vechile ppui ale lui Lilac.

    Majoritatea erau dezbrcate, iar culoarea prului abia se mai putea ghici.

    Arden, am spus eu din nou, insistnd. Ce s-a-ntmplat?

  • Cinele m-a urmat pn la scar i a scheunat, ncercnd s se urce pe saltea. Arden a oftat.

    Nu vrei s tii. i-a lipit prosopul ud de piept, ncercnd s m dea la o parte,

    dar eu nu m-am micat. Spune-mi! S-a ntors ctre mine, ochii scnteindu-i n lumina felinarului. M-am rtcit, a spus ea cu un fir de voce. De aceea mi a luat

    att de mult timp s ajung aici. Am mers la nord de Sedona i acolo am gsit-o pe Heddy. Eram mpreun doar de o sptmn, cnd s-a fcut prea cald s mai pot merge n timpul zilei. Heddy se strecura pe sub tufiuri, ncercnd s fereasc de soare. ntr-un final, am hotrt c vom atepta ca valul de cldur s treac. S gsim un loc de odihn.

    Arden i-a mutat prosopul ud pe buzele crpate, desprinzndu-i crustele uscate.

    Am dus proviziile ntr-o parcare subteran. Cu ct coboram mai mult, cu att devenea mai rece, mai suportabil, dar i mai ntuneric. n timp ce ncercam s deschid ua unei maini, am auzit vocea unui brbat. ipa, dar nimic din ce spunea nu avea sens.

    M-am aezat lng ea, ghemuit. A ncercat s schieze un zmbet i s-a uitat spre captul celeilalte saltele, ale crei arcuri se vedeau pe sub material.

    Era att de ntuneric, ns i simeam mirosul. Era scrbos. M-a apucat i m-a lipit de capota unei maini. Voia s m stranguleze. Chiar atunci ns, nainte s pot s-mi dau seana, era la pmnt, cu Heddy deasupra lui. L-a atacat pn cnd a amuit.

    M-am uitat la cine, a crui fa era acoperit de praf. Pe gat avea poriuni de blan lips, pielea fiindu-i plin de cruste cicatrice.

    S-a lsat o linite adnc. Ursc ideea c nu am fost acolo, am spus eu. mi pare att de

    ru, Arden. Arden i-a luat prosopul de pe gt. Abia dup ce am ieit la suprafa, la lumin, mi-am dat

    seama c m rnise. Heddy i cu mine eram pline de snge. Cinele a srit pe pat i s-a aezat la picioarele noastre, salteaua

    curbndu-se sub greutatea lui. i-a aezat botul pe piciorul lui Arden. A fi murit dac n-ar fi fost ea. Arden i-a trecut o mn peste cap. i cretea din nou prul, dar

    nc i se vedea pielea capului. De aceea m-am tuns. M-am gndit c-ar fi mai uor s

    cltoresc deghizat n brbat. Dup aceea, m-am mai ntlnit doar cu civa Pribegi, i cu toii m-au lsat n pace. Un brbat singur n slbticie nu atrage la fel de mult atenia precum o femeie.

    Sper c aa e, am spus eu, gndurile mele ndreptndu-se ctre Caleb.

  • Privirea mi s-a oprit n dreptul ferestrei. Casa lui Maeve era pe drumul ctre mare. Puteam s disting reflexia lunii pe suprafaa apei din golf.

    Caleb m-a gsit dup ce te-am prsit. Mi-a dat de urm i am venit aici mpreun.

    Nu l-au lsat s stea, nu-i aa? A ntrebat Arden. A tras ptura croetat peste ea, degetele ieindu-i printre

    carourile colorate de ln. S-au gndit c e prea periculos? Avea piciorul rnit. Abia putea s peasc, am spus. Am

    strns ptura n pumni, ca s nu-mi aduc aminte de momentul de la captul podului.

    Arden i-a schimbat poziia, astfel nct s se rezeme de perete. i-a bgat degetele de la picioare sub Heddy, care nc sttea ghemuit la captul patului, respiraia ei rsunnd n ntreaga cmru.

    O s ajung napoi la buncr, a spus ea. Triete n slbticie de ani de zile. Va fi bine.

    M-am bgat sub aternuturi, atent s nu deranjez cinele. Da, tiu, am rostit eu ncetior, aezndu-mi obrazul pe perna

    veche cu miros de mucegai. Dar gndurile m-au npdit din nou. Mi-l imaginam pe Caleb ntr-

    o cas abandonat, cu piciorul infectat. Arden a nchis ochii. Faa i s-a relaxat, trsturile devenind mai

    blnde. A adormit uor, slbind strnsoarea pturii pe msur ce minutele treceau. M-am apropiat de ea i mi-am pus capul pe umrul ei. Am stat aa o vreme, ascultndu-i respiraia, fiecare suflare amintindu-mi c nu mai eram singur.

    Eram din nou pe cmp, cu faa lipit de pmnt. tocmai scpasem din camionul lui Fletcher. Acesta venea printre copaci, crengile subiri trosneau sub greutatea lui, respira greu, necndu-se cu flegm. Striveam sub mine florile slbatice. Bobocii lor delicai eliberau un miros greu n timp ce m uitam la minile mele, cu degetele portocalii de la polen. Apoi m-a vzut. A ridicat arma. Am ncercat s fug, am ncercat s m ndeprtez, dar era prea trziu. A apsat trgaciul, mpuctura rsunnd pe cmp.

    M-am ridicat din pat. Pielea mi era acoperit cu un strat subire de sudoare. A durat o clip pn s mi dau seama c eram n Califia, n casa lui Maeve, n cmrua cu tapet floral. Auzisem ceva la parter o u trntit. Lumnarea se stinsese. Printr-o crptur din geam ptrundea o briz rece. M-am frecat la ochi, ateptnd s se adapteze la ntuneric.

    Se afla cineva n holul de la parter. Heddy i-a ridicat capul masiv, ascultnd la fel de atent ca i mine.

    Vorbete mai ncet, am auzit-o pe Maeve spunnd.

  • Era n camera de zi, sau poate n buctrie, adresndu-se cuiva care tocmai intrase.

    E la etaj. Heddy a mrit ncet, iar Arden s-a trezit tresrind. Ce e? A ntrebat ea, ridicndu-se n ezut, cu spatele ncordat. Ochii ei scrutau ntunericul din camer. Cine e acolo? Am dus degetul la buze s o potolesc, apoi am artat ctre u.

    Era ntredeschis. Am pit ctre ea, fcndu-i semn lui Arden s m urmeze. Vocile se domoliser, dar nc auzeam oaptele ngrijorate ale lui Maeve i rspunsurile iritate i precipitate ale unei alte femei.

    Holul era ntunecos. Scrile erau mrginite de o balustrad fragil din lemn, pe alocuri cu stlpi lips. Arden a nchis-o pe Heddy n dormitor i ne-am trt pe podea pn cnd am ajuns n dreptul scrilor. Stnd pe burt, ne-am uitat peste margine. O lumin sinistr strlucea n camera de zi.

    tie c e aici el a fost cel care a adus-o. i acum a aprut aceast fat nou, a spus Isis, vocea ei grav i aspr dnd-o de gol. Cine o mai caut oare? Nu aa am acionat n trecut, nu putem s

    De cnd avem noi o politic de a arunca femeile n slblicie? I-am recunoscut tricoul lui Quinn, de culoare turcoaz. Aceasta se

    sprijinea de cadrul uii, cu spatele la noi, gesticulnd n timp ce vorbea. Isis a ridicat vocea. Acum e altceva. Toate femeile vorbesc toate sunt ngrijorate.

    Noi l invitm pe Rege s o caute aici. Poate c azi nu a fost acea zi, dar e doar o chestiune de timp.

    M-am ntors ctre Arden, sprijinindu-mi obrazul de podeaua rece. Majoritatea femeilor fuseser primitoare nc de cnd am ajuns, dar ntotdeauna a existat ngrijorarea mascat c a putea s tulbur linitea din Califia. C toi acei ani de construcie a oraului, de renovare i restaurare a faadelor i a caselor, toi acei ani de refugiu n spatele stratului de ieder i muchi, zilele petrecute n ntuneric de fiecare dat cnd se observa micare n ora toate ar fi spulberate ntr-o clip dac Regele avea s m gseasc vreodat.

    Nu reprezint o ameninare mai mare dect noi, a spus Quinn. Toate suntem proprietatea Regelui. Cnd eu am aprut, nimeni nu a cerut s fiu dat afar pentru c trupele ar putea s atace Califia. Cnd Greta a fost eliberat din minile acelei gti, nimnui nu i-a psat c ar putea s urmeze nite raiduri. Brbaii aceia ar fi putut s ne omoare pe toate.

    Te rog, a rostit printre dini Isis. tii bine c nu e acelai lucru. M-am aplecat i mai mult, dar tot nu am putut s o vd prin

    cadrul uii. O caut de luni bune de acum. Ai auzit atenionrile de la

    radio. Nu par s se opreasc prea curnd.

  • Cuvintele ei mi-au fcut pielea de gin. Isis tria de doi ani n acea ambarcaiune. Era una dintre Mamele Fondatoare i supravieuise n San Francisco dup molim, cutndu-i refugiu ntr-un depozit abandonat nainte s treac dincolo de pod. Sttusem n buctria ei, mncasem la masa ei, vorbisem cu ea despre bijuteriile antice gsite de una dintre noi sau despre prietena ei care nva s tund. Acum m simeam o proast pentru c o crezusem.

    Nu o alungm, a spus Quinn. Spune-i, Maeve, spune-i c nu vom face asta.

    O auzeam pe Maeve mergnd nainte i-napoi, podeaua scrind sub picioarele ei. Chiar i n cele mai ntunecate clipe, cnd mi imaginam ce s-ar fi putut ntmpla cu Caleb, cnd m ntrebam ce se ntmplase cu Pip ori Ruby, sau care era soarta celorlali prieteni ai mei, nu mi-am nchipuit niciodat c voi fi alungat din Califia, c voi fi aruncat singur n slbticie.

    Dup o pauz lung, Maeve a oftat. Nu alungm pe nimeni, a spus ea. Arden mi-a strns degetele pn ce m-au durut. n lumina vag

    faa ei prea chiar i mai slab, cu obrajii trai i cenuii. n plus, ar fi o prostie s nu o folosim n avantajul nostru. Dac

    Regele o gsete aici, ne descoper pe toate. i vom avea nevoie de ea ca moned de schimb.

    Simeam c m sufoc. Bine, dac aa vezi tu rmnerea ei aici, a ncercat Quinn nc

    o dat. Dar nu o va gsi aici. Ea nu reprezint un risc mai mare dect oricare alt persoan de-aici.

    Sper s ai dreptate, a spus Maeve. Dar, dac o gsete, nu ne vom sacrifica pentru ea. O vei duce n buncr i vei rmne acolo pn cnd vom fi pregtite s o predm trupelor. Asta este ansa noastr de a fi independente fa de regim.

    Mi s-a fcut grea amintindu-mi cum i mulumisem necontenit lui Maeve dup ce sosisem cnd mi punea o farfurie de mncare n fa, cnd mi gsea haine la magazin, cnd mi nclzea ap de ploaie pentru baie. E-n regul, spunea ea, linitindu-m. Suntem bucuroase s te avem printre noi.

    Au mai schimbat ntre ele cteva cuvinte, apoi Maeve a ieit din camera de zi, urmat ndeaproape de Isis i Quinn. Arden i cu mine ne-am trt napoi, ncercnd s rmnem nevzute.

    Nu o vor gsi aici nu au motiv s o caute aici, a spus Quinn pentru ultima oar.

    E aproape patru, a spus Maeve, ridicndu-i mna. Nu mai e nimic de spus. De ce nu v ducei acas s v odihnii puin?

    A deschis cu grij ua i a dat la o parte perdeaua groas de ieder care acoperea intrarea. n timp ce se ndeprtau, o auzeam pe Isis iscnd din nou cearta.

  • Maeve a ncuiat ua i a nceput s urce scrile. Am simit c rmn fr suflare. Arden i cu mine am fugit pe lng perete ca oarecii, strduindu-ne s ajungem napoi n camera noastr. Ne-am urcat n pat exact cnd Maeve a pit pe ultima treapt. Am tras ptura peste noi i am pus capul jos, nchiznd ochii i prefcndu-m c dorm.

    Ua s-a deschis. Lumina felinarului ne nclzea feele. tie c ai ascultat, m gndeam eu, mintea mea lundu-mi-o nainte. tie, i acum te va ncuia n buncr pn cnd te va preda Regelui.

    Dar lumina era constant. Maeve nu s-a micat. Am simit doar cinele greu de la picioarele mele ridicndu-i capul, probabil oferindu-i lui Maeve aceeai privire prietenoas pe care mi-o oferise mie.

    La ce te uii? A mormit Maeve ntr-un final. Apoi a nchis ua n urma ei i s-a ndreptat spre captul holului,

    lsndu-ne acolo, pe ntuneric. Ziua urmtoare a fost insuportabil de luminoas. m obinuisem

    cu cerul plumburiu al oraului San Francisco, cu ceaa care se aeza deasupra noastr n fiecare diminea, cobornd de pe dealuri i revrsndu-se n mare. Acum, n timp ce Arden i cu mine prseam casa lui Maeve, soarele mi ardea pielea. Lumina soarelui reflectat n apa din golf era orbitoare. Pn i psrile preau extrem de vesele, ciripind n copaci.

    Adu-i aminte, nu am auzit nimic, i-am optit eu. Dar buzele lui Arden erau strns lipite. Prefcutul nu era punctul

    ei forte. La coal fusese ntr-o dispoziie jalnic n sptmnile de dinaintea evadrii ei. Se separase de restul grupului, se ducea la chiuveta din col s se spele pe dini, nu se uita la noi n timpul meselor, sttea aplecat peste farfurie. Bnuisem c plnuia ceva n noaptea de dinaintea absolvirii, dar presupusesem c era una dintre festele ei stupide. Nu a fi ghicit niciodat adevrul.

    Am cobort pe poteca ngust i acoperit de lujeri care se pierdea pe rm. Rmiele scheletice ale ambarcaiunilor erau adunate pe stnci, cu geamurile sparte i vopseaua scorojit. Cteva erau rsturnate. Dincolo de golf, restul districtului Marin prea doar o colin verde, copacii crescnd printre case, ascunzndu-le sub frunzele lor.

    Arden i-a tras cmaa din pnz de n n jurul corpului ei subire, nfruntnd vntul care btea dinspre ap.

    Abia am putut s-o privesc pe Maeve la micul dejun, a spus ea. Heddy mergea lng noi, cu blana ei neagr strlucind n lumina

    soarelui. tiind c plnuiete s Nu putem vorbi despre asta aici, am spus eu, trgnd cu

    ochiul la rndul de faade acoperite.

  • Geamul din fa al unei cafenele era acoperit cu ziare, dar le auzeam pe femei gtind nuntru oale zngnind, zgomotul apei n chiuvet.

    Ateapt pn ce ajungem pe barc. Era imposibil s gseti intimitate n orelul care gzduiapeste

    dou sute de femei. Cteva magazine i restaurante de-a lungul rmului funcionau fr probleme, n timp ce altele rmneau nefolosite i ascunse sub desiul des. Fiecare femeie i crease un loc, un scop.

    Bun dimineaa, Eve! M-a salutat Coral, una din ele mai btrne Mame Fondatoare, n timp ce cobora pe potec.

    Ducea trei gini la sacrificat, trupurile acestora fiind paralizate n timp ce atrnau cu capul n jos. Heddy a ltrat la psri, dar Arden a tras-o napoi.

    Frumoas zi, nu-i aa? mi aduce aminte de viaa de dinainte. Coral se uita la cer, la coasta de deal verde, la docul drmat

    care se ntindea pe ap. Minunat, am spus eu imediat, ncercnd s zmbesc. nc de la sosirea mea acolo, am ndrgit-o pe Coral. i

    petrecuse ntreaga via n Mill Valley cu soul ei. Au trit trei ani ca Pribegi nainte ca el s moar. mi plceau povetile pe care mi le spunea, despre cum i ngrijea grdina i despre cum gtea n aer liber n curtea ei interioar. Odat ademenise o band dincolo de ora, pentru ca ei s nu i descopere rezervele de bunuri din cmara de urgen. Dar acum, pn i ea prea neprietenoas. M-am ntrebat dac tia de plan. M-am ntrebat dac i ea m vzuse dintotdeauna ca pe un mijloc de negociere pentru independena Califiei.

    Btrna a trecut. n faa noastr, Maeve i Isis veneau pe crare clare pe un cal, remorcnd un car plin de haine recuperate. n fiecare lun mergeau ntr-un ora diferit dincolo de pdurea Muir, ca s cotrobiasc prin case n cutare de bunuri pe care s le mpart sau cu care s fac schimb la magazinele din Califia.

    M-am uitat piezi la Arden, apoi la barca cu vsle legat de doc. Era una dintre puinele restaurate de ctre femei, cu interiorul acoperit cu un strat subire de cear.

    Am face bine s plecm acum, am spus eu. Simeam privirea lui Maeve aintit asupra noastr. Desclecase

    i se apropia de rm, n timp ce noi ne ndreptam spre doc. Am dezlegat barca, uitndu-m peste umr pentru a-i vorbi. Astzi m-am gndit s le scot pe Arden i pe Heddy n golf. S

    le art ce are Califia de oferit. Am urcat n barc, ncercnd s mi pstrez micrile calme i

    domoale. Am luat cte o vsl n fiecare mn, recunosctoare cnd lemnul s-a cufundat n ap, rezistena apei potolindu-mi tremuratul

  • degetelor. Arden s-a aezat n barc i a chemat-o pe Heddy s o urmeze.

    Cum rmne cu librria? E mult treab de fcut, a spus Maeve, dup care a pit peste pietrele alunecoase, intrnd n apa puin adnc, udndu-i bocancii.

    Am continuat s vslesc, corpul meu relaxndu-se cu fiecare metru cu care m distanam de ea.

    Trina tie c nu vin. A spus c e-n regul. Maeve i-a ncruciat braele la piept. Era cea mai musculoas

    dintre femei, cu un abdomen perfect i cu picioare puternice de la alergat.

    Ai grij la curent! i la rechini! A fost vzut ieri n golf unul. Am btut n retragere cnd a menionat rechinii, dar prea

    improbabil, mai degrab o ncercare disperat de a ne ine de doc, sub privirile ei. A rmas acolo, cu picioarele n ap, pn cnd am ieit aproape treizeci de metri n larg.

    Putem vorbi acum? A ntrebat Arden, n timp ce aezam vslele napoi n barc.

    Heddy se instalase pe fundul brcii, cu labele ntinse, iar Arden i-a pus picioarele pe spatele cinelui.

    Maeve i scosese binoclul i se uita prin el, urmrind barca purtat de curent. Am zmbit, mi-am desfcut prul din coc i i-am fcut cu mna.

    nc ne urmrete, am spus eu. Arden, te rog, nu mai sta ncruntat.

    Arden i-a lsat capul pe spate i a rs, un hohot gutural, pe care nu-l mai auzisem pn atunci.

    Nu vezi ironia din toat treaba asta? A ntrebat ea, zmbind acum, expresia feei ei fiind ciudat, nfiortoare chiar, deoarece nu se potrivea cu vorbele rostite. Am cltorit att de mult s ajungem aici, s scpm de Directoarea Bums, de toate minciunile ei. Mi se pare ciudat de familiar.

    tiam ce voia s spun. n seara precedent, nu mai reuisem s adorm la loc. n schimb, am stat treaz, imaginndu-mi ce s-ar ntmpla dac Maeve ar fi aflat c tiam ce planuri avea cu mine. Ea credea c destinaia mea final era Califia, c nu a pleca niciodat c nu a putea face asta. Dac se gndea c aveam vreo dorin s fug, ar putea s anune Oraul de Nisip c eram n posesia ei.

    Cnd Caleb i cu mine am venit aici, am crezut c e singurul loc n care voi fi n siguran.

    Mi-am privit minile i mi-am atins btturile din palme, tari ca urmare a timpului petrecut cu consolidarea zidului scund de piatr din spatele casei lui Maeve.

    Prea singura mea alegere la acea vreme, dar acum

  • Privind peste umrul lui Arden, nc o vedeam pe Maeve pe rm. Pusese deoparte binoclul i pornise pe potec, ntorcndu-se la civa pai ca s ne verifice. Eram captiv. n golf, nconjurat pe trei pri de ziduri nalte de piatr, o sut de ochi privindu-m oriunde m duceam. Dincolo de golf, San Francisco era doar o mic movil npdit de muchi.

    Trebuie s plecm de-aici. Arden a mngiat-o pe Heddy pe cretet, privind dincolo de

    mine. Avem nevoie doar de timp. Gsim noi ceva ntotdeauna o

    facem. Dar, destul de mult vreme, niciuna dintre noi nu a mai spus

    ceva. Singurele zgomote erau cele ale valurilor care se loveau de marginile brcii i iptul pescruilor care ddeau din aripi deasupra noastr.

    A trecut o or. Barca era purtat de curent. M-am simit uurat cnd am trecut la subiecte mai plcute.

    nc nu-i pusesem un nume, a spus Arden. n timp ce vorbea, mngia cinele pe cap. Deoarece nu credeam c vom sta mpreun prea mult timp, i

    nu voiam s m ataez de ea. Dar apoi s-a aezat n faa focului i am privit-o ndelung. Apoi mi-a venit ideea. Am tiut exact cum ar trebui s o cheme.

    Arden i-a pus palmele pe obraji i i-a tras n jos, fcndu-i s arate ca nite flci lsate.

    Am rs, primul meu hohot de rs adevrat n ultimele sptmni, amintindu-mi de faa lsat a Directoarei.

    E puin nedrept fa de Heddy, nu crezi? mi nelege simul umorului. Arden zmbea. Ochii i preau mai blnzi, obrajii ei palizi

    prinseser acum culoare de la soare. Uram cinii. Dar nu a fi supravieuit fr ea. M-a salvat. Vocea ei a urcat cteva octave, de parc vorbea cu un copil. Te iubesc, Heddy, da, te iubesc. inea capul cinelui n mini i l mngia, srutndu-i blana

    moale de pe frunte. Nu o auzisem niciodat pe Arden s vorbeasc aa. n tot timpul

    ct fuseserm la coal, i construise o reputaie de fat care ura totul smochinele servite la cin, temele la matematic, jocurile de societate desfurate n arhivele bibliotecii. Arden se mndrise c era separat de toat lumea, c nu se baza pe nimeni. Ea insistase, n primii doisprezece ani de cnd o cunoteam, c nu era ca noi, restul orfanilor de la coal ea avea prini care o ateptau n Oraul de Nisip. Abia cnd ne-am regsit n slbticie, iar Arden s-a mbolnvit, a dezvluit adevrul. Nu a avut niciodat prini.

  • O crescuse bunicul ei, un brbat crud, care murise cnd ea avea ase ani. Acele dou cuvinte te iubesc m-au surprins cu adevrat. Crezusem c, pur i simplu, nu existau n vocabularul ei.

    Am lsat cinele s mi miroas mna, ignorndu-mi teama n timp ce-mi apropiam degetele de botul lui. Apoi i-am mngiat cretetul, botul i urechile. Voiam s-l mngi pe spate, cnd ceva s-a izbit de fundul ambarcaiunii. Am apucat marginile brcii i m-am uitat la Arden, amndou avnd acelai gnd n minte: un rechin. Eram la mai bine de treizeci de metri n larg. Maeve nu ne mai supraveghea, iar apa de sub noi era amenintor de ntunecat.

    Ce facem? A ntrebat, privind ncordat peste margine. Heddy a adulmecat fundul brcii, mrind. Am ngheat, cu minile strngnd marginea brcii. Nu te mica, am spus eu. Dar barca s-a zguduit din nou. Cnd m-am uitat n jos, am vzut

    c sub noi se afla ceva negru. Ce naiba a mormit Arden, artnd cu degetul ctre ap. Apoi a nceput s rd, acoperindu-i gura cu mna. Aia e o foc? Uite, sunt mai multe! Lng prima a aprut nc una, apoi alta. Capetele lor maronii i

    lucioase ieeau la suprafa, apoi se scufundau rapid. Mi am descletat minile de pe barc, rznd de mine, de

    gndurile panicate legate de Maeve i de Califia i de rechinii imaginari.

    Sunt peste tot n jurul nostru. M am aplecat peste margine, atingnd apa cu vrful degetele. n

    jurul brcii noastre erau n jur de zece foci, feele lor mici i prietenoase examinndu-ne atent. La civa metri deprtare, o foc mai mare, cu musti mari i albe, a scos un fel de ltrat. Heddy a ltrat la rndu-i, speriindu-le pe toate i fcndu-le s intre n ap.

    Nu o bga n seam, a strigat Arden, prnd mai fericit dect o vzusem vreodat de cnd evadaserm. Heddy, le-ai speriat! A spus ea, adresndu-se cinelui.

    Focile au plecat nspre golf. Cea mic s-a uitat napoi, de parc scuza comportamentul nepoliticos al prietenilor si.

    mi pare bine de cunotin, a strigat Arden, ridicnd mna s salute.

    Heddy a ltrat zgomotos nc o dat, prnd mulumit de ea. Focile au continuat s noate pn cnd au rmas doar nite mici

    puncte negre pe suprafaa golfului. Soarele nu mai prea strlucitor. Psrile erau nite vizitatori bine-venii deasupra noastr. Stnd n barc cu Arden, am uitat de Maeve i de planurile ei de pe rm. Eram cu prietena mea. Eram pe apa spulberat de vnt, singure i libere.

    Cnd ne-am ntors pe doc, soarele coborse de pe cer. restaurantul care devenise sala de mese a Califiei era mai nsufleit

  • dect fusese n ultimele sptmni. Am dat la o parte perdeaua nclcit de lujeri i ieder, descoperind interiorul restaurat. Un bar lung ieea dintr-un perete. Mese de lemn i bnci erau ngrmdite n mijlocul ncperii, pline de rmie fierte de crab Dungeness, calcan i melci de mare. O statuie a lui Sappho, de aizeci de centimetri, era aezat pe un raft din col; conferise locului porecla afectuoas Bustul lui Sappho.

    Mi s fie, uitai cine-a venit! A strigat Betty din spatele barului, obrajii ei mari fiind deja roii de la cteva beri. Doamna i vagabondul!

    Femeile de pe scaunele nalte au rs toate. Una a luat repede o gur din berea de cas fcut de Betty.

    Arden s-a uitat chior la mine, ncruntndu-se. Presupun c eu sunt vagabondul? I-am msurat cu privirea capul ras, plin de cruste, faa tras,

    pielea plin de zgrieturi mici i unghiile de la mini, nc murdare chiar i dup dou bi.

    Da, am spus, ridicnd din umeri. Cu siguran eti vagabondul. Uile din spate erau deschise, lsnd s intre mirosul focului de

    tabr din spatele restaurantului. Delia i Missy, dou dintre cele mai vechi evadate de pe Crare, aruncau monede verzi una n butura celeilalte. Era un joc stupid pe care l jucau dup cin, excluznd pe toat lumea. S-au oprit cnd Arden i cum mine am trecut pe lng ele, Delia dndu-i lui Missy un ghiont puternic n coaste.

    Unele femei stteau la mesele din spate, sporovind n timp ce rupeau picioare de crab. Le-am vzut pe Maeve i pe Isis n col. Maeve, cu mnecile suflecate pn la coate, desfcea o cochilie de molusc pentru Lilac.

    Betty a aezat dou halbe de bere pe bar. Unde e cinele? A ntrebat ea, uitndu-se pe podea la

    picioarele lui Arden, cutnd-o pe Heddy. A rmas n urm. Arden a luat halba i a tras o gur. Apoi s-a holbat la Betty,

    ncruntndu-se de iritare, pn cnd femeia a plecat s serveasc pe cineva la cellalt capt al barului. Arden a nghiit. Tot corpul i-a tresrit apoi cnd a tuit, berea aproape venindu-i napoi.

    De cnd bei? A optit ea, uitndu-se la lichidul de culoarea chihlimbarului.

    Am luat cteva sorbituri, savurnd efectul de ameeal produs. Aproape toat lumea de aici bea, am spus, tergndu-m la

    gur cu dosul palmei. M-am gndit la acele prime zile, cnd stteam singur n camera

    lui Lilac n mijlocul dup-amiezii, dup ce mi terminam toate sarcinile. Totul mi se pruse att de strin.

  • Femeile tiau lemne n luminiul de deasupra noastr, sunetul urmndu-m n cas. Crengile loveau uor geamurile, alungndu-mi somnul. Quinn venea dup mine, insistnd s o nsoesc la sala de mese, unde sttea cu mine ore ntregi. Uneori jucam cri. Betty ne turna cea mai nou arj de bere, iar eu sorbeam ncet, povestindu-i lui Quinn despre cltoria mea ctre Califia.

    Cnd mi-am ridicat privirea, Arden nc se uita la mine. n plus, am adugat eu, nu a fost tocmai uor s te pierd pe

    tine i pe Caleb n aceeai lun. Regina, o vduv ndesat care tria n Califia de doi ani, se

    legna pe scaunul nalt de lng noi. Caleb este prietenul lui Eve, i-a optit ea lui Arden. Am avut i

    eu un so, s tii. Nu sunt att de ri precum zice lumea pe-aici. i-a ridicat paharul, comandnd o nou butur. Prieten? Arden m-a privit cu ochii mijii. Presupun, am spus eu, punnd mna pe spatele Reginei s o

    calmez. Nu aa e numit? La coal nvaserm despre prieteni i soi ns doar

    pentru a fi avertizate n privina lor. La ora de Pericole reprezentate de biei i brbai Profesoarele ne spuneau poveti despre propriile lor dezamgiri n dragoste, despre brbaii care le prsiser pentru alte femei, sau despre soii care se folosiser de bani i de putere pentru a-i ine soiile n sclavie conjugal. Dup ce au vzut n slbticie de ce sunt capabili brbaii bandele care se omorau ntre ele, brbaii care vindeau femeile pe care le capturau, Pribegii care, din disperare, recurgeau la canibalism unele femei din Califia, mai ales evadatele din coli, nc erau de prere c brbaii erau cu toii ri. Viaa de dup molim prea s dovedeasc asta din nou i din nou. Dar erau i cteva care i aminteau cu drag de soii lor sau de pasiuni trecute. Multe ne numeau fr speran pe mine i pe Regina, pe fa sau pe la spate. Dar cnd m trezeam n toiul nopii, iar minile mele cercetau locul unde Caleb ar fi trebuit s fie n pat, fr speran prea o sintagm prea blnd pentru felul n care dragostea fcea s m simt.

    Delia i Missy se certau acum, mesele pline de femei ncepnd s amueasc pe rnd, n timp ce vocile celor dou se ridicau. Atenia tuturor era ndreptat spre partea lor de ncpere.

    Las-o moart! De-ajuns! A ipat Delia. i-a apucat paharul, lsnd moneda verde s zngne pe fundul

    acestuia. Spune-i! A insistat Missy. S-a ntors n scaunul ei, fluturndu-i mna energic ctre mine. Eve! Hei, Eve Delia s-a ntins peste mas i i-a dat lui Missy un ghiont zdravn,

    fcnd-o s cad pe spate pe podea.

  • i-am spus s taci! A zis ea. Missy se freca la cap acolo unde se lovise de lemnul dur. Tac-i fleanca! A continuat Delia. S a ridicat i a ocolit masa, dar Maeve a oprit-o. Gata, suficient! Maeve a aruncat o privire prin ncpere. Cred c voi dou trebuie s o luai mai uor. Isis le duci n

    pat, te rog? Ochii ei s-au pironit asupra mea i a lui Arden, de parc voia s

    ne msoare reaciile. S mi spun ce? Am ntrebat eu, nc intrigat de cuvintele lui

    Missy. Isis a rs. Missy e doar beat, nu-i aa, Delia? A insistat ea. Delia i-a ters sudoarea de pe frunte, dar nu a rspuns. Cineva l-a vzut, a mormit Missy, tergndu-i praful de pe

    pantaloni. Vorbea att de ncet, nct a trebuit s m aplec s o aud. Cineva

    l-a vzut pe acel biat, Caleb. Ea tie, a repetat, artnd din nou cu degetul ctre Delia.

    Maeve s-a apropiat i a apucat-o pe Missy de cellalt bra, ajutnd-o s se ridice.

    Asta-i o prostie, e doar Nu am vrut s i spun, a nceput Delia, tindu-i-o scurt. Toat lumea din sala de mese a tcut. Chiar i Betty se oprise din

    vorbit, stnd tcut dup bar, cu o grmad de vase murdare n mn. Dar cnd am fost ntr-o zi n ora s caut provizii, am dat peste

    un Pribeag. l vzusem n sptmna de dinainte. M-a ntrebat de unde veneam, ncotro m ndreptam

    Nu i-ai spus nimic, nu-i aa? A ntrerupt-o Maeve, cu o voce monoton.

    Bineneles c nu! S-a rstit Delia. Era mai calm acum, inut de Isis i de Maeve. Refuza s le

    priveasc n ochi. ncercase s fac schimb cu mine, vrnd bocancii mei. Apoi,

    ultima dat mi i-a artat pe cei noi pe care i purta i a rs, spunnd c i-a furat de la un individ pe care l-a gsit pe oseaua 80.

    Fiecare parte a corpului meu era treaz, nsufleit, degetele de la mini i de la picioare vibrnd de energie.

    Cum artau bocancii? Delia s-a ters la colurile gurii, unde avea puin saliv. Erau maro cu ireturi verzi. Cam pn aici de mari. A artat ctre partea de deasupra gleznei.

  • Am respirat zgomotos, hotrt s rmn calm. Preau a fi bocancii pe care Caleb i purtase cnd mersese lng mine, cnd ne croiserm drum pe strzile oraului. Nu eram sigur.

    Biatul era n via? A spus c l-a gsit n depozitul de mobil de pe marginea

    drumului, pe partea dreapt, exact nainte de San Francisco, a spus ea, uitndu-se la una dintre femeile mai btrne. IKEA? A spus c era grav rnit. Piciorul i era infectat de la o ran.

    Pur i simplu am vzut buzele Deliei micndu-se, doar auzind cuvintele care i ieeau din gur. Am ncercat s prelucrez fiecare cuvnt pe rnd.

    Unde? Unde este asta? Ascult aici! Maeve i-a ridicat minile. Probabil este doar un

    zvon, nu este nimic care s dovedeasc Ar putea fi deja mort, am spus ncet, gndul fiind i mai

    nfricotor acum c l rostisem cu voce tare. Isis a scuturat din cap. Probabil a inventat. E un Pribeag. Regina zmbea. l iubete. Nu poate s l lase acolo. Cteva femei au nceput s aprobe, dar Maeve a ridicat mna s

    le reduc la tcere. Nimeni nu l poate gsi pe Caleb, a anunat Maeve. Cci Caleb

    nici nu este acolo. Pribeagul probabil a minit. Cei ca el ntotdeauna fac asta.

    Apoi s-a ntors ctre mine, cu chipul plin de ngrijorare. n plus, nu te putem lsa n slbticie acum, cnd Regele te

    urmrete. Tot ce am auzit de fapt au fost inteniile ei ascunse n spalele

    fiecrui cuvnt. Nu vei pleca niciodat de aici, prea ea s spun. Nu te voi lsa. M-a apucat de bra i m-a scos afar, urmnd-o ndeaproape pe Isis, care o inea pe Delia. Cteva femei au ajutat-o pe Missy s se aeze pe un scaun, comptimind-o pentru cucuiul care i cretea la ceaf.

    Afar, noaptea era rece i umed. Am scpat din strnsoarea lui Maeve.

    Ai dreptate, am spus eu supus. Trebuie s fie o minciun. Presupun c am vrut doar s o cred.

    Expresia lui Maeve s-a mbunat i s-a ntins s-mi strng umrul. O inea pe Lilac lng ea.

    Auzim astfel de lucruri mereu. E mai bine s nu le dai crezare. Am scuturat din cap. Atunci nu o voi face. Promit. Dar, n timp ce mergeam ctre casa ei, am ncetinit pasul,

    lsnd-o pe ea, Lilac, Delia i Isis s fie cu civa pai nainte. Arden a

  • alergat s m ajung. Amndou zmbeam pe ntuneric. A fcut semn ctre pod, ideea deja prinznd rdcini, ntrebarea care ne mcinase avea o soluie. n sfrit, tiam ce trebuia s facem.

    nc puin, a spus Arden. S-a ghemuit n spatele unei maini carbonizate, gfind n timp

    ce o trgea pe Heddy dup ea, innd de zgarda din funie a cinelui pentru ca acesta s nu fug.

    Aproape am ajuns. M-am uitat prin binoclu, privind la lumina de felinar minuscul,

    aproape imperceptibil, care strlucea n vrful zidului scund de piatr. Isis se afla exact la intrarea principal n Califia, un punct negru micndu-se pe fundalul unui peisaj cenuiu.

    Nu-mi dau seama dac mai folosete binoclul sau nu, am spus eu.

    n acea noapte, mult timp dup ce Maeve i Lilac se culcaser, ne-am furiat n depozit, adunnd cu grij provizii i idesndu-le n dou rucsacuri. Apoi ne-am croit drum peste pod, fugind de la o main la un camion i apoi la o alt main, alergnd n zigzag pentru a nu fi vzute. Aproape ajunseserm la capt: mai erau doar civa metri pn la tunelul scurt care ducea n ora.

    Pentru orice eventualitate, hai s alergm, am spus eu. Fiecare pas era nesigur, iar eu simeam c picioarele mi vor

    ceda. Arden s-a uitat la Heddy, netezindu-i urechile negre i moi. Eti pregtit, fetio? A ntrebat ea. Trebuie s alergi repede.

    Poi face asta? Cinele se uita la ea cu ochii mari ca de chihlimbar, de parc

    nelegea. Apoi Arden s-a ntors ctre mine i a dat din cap, fcndu-mi semn s pornesc prima.

    Am srit din ascunzi, dnd din picioare pe ct de repede puteam, fr s m uit napoi la Califia sau la silueta lui Isis, care patrula n faa zidului scund de piatr. Arden m-a urmat ndeaproape, srind peste cauciucuri dezumflate, oase arse i motociclete rsturnate. Rucsacul atrna greu n spate. Borcanele cu fructe de pdure i conservele de carne se izbeau unele de altele, n timp ce Arden alerga cu cinele lng ea. Am continuat s sprintez, innd binoclul i alergnd ctre gura neagr a tunelului.

    Nici nu am vzut cruciorul drmat. Era sub un camion, iar mnerul su sub form de crlig m-a agat de glezn n timp ce treceam prin dreptul lui. Am czut, cu tot cu rucsac. Am ipat cnd genunchiul mi s-a izbit de pavaj.

    n timp ce alerga, Arden s-a ntors, privirea ei scrutnd munii. Ridic-te, ridic-te, ridic-te, m-a ndemnat ea, pind peste

    ultimele deeuri pn cnd a fost n siguran, ascuns vederii, la intrarea n tunel.

  • Ea i Heddy m priveau de-acolo, strigndu-m din ntuneric. M-am ridicat degrab n picioare i am apucat binoclul pe care l

    strivisem n cdere. Din rucsac picura ceva, i un lichid gros i purpuriu mi curgea pe picioare n timp ce chioptam nainte, ncercnd s ies din cmpul vizual al lui Isis. Cnd am ajuns n tunel, m-am prbuit lng perete.

    Ne-a zrit? A ntrebat Arden, innd cinele s nu m ling pe fa. Unde e binoclul?

    Uite-aici. L-am ridicat. Mijlocul se crpase, iar cele dou lentile erau legate

    doar de o bucat ngust de plastic. L-am dus la ochi, cercetnd coasta de deal, cutnd-o pe Isis, dar ambele lentile erau negre.

    Nu pot vedea nimic, am spus eu enervat, lovind binoclul de palm, ncercnd s l repar.

    Probabil c Isis se afla deja la mijlocul drumului, alergnd ctre case s o trezeasc pe Maeve. Nu avea s dureze mult pan s treac podul i s ne prind.

    Haide, am optit, scuturnd invenia prosteasc pentru a o face s funcioneze.

    Dar cnd am dus din nou binoclul la ochi, tot nu puteam vedea nimic. Nici pe Isis. Nici pe Quinn. Nici pe Maeve. n faa mea nu era dect un ntuneric desvrit, iar ochii mei, umflai i nfricoai, se reflectau n sticl.

    Casele nguste din San Francisco erau colorate i mpodobite cu sculpturi complicate, cu vopseaua scorojit.

    Maini carbonizate erau adunate la poalele fiecrui deal. Peste tot se vedea sticl spart, care fcea pavajul s strluceasc.

    Trebuie s grbim pasul, a spus Arden. Ea i Heddy erau cu civa metri n faa mea, naintnd cu greu

    prin gunoiul de pe trotuar, strivind sticle de plastic i ambalaje care le treceau de glezne. Arden a privit spre cer. Luna disprea, uriaa bolt neagr a cerului fiind acum brzdat de lumin.

    Trebuie s ajungem acolo nainte de rsritul soarelui. Vin, am spus eu, uitndu-m peste umr la magazinul din

    spatele meu. O main intrase n geamul din fa, sprgnd sticla. Lujeri i

    muchi atrnau deasupra deschizturii. nuntru, dincolo de nite rafturi rsturnate, se micase ceva. M-am uitat atent n ntuneric, ncercnd s desluesc umbra, dar aceasta s-a ndreptat ctre mine.

    Heddy a ltrat n timp ce cprioara a nit din magazin. Am privit-o cum dispare pe drum. Mergeam de patru ore, poate mai mult, pe crri erpuite, prin ora. Eram aproape de oseaua 80 i de podul care avea s ne duc la Caleb. Ateptam n continuare ca Maeve sau Quinn s apar, sau vreun Pribeag s rsar i s ne amenine s i dm proviziile. Dar nu s-a ntmplat nimic. Urma s fiu din nou cu

  • Caleb. Cu fiecare pas prea mai sigur, mai real. De acum ncolo, urma s fim eu, Caleb, Arden i Heddy micul nostru trib ascunzndu-ne n slbticie.

    Ne-am croit drum pn la panta ctre 80, mergnd printre mainile care aveau s fie mereu blocate n trafic. Paii mei au devenit mai uori n timp ce treceam pe lng vechiul antier de construcii pe care eu cu Caleb l vzuserm n ziua n care am sosit.

    la el Am ipat eu, n timp ce drumul se curba de-a lungul rmului oceanului.

    Cldirea uria era exact n fa, cu tencuiala ei albastr cznd n buci. Pe ea scria IK A cu litere galbene, n locul unde fusese odat E aflndu-se doar o umbr tears.

    Tot ce m separa de Caleb era o parcare goal i un zid de beton. Am nceput s alerg, ignornd durerea din genunchi, n urma czturii, i vocea lui Arden care m striga.

    Nu ar trebui s mergi singur, a ncercat ea. M gndisem la acest moment de attea ori. n acele sptmni

    dup ce ajunsesem n Califia, priveam cerul, amintindu-mi c eu i Caleb ne aflam amndoi sub el. C oriunde era, orice fcea (Vna? Dormea? Pregtea cina la foc?), amndoi mpream ntotdeauna ceva. Uneori alegeam o anumit cldire din ora i mi-l imaginam nuntru, citind o carte ptat de umezeal, n timp ce sttea acolo, ateptnd ca piciorul s i se vindece. Eram convins c aveam s ne gsim unul pe cellalt cnd i cum rmnea de vzut.

    Cnd am ajuns la uile de sticl, acestea erau ncuiate, mnerele lor de metal fiind legate cu un lan gros. Dar dou dintre panourile de jos fuseser sparte, i m-am trt nuntruatent s nu m tai n cioburile de sticl. nuntrul uriaului magazin era ntuneric i linite. Lumina dimineii care ptrundea prin ui rspndea o uoar strlucire pe podeaua de beton. Am dibuit lanterna din rucsac i am aprins-o, croindu-mi drum nuntru.

    Raza a nit prin ncpere, oprindu-se pe o cutie cu perne cu miros de mucegai, apoi pe o ram veche de pat i o msu de toalet, o lamp i nite cri aezate pe ea, de parc era casa cuiva. ntr-un col se afla o buctrie, frigiderul i aragazul nc la locul lor, iar mai ncolo n hal, o camer de zi cu o canapea albastr lung. nainte, mai intrasem n magazine i mai vzusem interioarele lor lungi i nguste, dar aici m simeam ca ntr-un labirint uria, fiecare camer dnd n urmtoarea.

    Am auzit un fonet i m-am ntors, raza lanternei atingnd podeaua exact la timp ca s descopr un obolan care fugea de mine. n sufrageria de dincolo, cteva scaune erau czute pe o parte. Nu am vrut s risc s strig n ntuneric. Am tcut, mergnd pe ct de silenios puteam printre gunoaie i sticl spart.

  • Treceam prin camere, luminnd cu lanterna n coluri, s fiu sigur c nu mi-a scpat nimic. Am trecut de paturi, de mese i de scaune, ochii mei obinuindu-se ncet-ncet cu ntunericul. M uitam ntr-una dintre cabinele de du false, cnd l-am auzit: o tuse slab. Venea din dreapta mea, la cteva camere deprtare.

    Aici, m-a chemat o voce slbit. Eve? Sunt aici. Mi-am dus mna la gur, prea tulburat s rspund. n schimb

    am alergat, croindu-mi calea prin camere, inima tresltndu-mi de bucurie. Caleb era n via. Era aici. Supravieuise.

    Cnd am ajuns mai aproape, am vzut trei lumnri pe podea. O siluet de brbat era vizibil pe pat. Am pit ctre el dar cnd am ajuns n dormitor, mi-am dat seama c nu era singur. Erau mai muli n total trei brbai. Unul, care sttea ntr-un fotoliu n col, avea pielea fantomatic de palid. Altul se afla la cealalt intrare n camer, blocnd accesul. Pe fa avea o cicatrice i era mbrcat cu pantaloni murdari de noroi i n picioare avea bocancii descrii de Missy n Califia. Ceilali purtau uniforme, cu blazonul Noii Americi pe mnecile bluzelor.

    Bun, Eve, a spus brbatul din pat. Te ateptam. S-a ridicat ncet i m-a studiat, cu faa pe jumtate cufundat

    ntuneric. Mi s-a fcut pielea de gin. l tiam. l tiam pe acest brbat. Ochii lui m priveau din spatele genelor negre i dese. Era foarte

    tnr nu avea mai mult de aptesprezece ani dar faa i prea mult mai matur fa de ultima dat cnd ne ntlniserm la poalele muntelui, n acea zi. n ziua n care i mpucasem pe cei doi soldai. Dup ce-i cususe piciorul lui Caleb, i ddusem drumul. l lsasem s plece, doar ca s l gsesc aici, n acest loc straniu.

    Soldatul cu faa cu cicatrice i-a ncruciat braele la piept. M ntrebam ct de mult va dura pn s primeti mesajul. S -a uitat la ceilali. Vorba circul repede ntre Pribegi, nu-i aa?

    Gndurile mele au zburat imediat la Arden. Ea i Heddy probabil erau la u, fcndu-i loc s intre n cldire. M urmaser aici, la insistenele mele stupide. O mai pusesem pe Arden n pericol odat. Nu se putea ntmpla din nou.

    Trebuia s le avertizez. Soldatul tnr a fcut un semn din cap ctre ceilali doi i acetia

    au dat s nainteze imediat. Lanterna era grea n mna mea. Nu m-am gndit de dou ori. Cnd cel palid a venit lng mine, l-am lovit, nimerindu-l n obraz. S-a mpleticit spre spate, i s-a lovit de cellalt, oferindu-mi suficient timp ct s fug. Am luat-o la goan prin labirint, srind peste scaune i mese i lmpi sparte. i auzeam alergnd n urma mea, paii lor fiind tot mai aproape n timp ce alergam spre u.

    Axden se pregtea s intre prin ua de sticl spart. Heddy a nceput s latre, devenind cu att mai frenetic cu ct ne apropiam mai mult. Bocancii tropiau n spatele meu pe podeaua de beton. Heddy ltra i mai puternic. Am continuat s alerg, ochind sprtura din

  • u. Nu m-am uitat napoi cnd m-am aruncat prin ea, strignd singurul cuvnt pe care l puteam scoate pe gur:

    Fugi! Sticla mi-a tiat braul gol. pentru o clip, lumea rmsese

    complet nemicat. Corpul mi era pe jumtate trecut prin ua spart. Am vzut parcarea goal n faa mea, cu buruienile crescute printre crpturile din pavaj. Heddy mria. Agitat, Arden m-a apucat de subsuori i m-a tras, ncercnd s m scoat din cldire. Apoi o mn m-a prins de glezn, unghiile nfigndu-se n pielea mea, n timp ce unul dintre soldai m trgea napoi n depozit.

    Heddy a nit prin u pe lng mine i i-a nfipt colii n piciorul lui.

    E pe mine, a strigat soldatul tnr ctre ceilali. Heddy mria, un sunet care umplea aerul n timp ce-i smucea

    capul dintr-o parte ntr-alta, sfiindu-i pantalonii i carnea. L-a dobort, iar brbatul mi-a dat drumul n cele din urm. M-am ntors s i vd capul izbindu-se de podea, ochii inchi de durere.

    mpuc-o! A strigat el. Arden a continuat s m trag, sngele meu mbibndu-i

    mneca, pn cnd am ieit afar, n parcare. Erau aproape cincisprezece metri pn la drum. Pdurea se ntindea n spatele depozitului; copacii dei aveau s ne ofere adpost. M-am ridicat i am alergat ctre pdure, dar Arden a ngheat, privind lung napoi. Heddy nc era nuntru. inea soldatul intuit la podea i ltra. Cnd ceilali doi au ieit din ntuneric, i-a artat dinii, de parc apra un animal proaspt omort.

    Heddy, vino, vino aici! O ndemna Arden, btnd cu palma pe picior. Vino odat!

    Soldatul mbrcat n Pribeag a scos o arm de la bru. A intit spre Heddy, dar ea s-a micat brusc, mucndu-l de bra pe soldatul tnr.

    mpuc-o anu' sta! A ipat cel de la podea. Trebuie s mergem, am spus eu, trgnd-o pe Arden. Hai, Heddy! A ncercat Arden din nou, n timp ce mergea cu

    spatele, ndeprtndu-se de magazin. Haide S-a auzit o mpuctur. Heddy a scncit groaznic i s-a cltinat,

    sngernd ntr-o parte. Soldatul l-a ajutat pe biat s se ridice, apoi a tras n lanul ce inea uile nchise pn cnd acesta a cedat. Cei trei brbai au pit n parcare.

    Am apucat-o pe Arden de mn, trgnd-o spre pdurea din spatele depozitului, dar ea i tra picioarele, privind fix ctre cldire. Heddy ieise chioptnd dup brbai, avnd piciorul din spate complet paralizat.

    Arden, trebuie s mergem, am insistat eu, trgnd-o dup mine.

  • Brbaii se ndreptau spre noi, iar Arden de-abia se mica, cu capul ntors ctre cinele suferind.

    Haide, am insistat eu. Dar a fost degeaba. n cteva secunde, ne-au ajuns din urn. Lowell, prinde-o! A spus soldatul tnr, artnd ctre Arden. Cel palid a nfcat-o pe Arden de cot i i-a rsucit braele la

    spate. Ea lovea slbatic, dar cellalt a apucat-o de picioare, legndu-i o ctu de plastic n jurul gleznelor. A strns-o rapid, cu o singur micare, iar ea s-a oprit din lovit, cu picioarele contorsionate i legate.

    n timp ce o ineau jos, soldatul tnr a venit spre mine. Paii lui nu erau grbii. Era rnit la picior, acolo unde l mucase Heddy, i o pat de snge i se ntindea pe materialul verde, subire, al uniformei.

    Te arestez, a spus el calm. Faa i era mai ascuit dect mi aminteam. La nas avea o

    umfltur mare, roie, de parc fusese rupt de curnd. M-a apucat de ncheietur, dar am tras pumnul n jos, exact cum mi artase Maeve n toate acele sptmni, de cnd ajunsesem pentru prima dat n Califia. A alunecat de sub degetul su mare. Apoi m-am aplecat i, ghemuindu-m, l-am lovit cotul n partea moale dintre picioare. El s-a ncovoiat i ochii lui injectai i-au lcrimat de durere.

    Am alergat ctre ceilali doi. Cel cu cicatricea a prut surprins nainte s l lovesc cu pumnul, pe ct de tare am putut, n gat. A scos un sunet necat i s-a mpleticit ntr-o parte, dnd drumul picioarelor lui Arden. Cel palid a lsat-o pe Arden pe pavaj i a srit pe mine, punndu-m jos.

    Ai noroc, a optit el la ureche. i simeam respiraia, umed i fierbinte, pe piele. Dac erai altcineva, i-a fi tiat gtul! A luat o ctu de plastic din buzunar i mi-a fixat-o n jurul

    ncheieturilor, strngnd-o att de tare, nct sngele a nceput s-mi pulseze n mini.

    Soldatul tnr s-a ridicat ncet, fcndu-i semn celui cu cicatrice s aduc ceva din pdure. Acesta s-a mpleticit, nc inndu-se cu mna de gt. M-am ntors ctre Arden. Era ghemuit pe jos, plngnd, cu ochii aintii asupra lui Heddy.

    E-n regul, fetio, a optit ea. Avea obrajii umezi i murdari. Sunt aici, fetio, sunt aici. Scncetele cinelui deveneau din ce n ce mai zgomotoase, n

    timp ce se tra spre noi. Sngele i iroia din laba cu care chiopta. Atunci s-a auzit cunoscutul sunet strident al motorului Jeepului.

    Soldatul cu cicatrice a adus camioneta din pdure n parcarea goal, n timp ce ceilali doi ne-au urcat, pe rnd, n spate.

    Gata, a strigat soldatul palid la Arden, cci nu i mai suporta plnsul. Nu pot asculta asta.

  • Soldatul cu cicatrice a ntors Jeepul i a pornit ctre autostrad. Nu o poi lsa aa! Vocea lui Arden era nbuit de suspine.

    Nu vezi c sufer? Am tras de ctuele mele, dorindu-mi s o in n brae pe Arden

    i s o consolez. Lacrimile i udau prul i bluza. Dar brbaii au ignorat-o, innd ochii aintii asupra rampei ctre oseaua 80. Ea s-a aruncat n spatele scaunelor i a ipat.

    Nu putei face asta, nu o putei lsa! Omori-o, v rog, va rog, omori-o! A repetat ea, din nou i din nou, pn cnd a rmas fr suflu.

    Epuizat, i-a rezemat capul de scaun. Ce e cu voi? Scutii-o de suferin! Soldatul tnr a pus mna pe braul oferului, fcndu-i semn s

    opreasc. ipetele dureroase ale lui Heddy rsunau n aer. Se lingea n partea n care fusese mpucat, de parc ncerca s opreasc sngele.

    Soldatul tnr a cobort i a mers prin parcare ctre ea. Nu a tresrit, ci doar a ridicat arma. M-am uitat n alt parte. Am auzit mpuctura, am vzut faa distrus a lui Arden, i am simit cum atmosfera a ngheat i a amuit.

    n timp ce plecam, Arden i-a ngropat faa la pieptul meu, suspinnd n tcere.

    E-n regul, Arden, i-am optit la ureche, cu capul lipit de al ei. Dar lacrimile curgeau tot mai nestvilite, plnsetele ei fiind de

    neconsolat, n timp ce Jeepul se ndrepta spre est, ctre soarele ce rsrea.

    Cinci ore mai trziu, jeepul a oprit n faa unui zid, nalt de aproape de zece metri, cu faada de piatr acoperit de o ieder bogat. Pielea mi era transpirat i ars de soare, iar minile i picioarele amorite de la ctue. M-am uitat la soare cu ochii mijii, treaz i alert. Luni ntregi pe fug, attea situaii i evadri la limit nimic nu contase. Oricum ajunsesem aici. n Oraul de Nisip.

    Arden, trezete-te, am optit, nghiontind-o. Adormise la cteva ore dup ce porniserm, epuizarea

    nbuindu-i suspinele. Faa i era roie i cu urme de lacrimi, iar ochii i inea aproape nchii din cauza umflturilor.

    Sunt Stark, a rostit tnrul soldat n receptorul aparatului instalat pe scaunul din fa. Nou-cinci-doi-unu-optzero. O avem aici.

    M-am enervat vznd ct de ncrezut era, acum, c m avea n spatele camionului, cu minile legate. El sttuse pe scaunul din fa pe durata drumului de cinci ore, ndrumnd oferul la fiecare cotitur, rspunznd la radio ori de cte ori acesta bzia. Cei doi se uitau la el nainte s fac ceva, de parc i cereau permisiunea. La o or de la pornire, Arden i cu mine slbiserm ctuele de plastic i ncercaserm s srim din maina ce se deplasa, dar soldatul din

  • scaunul din spate ne-a zrit i ne-a legat ncheieturile de cadrul metalic Jeepului.

    Deschidem poarta acum. Putei intra, a rspuns o voce prin radio.

    Am tras de funia de la ncheieturi care-mi lega ctuele de plastic.

    E mai mic dect mi imaginam, a optit Arden, uitndu-se n sus, la perete.

    Bluza i era larg la piept, i-i descoperea partea de sus a cicatricei lungi i rozalii.

    Toat vorbria aia despre grandoare. O grmad de tmpenii, a continuat ea.

    n toi acei ani n care fusesem la coal, era ntotdeauna un detaliu oferit de Profesoare i n toate acele transmisii radio care rsunau n sala principalOraul de Nisip era un loc extraordinar, centrul Noii Americi, un ora n mijlocul desertului, restaurat de ctre Rege. Pip i cu mine vorbiserm despre viitorul nostru n spatele zidurilor sale, de uriaele apartamente luxoase de deasupra fntnilor elegante, despre trenul care mergea pe ine deasupra strzilor, de magazinele pline de mbrcminte i bijuterii restaurate. Visaserm la montagne russe i la parcurile de distracie, la grdinile zoologice i la Palatul nalt care avea restaurante i magazine.

    Dar acesta nu semna deloc cu metropola grandioas pe care ne-o nchipuiserm. Zidul nu era mai mare dect cel de la coal, i n spatele lui nu existau turnuri strlucitoare.

    Poarta metalic a zngnit i s-a urnit, deschizndu-se ncet. Soldatul palid, al crui nume era Lowell, a cobort din Jeep, s-a ndreptat spre Arden i a tiat funia care o lega de cadrul metalic. Stark m-a eliberat n timp ce poarta se deschidea, dezvluind o cldire joas din crmid. Mna lui era pe braul meu, i m trgea de pe platforma Jeepului pe scaunul din spate.

    Nu, a murmurat Arden lsndu-se n jos, n timp ce amndou ne-am dat seama unde ne aflam. Nu m ntorc!

    Lowell a smucit-o brusc, ncercnd s o ridice n picioare. De o parte i de alta a porii stteau Joby i Cleo, cele dou

    femei-paznic care se aflau n coal de atia ani. Mitralierele lor erau aintite spre pdurea din spatele nostru. Din spate, cldirea de crmid prea mai mic dect mi aduceam aminte, cu un rnd de geamuri joase, cu gratii. Alturi era o curte cu iarb, nconjurat de un gard de plas, cu partea de sus nclinat spre interior pentru a mpiedica evadarea. Cteva fete, mbrcate n veminte identice, albastre, se aflau afar, aezate la dou mese mari din piatr.

    Jeepul a intrat. Am alergat ctre Arden, aruncndu-m asupra lui Lowell. Mi-am nfipt umrul n coastele lui, dar cu minile legate la spate, practic totul a fost n van. i-a recptat rapid echilibrul, iar apoi

  • a nceput s o trag pe Arden pe poart. Cleo a apucat-o de picioare, s nu mai loveasc.

    Nu poi face asta! Am ipat eu. Mna lui Stark s-a ncletat n jurul braului meu, n timp ce m

    escorta napoi ctre Jeep. Ea aparine acestui loc, a spus el rece. M-am uitat napoi la ea peste umr. Arden se lupta cu soldaii,

    picioarele i minile fiindu-i nc legate. Lowell i-a acoperit gura n timp ce intrau n zona mprejmuit. El i Cleo au predat-o gardienilor de la u de parc ar fi fost un sac de orez.

    Doar un minut, am insistat eu, nfigndu-mi clciele n pmnt, refuznd s mai fac un pas.

    Slark s-a ntors s m priveasc, dar mna lui nc era pe braul meu.

    Nu m poi lsa s fac asta? Ai adus-o aici ai fcut ceeaa ce i-ai propus. Eu merg n Oraul de Nisip. Vreau numai un minut, doar unul, s-mi iau rmas-bun.

    S-a uitat ctre gardurile nalte de pe fiecare parte a potecii de pmnt, apoi la cldirea din fa, cu faada de piatr de aproape zece metri nlime. Soldaii parcaser Jeepul n lateral, blocnd poarta. N-aveam unde s fug.

    Stark mi-a dat n sfrit drumul. Ai un minut, a spus el. F ce-ai de fcut! Am pornit pe potec, pielea m ustura n locul unde m

    strnsese el. O femeie a ieit din cldire. Purta o masc pe gur. mpingea un pat de metal ctre intrare, iar Cleo a legat-o pe Arden, schimbnd ctuele de plastic cu altele mai groase, mai rezistente, din piele.

    Ochii mei s-au ntlnit cu cei ai lui Arden. Cnd m-a vzut acolo, dincolo de gard, corpul ei s-a relaxat.

    Nu i voi lsa s-i fac asta, am spus eu. Nu i voi lsa. A deschis gura s rspund, dar Joby a tras-o nuntru, dup care

    zgomotul ncuietorii a rsunat n urma lor. A disprut. Cum rmne cu mine? A ntrebat o voce familiar. Am ngheat, tiind a cui era vocea nainte s-mi ntorc capul.

    Sttea la nici un metru deprtare de mine, i minile ei strngeau cu putere gardul din plas. Am pit ctre ea, observndu-i prul negru, umed de la transpiraie, vntile din jurul ncheieturilor i gleznelor, halatul din material aspru, care i ajungea pn la genunchi.

    Ruby, am spus eu, uitndu-m la burta ei, ascuns de halat. Nu prea s fie gravid cel puin, nu nc. Eti bine! n noaptea n care am plecat, sttusem n ua dormitorului

    nostru, ascultnd cum respirau prietenele mele, i m ntrebam cnd voi putea s m ntorc. n Califia, de fiecare dat cnd Maeve m

  • nva ceva cum s folosesc un cuit, cum s trag cu arcul, cum s m car pe o funie m nchipuiam ntorcndu-m cu femeile din Califia la coal, Quinn sau Isis stnd lng mine n timp ce umblam prin dormitorul slab luminat, trezind fetele din somn. Nu mi-am imaginat vreodat ca lucrurile s ias aa.

    Ruby i inea ochii pe jumtate nchii. n timp ce se sprijinea de gard, corpul ei se balansa nainte i napoi, fiindc picioarele i erau slbite.

    Ce e? Ce i-au fcut? Am ntrebat-o eu. Am scrutat cu privirea mica pajite. Am vzut cteva fete din

    clasa mea i cteva din anul anterior, stnd la mesele din piatr. Maxine, o fat cu nasul mic, care brfea n permanm, sttea cu capul pe mas.

    Ruby? ndeprteaz-te de gard, a strigat o femeie-paznic de

    dinuntru. Femeia era scund i ndesat, cu obrajii plini de gropie. D-te napoi! A ndreptat arma ctre mine, dar am ignorat-o, apsndu-mi n

    schimb faa de gard, astfel c nasul meu aproape l atingea pe-al lui Ruby.

    Unde e Pip? Am optit eu. Ruby nu s-a uitat la mine, privirea ei rmnnd fixat pe bocancii

    mei gri jerpelii. Ruby, rspunde-mi! Am optit eu, mai struitoare. Paznicul din ngrditur se ndrepta spre noi. Stark coborse din

    Jeep. Nu aveam prea mult timp. Ruby s-a uitat la cer. Soarele i-a scldat ochii cprui, luminndu-i

    cafeniul i auriul ascuni n adncuri. Spune ceva, gndeam eu, n timp ce Stark se ndrepta spre mine, urmat ndeaproape de Lowell. Te rog, spune ceva!

    Eve, ndeprteaz-te de gard! Gata! A strigat Stark. Apoi s-a ntors ctre femeia-paznic: Las arma jos! Te rog, am insistat eu. i-a micat buzele s vorbeasc. Unde-au disprut toate psrile? A ntrebat ea, i i-a sprijinit

    fruntea de gard. Stark m-a apucat de cot. i-a ridicat mna spre paznic, fcndu-i

    semn s lase arma jos. Gata, suficient! napoi n camion, a mormit el, nfigndu-i

    degetele n carnea moale a braului meu. n timp ce m urcau n Jeep i m legau din nou de cadrul

    metalic, am stat cu ochii pe Ruby. Continua s stea sprijinit de gard i i mica buzele de parc nici nu observase c plecasem.

  • Lowell a pornit motorul, iar roile Jeepului s-au nvrtit pe pmntul dur. Poarta s-a deschis. Am simit acea singurtate familiar, acea senzaie, fr sfrit i seac, de a nu avea pe nimeni. Acel loc care mi-o furase pe Pip i pe Ruby, o luase acum i pe Arden. Am privit cum zidul de piatr disprea n spatele copacilor, n timp ce poarta se nchidea, o bun parte din viaa mea rmnnd captiv nuntru.

    Soarele coborse dincolo de muni. pdurile fceau loc ntinderilor mari de nisip. Am stat legat de interiorul metalic al Jeepului, abia putnd s-mi mic trupul rigid i chinuit de la attea ore petrecute n camionet. Am fost forai s mergem pe drumul de pmnt cu hrtoape de lng lng asfalt, s evitm numeroasele maini arse care blocau partea carosabil. Jeepul trecuse pe sub multe panouri uriae, ale cror afie se rupseser i se cojiser, iar imaginile fuseser decolorate de soare. PALMS, scria pe una. O staiune, prea multe tentaii. Alta nfia sticle cu lichid de culoarea chililimbarului, acoperite cu stropi de condens. Cuvntul Budweiser de-abia putea fi desluit.

    Goneam ctre zidurile Oraului. Turnuri nalte se ridicau din deert, aa cum ne spuseser la coal. Gndurile mele erau la Arden i la Pip, legate de acele paturi metalice, i la Ruby i la ochii ei mari care priveau n gol. ntrebarea lui Ruby mi rsuna n minte Cum rmne cu mine?

    Sentimentul de vinovie a revenit. Nu fcusem suficient. Plecasem n acea noapte, presupunnd c exista o ans s m ntorc. Mai mult timp. Acum, cu minile legate, la marginea Oraului de Nisip, nu mai puteam face nimic s le ajut.

    n timp ce ne apropiam de zidul de cincisprezece metri, Stark a scos o insign rotund din buzunar i a ntins-o paznicilor. Dup o pauz lung, o poart din zid s-a deschis, suficient pentru ca Jeepul s treac. Am intrat, ca apoi s ne oprim n faa unei baricade. Soldaii au nconjurat Jeepul, cu armele aintite asupra noastr.

    Spunei-v numele, a strigat cineva din ntuneric. Stark i-a scos insigna i i-a rostit numele i numrul. Ceilali doi brbai din camionet au fcut la fel. Un soldat cu

    pielea ars de soare a examinat insigna, n timp ce ceilali au verificat maina, luminnd pe sub cadrul de metal, feele brbailor i locul de la picioarele lor. Raza a ajuns apoi pe minile mele, nc legate cu ctue de plastic.

    Un prizonier? A ntrebat unul dintre soldai. A inut lumina pe ncheieturile mele. Avei acte pentru ea?

    Nu-i trebuie acte, a rspuns Stark. Ea e fata. Soldatul m-a examinat cu nite ochi ca mrgelele, zmbind

    superior. n acest caz, bine ai venit acas!

  • Le-a fcut semn soldailor s se dea la o parte. Baricada de metal s-a ridicat. Stark a apsat pedala cu piciorul i am accelerat ctre Oraul sclipitor.

    Am trecut pe lng cldiri iluminate din interior, albastru aprins i verde i alb, exact cum ni le descriseser Profesoarele.

    Mi-am adus aminte cum stteam n cantina colii, ascultnd cuvntrile Regelui la radio, care ne povestea despre restaurare. Hoteluri de lux erau transformate n cldiri cu apartamente i birouri. Apa era furnizat de ctre un rezervor local numit Lacul Mead. Luminile strluceau la etajele superioare ale fiecrui turn, piscinele fiind de un albastru cristalin perfect, toate alimentate de marele Baraj Hoover.

    Jeepul a gonit printr-un antier de construcii destinat extinderii ce se afla la marginea Oraului. Pe alocuri, dunele de nisip erau de trei metri nlime. Soldaii patrulau pe culmea zidului, cu armele ndreptate spre ntuneric. Am trecut pe lng case drpnate, grmezi de drmturi i un arc imens plin cu animale de ferm. Mirosul de gunoi mi nepa nrile. Palmieri uriai se nlau deasupra noastr, cu trunchiurile lor uscate i maronii.

    n timp ce ne apropiam de centrul Oraului, terenul s-a deschis. n stnga noastr se ntindeau grdini, iar n dreapta se vedea o parcare din beton. Avioane ruginite stteau n faa unei cldiri vechi pe care scria aeroportul mecarran. Am trecut pe lng cartiere drmate i caroserii de maini vechi pn cnd n jurul nostru au nceput s se nale cldiri, una mai grandioas dect cealalt. Aveau culori diferite i strluceau de lumin.

    Impresionant, nu-i aa? A ntrebat soldatul cu cicatrice. Sttea lng mine pe bancheta din spate i-i desfcea gamela. Priveam int la cldirea din faa noastr: o uria piramida

    aurie. Un turn verde se nla n dreapta, i suprafaa lui sticloas reflecta luna. Impresionant nu era cuvntul potrivit. Structurile elegante nu semnau cu nimic din ceea ce mai vzusem pn atunci. Cunoscusem doar slbticia drumuri distruse, case cu acoperiuri surpate, mucegai negru ce se-ntindea pe pereii colii. Oameni se plimbau pe pasaje metalice deasupra strzilor. La captul drumului principal, un turn se ridica spre stele, o sgeat de un rou strlucitor pe cerul nopii. Am supravieuit, prea Oraul s spun, cu fiecare zgrie-nori sclipitor, drum pavat sau copac plantat. Lumea va merge nainte.

    Jeepul era singura main de pe strad. Mergea att de repede, nct siluetele oamenilor preau estompate. Puteam s mi dau seama c cei mai muli erau brbai dup umerii lai i silueta masiv. Cini mici, albi, hoinreau pe strad, aproape o treime din dimensiunea lui Heddy.

    Ce sunt ia? Am ntrebat eu.

  • Rat terrieri, a spus soldatul cu cicatrice. Regele a cerut s fie nmulii, astfel nct s soluioneze infestarea cu roztoare.

    nainte s pot rspunde, Jeepul a virat la stnga, blocnd un drum lung care erpuia ctre o cldire masiv alb. iruri de Jeepuri guvernamentale erau aliniate n fa. Soldaii stteau postai de-a lungul unei fii cu copaci subiri, cu mitralierele aezate n spate. Am privit n sus ctre vasta structur alb. Intrarea principal era mrginit de sculpturi ngeri naripai, cai, femei cu capetele tiate. Dup attea mile parcurse, ajunseserm. La Palat.

    Regele era la etaj, m atepta. Stark m-a dat jos din Jeep, inndu-m strns de bra. Cnd am

    intrat n vestibulul circular din marmur, de-abia puteam s mai respir. Chipul Regelui m bntuise vreme de luni ntregi. M gndeam la poza cu care crescusem n coal.

    Prul su, alb i rar, i cdea peste frunte. Pielea i atrna ca o gu iar ochii lui, ca mrgelele, supravegheau fr ncetare, urmrindu-te oriunde mergeai.

    Soldaii se micau prin vestibul, unii stteau de vorb, alii se plimbau prin faa unei fntni. Stark m-a introdus prin nite ui aurii ntr-un lift mic cu oglinzi i a tastat un cod pe o tastatur de dinuntru. Uile s-au nchis i urcam, sus, sus, iar stomacul meu tremura n timp ce etajele zburau pe lng noi cincizeci urcate, apoi nc cincizeci.

    O s regrei asta, am spus eu, forndu-mi ctuele de plastic de la ncheieturi. O s-i spun ce-ai fcut. Cum oamenii ti m-au aruncat la pmnt n parcare. Cum m-ai ameninat c m omori.

    M-am uitat la tietura adnc de pe braul meu, la sngele nchegat care devenise negru.

    Stark a cltinat din cap. F ce vrei, a spus el, cu vocea lui monoton. Aa a fost ordinul.

    S fac orice s te-aduc aici. Apoi s-a ntors ctre mine, cu ochii injectai. M-a apucat de

    gulerul bluzei i m-a tras spre el, astfel c faa mea ajunsese la doar civa centimetri de a lui.

    Acei oameni pe care i-ai ucis mi erau ca nite frai. Au slujit alturi de mine n fiecare zi, vreme de trei ani. Regele nu te va pedepsi pentru ce ai fcut, dar m voi asigura c nu vei uita niciodat ce s-a ntmplat n acea zi.

    Uile s-au deschis n faa noastr cu un bing! nfricotor. Unghiile lui Stark erau nfipte n braul meu, n timp ce m conducea ctre o ncpere de dincolo de holul cu covor.

    l vei atepta aici. Apoi a scos un cuit din buzunar i a tiat ctuele din plastic.

    Minile m furnicau, sngele i relua circulaia. Ua s-a nchis. Am srit i am nhat clana, tiind nainte s

    ncerc c era ncuiat. O mas lung din mahon era aezat n centrul

  • ncperii, nconjurat de cteva scaune greoaie. Un geam imens supraveghea Oraul, o margine de jumtate de metru se afla doar la civa centimetri dedesubt. Am mers la geam i mi-am vrt degetele sub panou, forndu-l.

    Te rog, deschide-te, am optit eu printre dinii ncletai, te rog, deschide-te!

    Trebuia s ies din acea ncpere. Nu conta cum. Sunt nchise, a rostit o voce grav. ira spinrii mi-a nepenit. M-am ntors. n cadrul uii sttea un

    brbat n jur de aizeci de ani, cu pr alb i rar, i cu pielea subire ca hrtia.

    M-am ndeprtat de perete, minile mi s-au prbuit lateral. Purta un costum albastru-nchis i o cravat din mtase, avnd brodat pe ea blazonul Noii Americi. A pit n fa, fcnd agale o tur n jurul meu, ochii lui cercetndu-mi prul castaniu nclcit, bluza din pnz de n, leoarc de transpiraie, i zgrieturile de la ncheieturile minilor, acolo unde fusesem legat. Rana de pe bra era nc deschis, i eram mnjit de snge de la cot la palm. Cnd ntr-un final i-a ncheiat examinarea, a venit lng mine, s-a ntins i mi-a mngiat obrazul.

    Frumoasa mea fat, a spus el, trecnd cu degetul mare peste sprnceana mea.

    I-am dat mna la o parte i m-am mpleticit napoi, ncercnd s m deprtez pe ct de mult posibil.

    Stai departe de mine! Am spus eu. Nu-mi pas cine eti! A rmas acolo, privindu-m lung. Apoi a fcut un pas n fat apoi

    altul, ncercnd s se apropie de mine. tiu de ce sunt aici, m-am rstit eu, nconjurnd masa,

    deplasndu-m cu spatele pn cnd am ajuns la perete. i mai degrab a muri dect s i fac un copil. M auzi?

    Am ridicat mna s l lovesc, dar mi-a prins ncheietura. I -am simit strnsoarea ferm. Ochii i erau nlcrimai. S-a

    aplecat pn cnd faa i-a ajuns la acelai nivel cu a mea. Cnd ntr-un final a vorbit, fiecare cuvnt era rostit ncet i

    calculat. Nu eti aici s mi faci un copil, a spus, rznd ntr-un mod

    ciudat. Tu eti copilul meu. M-a tras spre el, inndu-mi capul cu mna, i m-a srutat pe

    frunte. Cenevieve a mea. Am stat aa pentru o clip, el inndu-m cu mna de ceaf,

    pn cnd m-am eliberat. Nu puteam vorbi. Cuvintele lui au nvlit i au stricat totul trecutul i prezentul cu aluziile-i oribile.

    M simeam ameit. Ce mi povestise mama mea? Ce spusese ea? Din cte mi amintesc, fuseserm mereu doar noi dou. Nu existau fotografii cu tatl meu pe peretele de deasupra scrilor, nu auzeam

  • poveti despre el la culcare. Cnd eram suficient de mare ct s-mi dau seama c eram diferit de copiii cu care m jucam, izbucnise molima i le rpise tuturor taii. El era plecat, asta era tot ce trebuia s tiu, mi spunea ea. i ea m-a iubit ct pentru amndoi.

    A scos o bucat lucioas de hrtie din buzunarul sacoului i mi-a ntins-o. O fotografie. Am luat-o i am privit-o cu atenie. Era fcut cu muli ani n urm, cnd chipul nu-i fusese atins de vreme. Prea fericit, chiar artos, cu braul n jurul umerilor unei femei tinere, cu breton negru care-i acoperea ochii. Se uita n jos ctre ea, n timp ce ea privea la aparatul de fotografiat, fr s zmbeasc. Faa ei avea acea expresie ncreztoare a unei femei care tie c este frumoas.

    ineam poza la piept. Ea era. mi aminteam fiecare linie de pe chipul mamei mele, gropia din brbie, felul n care prul negru i cdea pe frunte. ntotdeauna cuta un ac de pr s l in prins. Ne jucaserm de-a mbrcatul n camera mea n acea zi, nainte ca molima s apar. Auzeam copiii afar, strignd i rznd, i zgomotul fcut de plcile de skateboard pe pavaj. Purtam papucii cu fundie roz. Mi-a luat una din agrafele de pr sub form de elefant i i-a pus-o n pr, exact deasupra urechii. Uite, fetia mea dulce, a spus ea, srutndu-mi mna, acum suntem gemene.

    Am cunoscut-o cu doi ani nainte s te nati, a spus Regele. M-a condus la mas i a tras un scaun pentru mine. Am acceptat,

    recunosctoare cnd corpul meu s-a prbuit pe pern, cu picioarele nc tremurndu-mi.

    Atunci eram deja Guvernator i organizam un eveniment de strngere de fonduri la muzeul unde lucra ea. A fost custode nainte s te nasc, a spus el. Dar sunt sigur c tii asta.

    Abia dac tiu ceva despre ea, am reuit s ngaim, privindu-i ochii din fotografie.

    A venit n spatele meu, i-a pus minile pe sptarul scaunului, uitndu-se peste umrul meu.

    Mi-a oferit un tur privat al grdinilor, artndu-mi acele plante care miroseau a usturoi i ineau cprioarele la distan.

    S a aezat lng mine i i-a trecut degetele prin pr. Era ceva n felul n care vorbea care m uimea, de parc rdea

    mereu la o glum pe care doar ea o nelegea. Am stat dou sptmni acolo, apoi am pstrat legtura. Veneam s o vd ori de cte ori nu eram n Sacramento. Dar, ntr-un final, distana a fost prea mult pentru noi. Am pierdut legtura. Doi ani mai trziu, a aprut molima. La nceput, s-a dezvo